Coromandel, europei e commercio marittimo

Coromandel è il nome dato al tratto sud-orientale piatto e agricolo della costa indiana. Frammentato da numerosi delta fluviali, Coromandel offre molti porti adatti tra cui Pulicat, Madras (ora Chennai), Pondicherry, Cuddalore, Tranquebar, Karaikal, Nagore e Nagapattinam. Storicamente, la regione è emersa come significativa attraverso la produzione di tessuti per l'esportazione, trasportata dai mercanti musulmani Kling e poi Chulia lontani come i regni birmano e thailandese, i sultanati della penisola malese, Sumatra nord e orientale, Giava, le Molucche, il Golfo Persico e l'Arabia meridionale. È difficile dire che uno qualsiasi di questi porti commerciali sia diventato preminente all'inizio del periodo moderno, sebbene con l'ascesa del regno di Golconda e le sue attività minerarie, Masulipatnam nel nord di Coromandel divenne un importante centro regionale. Le posizioni sparse dei porti di Coromandel erano in parte un riflesso del commercio di esportazione di prodotti tessili, la cui produzione era distribuita uniformemente in tutta la regione. Oltre al commercio oceanico c'era un considerevole commercio costiero verso nord fino all'Orissa e il Bengala, verso sud fino allo Sri Lanka e verso ovest verso Malabar e Gujarat. In questo, i coloni musulmani del Mar Arabico e le comunità mercantili islamiche locali commerciavano fianco a fianco con gruppi mercantili indù di lunga data come il Telugu e il Tamil Chetty, sebbene un graduale spostamento degli interessi del Telugu verso sud suggerisca che potrebbero essere stati spostati da concorrenza. Il commercio di importazione, al contrario, non è mai stato di grande importanza, tranne a Masulipatnam, poiché consisteva principalmente nel commercio di minerali e nel movimento locale di riso e altri prodotti alimentari.

Gli europei furono attratti fin dall'inizio dalle possibilità di procurarsi tessuti per l'esportazione, sebbene la portata del coinvolgimento portoghese del XVI secolo nel commercio di trasporti Coromandel sia discutibile. In ogni caso, i portoghesi, inizialmente attratti dalla leggenda che l'apostolo San Tommaso fosse sepolto a Mylapore, non furono mai presenti in gran numero. Intorno al 1540 se ne contavano da sei a ottocento in tutta Coromandel, ma i loro insediamenti rimasero in gran parte fuori dal controllo statale. Secondo il Ricordo delle cose dell'India, scritto nel 1525, solo una nave statale era attiva a Coromandel.

Nel diciassettesimo secolo, tuttavia, Coromandel offrì posti commerciali cruciali per gli olandesi, che aprirono fabbriche a Pulicat, Sadras e Masulipatnam. Come spiegò Hendrik Brouwer nel 1612, la costa di Coromandel era "il braccio sinistro delle Molucche, perché abbiamo notato che senza i tessuti di Coromandel, il commercio è morto nelle Molucche". Gli inglesi, al contrario, furono più lenti a proteggere questa costa e concentrarono invece le loro attività commerciali in Persia e Surat nel Gujarat. Solo nel 1644 costruirono Fort St. George, attorno al quale si sviluppò la città di Madras, che prosperò grazie alle sue attività commerciali. Questo commercio rappresentava soprattutto lo sfruttamento della domanda europea di calicos, tessuti in Coromandel da cotone grezzo importato dal Deccan. I panni prodotti erano una varietà di tessuti semplici (mussole e calicos) e chintz fantasia. I tessitori hanno lavorato come unità domestiche, sono stati organizzati in un numero di caste sotto un leader della comunità (careedar) e si sono dimostrati una forza lavoro mobile, anche se a volte sono stati costretti a tornare ai mezzi di sussistenza agricoli a causa della concorrenza dell'emergente industria meccanica inglese e della carenza di forniture di cotone grezzo. Erano pagati ben al di sopra di un salario di sussistenza, anche se non tanto quanto i lavoratori qualificati.

Gli olandesi e gli inglesi furono raggiunti dai danesi, che si stabilirono a Tranquebar, e dai francesi a Nizampatnam, Karaikal e Pondicherry, che acquisirono nel 1674. Con l'arrivo di Joseph Dupleix, che divenne governatore di Pondicherry nel 1742, i francesi La Compagnie des Indes Orientales ha assunto un'inclinazione marziale. Ha provocato la guerra con gli inglesi invadendo Madras nel settembre 1746, anche se il porto è stato restituito poco dopo da un trattato internazionale. Nel 1750 Dupleix intervenne nella disputa sulla successione che seguì la morte del Nawab del Carnatico contrastando i disegni di un altro sovrano musulmano, il Subahdar del Deccan; poco dopo, i francesi bloccarono anche i tentativi di Subahdar di controllare la provincia di Tanjore.

La Compagnia inglese delle Indie Orientali, nonostante la sua tradizionale avversione alla guerra, non poteva più permettersi di restare fuori dal conflitto e intervenne. Dimostrando una maggiore abilità sul campo, l'esercito britannico ha sopraffatto una forza francese che proteggeva il loro fantoccio, Chanda Sahib, e ulteriori battute d'arresto come il mancato assalto alla cittadella di Muhammad Ali a Trichinoply minarono il sostegno di Dupleix in Francia, costringendo il governatore al richiamo nel 1754.

I francesi e gli inglesi continuarono a contestare la regione più spietatamente di prima, ma un assedio francese di tre mesi a Madras alla fine del 1758 questa volta fallì ei francesi furono sconfitti due volte dagli eserciti locali supportati dagli inglesi nei Circari del Nord. La stessa guarnigione francese a Pondicherry cadde infine agli inglesi nel gennaio 1761.

Questo complesso di circostanze aveva nel frattempo dato luogo a una situazione in cui gli inglesi non potevano facilmente districarsi dalla proprietà terriera e dallo sviluppo del governo coloniale. Alimentato dall'appetito di giovani uomini dediti alla carriera e alla fortuna personale, il conflitto franco-britannico nel Carnatic, insieme agli sviluppi concomitanti nel Bengala, aveva inconsapevolmente gettato le basi dell'Impero britannico in India. Per Coromandel, il dominio coloniale significava che l'industria della tessitura cadde sotto il controllo totale degli inglesi tra il 1795 e il 1800, anche se quando le tensioni sorsero i tessitori si dimostrarono ancora capaci di proteste collettive.