Contratto di “schiavi bianchi” nelle colonie (1770, di william eddis)

Nel diciottesimo secolo i servi a contratto erano più numerosi degli schiavi africani nelle colonie nordamericane. A differenza della situazione subita dagli schiavi, tuttavia, lo stato era temporaneo per i servi a contratto. Inizialmente un tentativo di alleviare la grave carenza di manodopera negli insediamenti del Nuovo Mondo, il sistema di indenture comprendeva non solo donne, bambini e uomini inglesi disponibili, ma anche detenuti, separatisti religiosi e prigionieri politici. I servi a contratto lavoravano per un determinato numero di anni (di solito da quattro a sette, sebbene il periodo per i detenuti potesse essere notevolmente più lungo), durante i quali erano considerati proprietà personale dei loro padroni. Alle coppie veniva spesso impedito di sposarsi e alle donne di avere figli. Se una donna rimaneva incinta e non era in grado di lavorare, al suo periodo di servitù veniva aggiunta una quantità di tempo equivalente. Dopo il loro rilascio, i servitori a contratto non solo ricevevano vestiti, strumenti e, spesso, persino la terra; di solito erano anche liberati dallo stigma di essere stati un servo. Nel 1665, metà della House of Burgesses della Virginia era composta da ex servi a contratto.

Laura M.mugnaio,
Vanderbilt University

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LE PERSONE in stato di servitù sono sotto quattro denominazioni distinte: negri, che sono l'intera proprietà dei rispettivi proprietari: detenuti, che vengono trasportati dalla madrepatria per un periodo limitato: servi con trattino, che sono fidanzati per cinque anni prima del loro lasciare l'Inghilterra; e liberi volontari, che si suppone, dalla loro situazione, di possedere vantaggi superiori ...

Persone condannate per delitto, e di conseguenza trasportate in questo continente, se sono in grado di pagare le spese di passaggio; sono liberi di perseguire la loro fortuna in accordo con le loro inclinazioni o abilità. Pochi, tuttavia, hanno i mezzi per avvalersi di questo vantaggio. Questi esseri infelici sono, generalmente, consegnati a un agente, che li classifica adeguatamente alle loro reali o presunte qualifiche; li pubblicizza per la vendita e li cede, per sette anni, a piantatori, meccanici e a coloro che scelgono di trattenerli per il servizio domestico. Quelli che sopravvivono al periodo di servitù, raramente stabiliscono la loro residenza in questo paese: il marchio dell'infamia è troppo forte su di loro per essere cancellato facilmente: o tornano in Europa, e rinnovano le loro pratiche precedenti; oppure, se hanno fortunatamente assorbito abitudini di onestà e industria, si spostano in una situazione lontana, dove possono sperare di rimanere sconosciuti, ed essere messi in grado di perseguire con credito ogni metodo possibile per diventare membri utili della società ...

La generalità degli abitanti di questa provincia conosce molto poco quei falsi pretesti, con i quali i numeri sono continuamente indotti a imbarcarsi per questo continente. Al contrario, anche loro generalmente concepiscono un'opinione secondo cui la differenza è meramente nominale tra il servitore rientrato e il criminale condannato: né crederanno prontamente che le persone, che hanno avuto la minima esperienza nella vita e i cui caratteri erano ineccepibili, abbandonerebbero la loro amici e famiglie, e le loro antiche conoscenze, per una situazione servile, in una remota appendice dell'Impero britannico. Da questa convinzione considerano piuttosto il condannato come il servo più redditizio, il suo mandato è di sette anni, quest'ultimo solo di cinque anni; e, mi dispiace osservare, che ci sono solo pochi casi in cui subiscono un trattamento diverso. Essendo i negri una proprietà per la vita, la morte degli schiavi, nel pieno della giovinezza o della forza, è una perdita materiale per il proprietario; si trovano, quindi, quasi in ogni caso, in circostanze più confortevoli del miserabile europeo, sul quale la rigida piantatrice esercita una rigidità inflessibile. Sono sforzati al massimo per svolgere il loro lavoro assegnato; e, da una prepossessione in molti casi troppo giustamente fondata, si suppone che ricevano solo la giusta ricompensa dovuta a ripetute offese.

Ci sono senza dubbio molte eccezioni a questa osservazione. Tuttavia, in generale, gemono sotto una schiavitù peggiore di quella egiziana. Tentando di illuminare l'intollerabile fardello, spesso lo rendono più insopportabile. Per cause reali o immaginarie, questi tentano spesso di scappare, ma pochissimi hanno successo; il paese è intersecato da fiumi, e la massima vigilanza osservata nel rilevare persone in circostanze sospette, che, una volta arrestate, si impegnano a chiudere la reclusione, pubblicizzate e consegnate ai rispettivi padroni; la parte che scopre che il vagabondo ha diritto a una ricompensa. Sorgono altre spese accessorie. L'infelice colpevole è condannato a un castigo febbrile; e un prolungamento della servitù è decretato in piena proporzione alle spese sostenute e ai supposti inconvenienti derivanti dalla diserzione del dovere.

La situazione del libero arbitrio è, in quasi tutti i casi, più deplorevole di quella del condannato o del servitore a contratto; l'inganno che viene praticato su quelli di questa descrizione essendo accompagnato da circostanze di maggiore duplicità e crudeltà. Le persone sotto questa denominazione sono accolte a condizioni espresse che, al loro arrivo in America, devono essere concesse loro un numero stabilito di giorni per disporre di se stesse con il massimo vantaggio. Viene loro detto che i loro servizi saranno sollecitati con entusiasmo, in proporzione alle loro capacità; che la loro ricompensa sarà adeguata al rischio che incontrano corteggiando fortuna in una regione lontana; e che le parti con le quali si impegnano anticiperanno prontamente la somma concordata per il loro passaggio; che, essendo in media a circa nove sterline, saranno rapidamente messi in grado di ripagare e di godere, in uno stato di libertà, di una comparativa situazione di agio e benessere.

Con queste piacevoli idee sostengono con allegria le fatiche cui sono sottoposte durante il viaggio; e con le più ansiose sensazioni di gioia, avvicinati alla terra che considerano teatro di futura prosperità. Ma raramente hanno contemplato gli oggetti diversificati che attirano naturalmente l'attenzione; non hanno ceduto a una piacevole riflessione, che ogni pericolo, ogni difficoltà è felicemente superata, prima che le loro amorevoli speranze siano crudelmente distrutte, e si trovino coinvolti in tutte le complicate miserie di una servitù noiosa, laboriosa e non redditizia.

Le persone residenti in America che sono abituate a procurarsi servi per un corrispettivo irrisorio, in termini assoluti, per un periodo limitato, spesso non sono disposte ad assumere avventurieri, che si aspettano di essere gratificati in piena proporzione alle loro qualifiche riconosciute; ma, siccome sostengono l'autorità con mano rigida, tengono poco conto della precedente situazione dei loro infelici dipendenti.

Questa disposizione, che è quasi universalmente prevalente, è ben nota alle parti, che dalla vostra parte dell'Atlantico si impegnano in questo commercio iniquo e crudele.

È quindi un articolo di accordo con queste vittime illuse, che se non riescono a ottenere situazioni, alle loro condizioni, entro un certo numero di giorni dal loro arrivo nel paese, devono essere vendute, in ordine di far fronte alle accuse di passaggio, a discrezione del comandante della nave, o dell'agente a cui è consegnato nella provincia.

FONTE: Eddis, William. Letters from America, Historical and Descriptive: Comprising Occurrences from 1769 to 1777 Inclusive. Londra: 1792.