Conto del funzionario coloniale spagnolo del commercio triangolare con l’Inghilterra (1726 circa)

introduzioneEntro la fine del XVII secolo, i paesi dell'Europa atlantica e le loro colonie a ovest erano collegati da un'elaborata rete di commercio nota come commercio triangolare. Le navi dall'Europa venivano caricate con schiavi catturati in Africa. Gli schiavi venivano trasportati attraverso l'Atlantico, poi venduti nei Caraibi, dove le navi venivano caricate con zucchero e altre merci in cambio. Queste merci sono state riportate in Europa, dove sono state scambiate con rum e altri prodotti lavorati, che sono stati infine venduti in Africa, completando così il triangolo. Il seguente resoconto del sistema commerciale triangolare così come era praticato all'inizio del XVIII secolo fu scritto da Alsedo y Herrera, un funzionario coloniale spagnolo e governatore di Panama dal 1741 al 1749.

Il 21 giugno dello stesso anno (1721) la flotta di galeoni del sud lasciò Cadice sotto il comando del tenente generale Baltasar de Guevara. Al suo arrivo a Porto Bello in tempo per l'annuale Fiera incontrò la Royal George, la prima delle navi con licenza inglese. Sebbene non consentisse più di 650 tonnellate di carico dal trattato del 1716, la nave ne trasportò in realtà 975. Il generale de Guevara affidò immediatamente a tre comandanti della flotta il compito di misurare la stiva della nave inglese, ma non poterono provare la eccesso. Il loro fallimento era dovuto in parte a una confusione tra la misurazione in piedi geometrici, con la quale vengono misurate le dimensioni delle navi, con i palmi cubici con cui viene determinata la stazza.

In parte, inoltre, un'altra circostanza è responsabile della mancata individuazione di prove di frode da parte degli ufficiali spagnoli, supponendo, ovviamente, l'assenza di collusione da parte loro. Apparentemente la nave non aveva una capacità di carico maggiore di 650 tonnellate, ma le persone esperte nelle regole della costruzione navale sanno molto bene che il governo, comunemente chiamato "tra i ponti", equivale in capacità a un terzo della stiva, e la cabina un sesto di esso; quindi, quando tutti e tre saranno stati riempiti, stiva, timoneria e cabina, la stazza lorda sarà 975. La nave inglese trasportava sempre un carico di queste dimensioni. In effetti era così pesante che i suoi stessi parapetti erano inondati. Fasci e pacchi riempivano la stiva, il posto di guida era affollato di enormi casse e la cabina era piena di scatole e balle.

Gli inglesi sostenevano che i materiali immagazzinati nella steerage e nella cabina erano mobili per l'uso delle loro case commerciali, articoli di stoffa per i loro agenti e dipendenti, e medicine e droghe per incidenti e cure, ma tutto era merce vendibile. Alcune cose non potevano nascondere al comandante e ai rappresentanti commerciali dei galeoni. Ad esempio, molte delle balle e dei fasci non erano state pressate, i punti nelle loro cuciture erano recenti e l'inchiostro delle loro lettere era ancora fresco. Mancavano, inoltre, nell'ordine di enumerazione centinaia di oggetti che, se non fossero stati gettati in mare per alleggerire la nave durante il viaggio, dovevano essere sbarcati da qualche parte. La prova apparve presto quando il commissario spagnolo al commercio chiese di vedere la polizza di carico originale in modo da poter sapere in questo modo se il carico era in eccesso rispetto all'importo consentito. Poiché il trattato non aveva autorizzato tale procedura, la richiesta è stata respinta.

Durante il corso della Fiera gli agenti della Royal George vendettero le loro merci ai commercianti coloniali il trenta per cento in meno di quanto potessero fare i mercanti spagnoli dei galeoni. Questo vantaggio derivava dal fatto che avevano potuto portare le merci direttamente dal luogo di produzione, esenti da dazi doganali spagnoli, spese di convoglio, spese di trasporto, commissioni e simili. Anche dopo che il contenuto originale della nave era stato smaltito, l'approvvigionamento era mantenuto da spedizioni segrete di merci di fabbricazione inglese ed europea ricevute dalle navi da carico e dagli sloop impegnati apparentemente nella tratta degli schiavi.

Invece di portare i negri nelle carcasse degli schiavi direttamente dall'Africa ai porti specificati nell'Asiento, gli inglesi escogitarono astutamente il piano di sbarcare prima nella loro colonia della Giamaica. Qui gli schiavi venivano imballati, insieme a diversi tipi di merce, in piccole imbarcazioni che facevano frequenti traversate. Non solo il carico del Royal George veniva così rifornito tanto rapidamente quanto era esaurito, ma il commercio poteva essere eseguito di nascosto nei momenti in cui la Fiera non era in corso e il tesoro delle colonie spagnole debitamente raccolto nelle mani degli inglesi.

Né era tutta questa la loro doppiezza. Con il pretesto che alcune balle e casse immagazzinate nel magazzino di Porto Bello erano un residuo invenduto del carico, al governatore di Panama è stato chiesto il privilegio di portarle in quella città. In questo modo gli inglesi potevano legittimare le merci che erano già state introdotte di contrabbando nei magazzini di Panama e poi procedere a venderle ai mercanti della Nuova Granada e ai commercianti sulle navi che facevano la spola lungo la costa del Pacifico. In un'occasione nel 1723, su istanza del commissario spagnolo, dieci carichi di venti balle ciascuno del presunto residuo del carico del Royal George furono aperti sulla strada da Porto Bello a Panama e trovarono che non contenevano altro che pietre, bastoni e paglia.

Ora dovrebbe essere descritto un trucco furbo connesso alla tratta degli schiavi. Avendo portato i negri in un certo numero di piccole imbarcazioni in luoghi fuori mano non autorizzati allo scopo nell'Asiento, i commercianti inglesi li vendevano per un terzo in meno rispetto ai prezzi delle normali stazioni di scambio. Ma poiché il trattato conferiva loro il potere di sequestrare, come merci di contrabbando, schiavi portati da individui di altre nazioni, misero guardie e sentinelle alla periferia del luogo in cui era appena avvenuta la vendita e fecero arrestare gli acquirenti. Molti spagnoli parsimoniosi che apprezzavano l'idea di acquistare schiavi a prezzi bassi caddero in un laccio da cui non poteva sfuggire finché non avesse pagato il prezzo normale in aggiunta a quello che aveva già dato.

Al fine di oscurare il più completamente possibile i fatti di queste transazioni fraudolente, gli inglesi escogitarono uno schema più astuto di qualsiasi altro finora riferito. Sembra che l'Asiento avesse permesso loro di nominare "giudici-conservatori" il cui compito sarebbe stato quello di difendere i propri privilegi da ingerenze illecite. Nell'esercizio di questo diritto nominavano all'ufficio i governatori locali dei porti dove si svolgeva il traffico, e davano loro uno stipendio di duemila dollari all'anno, integrato da speciali gratificazioni sotto forma di mobili, gioielli e prelibatezze. Così i funzionari si sono impegnati alla connivenza e al silenzio. Se qualcuno dei governatori avesse rifiutato di essere corrotto, sarebbe stato minacciato di distruzione politica dalle lettere e dalle denunce che il ministro inglese alla corte spagnola avrebbe sicuramente presentato alle autorità interne. Pochissimi erano in tali circostanze che erano in grado di resistere alle frodi, preservare il loro onore e sostenere il loro buon nome.