Cospirazione di Newburgh

Una delle scene più drammatiche della guerra rivoluzionaria si è verificata nel campo dell'esercito continentale vicino a Newburgh, New York, il 15 marzo 1783. Cinque giorni prima, una lettera anonima aveva esortato gli ufficiali a intraprendere un'azione coraggiosa contro il Congresso continentale per il suo ritardo nel mantenere le promesse di paga e pensioni. George Washington ha rapidamente vietato una riunione a tal fine e invece ha convocato una riunione degli ufficiali generali, sottintendendo che non avrebbe partecipato. Subito dopo l'inizio, tuttavia, Washington è apparso e ha chiesto la parola. Parlando da una piattaforma leggermente rialzata, ha letto una dichiarazione preparata che ha criticato l'autore anonimo e ha ricordato agli ufficiali che la fermezza e il riconoscimento dell'autorità congressuale dell'esercito gli avevano guadagnato il rispetto universale. Piuttosto che abbandonare il paese o rivoltarsi contro il Congresso per la propria causa, dovrebbe fare affidamento sulla fede promessa sua e del Congresso. Apparentemente pensando che la sua accoglienza fosse fredda, iniziò a leggere dalla lettera di un membro del Congresso ma si fermò, poi prese gli occhiali che pochi sapevano di cui avesse bisogno. "Signori," osservò con disinvoltura, "sono diventato grigio al vostro servizio, e ora sto diventando cieco." L'attrazione emotiva di questo famoso, e forse spontaneo, a parte ha sciolto la Newburgh Conspiracy.

La reale portata e l'intento della cospirazione rimangono oscuri in assenza di molte prove dirette, ma il ben noto malcontento dell'esercito fornisce supporto ad alcuni terribili sospetti. I soldati continentali avevano lamentele di vecchia data per gli arretrati di paga, e gli ufficiali inoltre temevano per le pensioni che il Congresso aveva promesso ma per le quali non aveva mai provveduto. Dato il suo passato dilatorio, gli ufficiali erano sicuramente scontenti dei costanti ammonimenti di Washington a fidarsi del Congresso. Peggio ancora, all'inizio del 1783 circolavano ampiamente voci di un imminente trattato di pace, che avrebbe rimosso qualsiasi urgenza al Congresso sulle rivendicazioni degli ufficiali e forse avrebbe tentato fatalmente i governi statali a ignorare la condizione molto debole del Congresso, fiscale e non. Il paese era sopravvissuto alla guerra, ma la sua capacità di sopravvivere alla pace sembrava dubbia, un pensiero amaro per gli uomini che tendevano a credere che solo un governo nazionale più forte potesse preservare ciò che i loro sacrifici avevano guadagnato. Questi problemi furono ampiamente discussi in un campo invernale quasi inattivo; Allo stesso tempo, lo stretto collaboratore e capo dell'artiglieria di Washington, Henry Knox, stava elaborando piani per un'associazione di ufficiali smobilitati mentre parlava dei problemi correlati di salari, pensioni e debolezza del governo. Ma la cospirazione si raccolse attorno a Horatio Gates, il vincitore della battaglia di Saratoga (1777), un generale anziano e talvolta rivale di Washington; L'aiutante di Gates, John Armstrong, era infatti l'autore della lettera circolata in forma anonima del 10 marzo e di un'altra circolata il 12 marzo. Disprezzando ulteriore moderazione, la prima lettera infiammatoria proponeva che l'esercito si rifiutasse di sciogliersi e di marciare sul Congresso per soddisfazione o, se la guerra è continuata, ritiratevi nel deserto e abbandonate il paese al suo destino. Sono queste le nozioni che Washington ha preso di mira.

L'utilità della cospirazione per gli intrighi dei nazionalisti al Congresso, tuttavia, solleva il sospetto che gli ufficiali siano stati manipolati o istigati dai giocatori di un gioco più ampio. Questi nazionalisti, guidati dal capo delle finanze del Congresso Robert Morris, volevano disperatamente che gli stati accettassero un reddito affidabile del Congresso. Ciò consentirebbe al Congresso di funzionare come un governo nazionale efficace e di pagare i suoi creditori, compresi gli ufficiali; senza di essa, il Congresso potrebbe solo svanire e la nazione affrontare un futuro incerto di battibecchi tra stati effettivamente indipendenti. Ma le speranze dei nazionalisti sembravano svanire con l'avvicinarsi della pace finale, e alla fine di febbraio era stato loro anche impedito di portare avanti un ultimo piano di compensazione per l'esercito. Morris e altri nazionalisti cercavano colpi drammatici per forzare le mani riluttanti. In febbraio sono stati fatti approcci alla Knox, che, sebbene fortemente nazionalista, alla fine ha respinto i suggerimenti apparenti di usare l'esercito per affrontare il Congresso. Allo stesso tempo, a Filadelfia circolavano voci di origine incerta sulle intenzioni disperate degli ufficiali e Morris, perno indispensabile delle finanze del Congresso, decise di aumentare la pressione annunciando le sue dimissioni.

Sembra che in questo periodo siano stati presi contatti tra i nazionalisti di Filadelfia e Gates, e la prima lettera di Newburgh apparve nel giro di pochi giorni. In precedenza, tuttavia, Alexander Hamilton aveva scritto a Washington dal Congresso di voci di complotti tra i suoi ufficiali. Washington era in allerta e pronta con una risposta.

Ufficiali e nazionalisti del Congresso condividevano molti obiettivi, ma le opinioni variano se i cospiratori dell'esercito fossero solo pedine o seriamente intenzionati a un colpo di stato, e non è chiaro cosa avrebbero, o avrebbero potuto, fare se Washington non fosse intervenuta. Il Congresso ha finalmente approvato un risarcimento poco dopo, ma gli stati ancora le rifiutavano un reddito affidabile; altre truppe in seguito minacciarono direttamente il Congresso ma non ottennero nulla. I nazionalisti, compresi molti ex ufficiali continentali, agirono attraverso le Convenzioni di Annapolis e Filadelfia nel giro di pochi anni per raggiungere l'obiettivo più ampio che in precedenza aveva collegato Filadelfia e Newburgh.