Conte di buffon

Il naturalista francese Georges Louis Leclerc, conte di Buffon (1707-1788), scrisse la principale opera generale sulla storia naturale del XVIII secolo e fece del Giardino Reale di Parigi un centro di ricerca scientifica.

Il 7 settembre 1707, Georges Louis Leclerc nacque a Montbard, figlio di un magistrato della locale corte di giustizia sovrana (parlamento). Sebbene le informazioni sull'inizio della carriera di Buffon siano scarse, è probabile che si sia laureato al collegio dei Gesuiti di Digione e successivamente abbia conseguito un diploma presso la Facoltà di Giurisprudenza di Digione. Si stava preparando per la chiamata di suo padre, una carriera nella legge era l'attività prevista da uno dei particolari ambienti nobili di Buffon; ma la legge non lo interessava mai.

Apprendistato intellettuale

Il primo lavoro di Buffon nelle scienze ha dato poche indicazioni sul futuro naturalista. Evidentemente essendosi prefissato presto come obiettivo una carriera in matematica, studiò da vicino vari problemi di meccanica e prestò particolare attenzione al nuovo sistema del mondo di Isaac Newton. La fisica e la cosmologia newtoniane in quel momento stavano finalmente spostando il sistema cartesiano come fulcro dell'interesse francese per le scienze fisiche.

Durante la fine degli anni Trenta e Quaranta del Settecento Buffon eseguì notevoli esperimenti sulla resistenza del legno e su altri aspetti della preparazione dei prodotti forestali. Questi studi erano legati allo sfruttamento delle sue terre. Leggeva rapporti all'Accademia delle Scienze di Parigi su vari argomenti scientifici e anche occasionali note matematiche. Fu presto chiaro, però, che Buffon non era destinato a diventare un matematico; i suoi talenti erano altrove. Entrò nell'Accademia delle Scienze, centro dell'attività scientifica parigina, nel 1730. Nel 1740 fu nominato direttore del Giardino Reale (Jardin du Roi; più tardi Jardin des Plantes). Durante gli anni del comando di Buffon, il Giardino Reale era supremo in Francia nello studio di botanica, zoologia, chimica e mineralogia.

Buffon sposò Marie Françoise de Saint-Belin Malain nel 1752. Avevano un figlio, che condusse se stesso e le sue faccende finanziarie in modo così scandaloso che fu giustiziato nel 1794. Con lui finisce la successione diretta della famiglia.

"storia Naturale"

Il prodotto principale delle fatiche scientifiche e letterarie di Buffon fu un'opera di vasta portata (44 volumi) e un'influenza eccezionale. I primi volumi di Storia naturale, generale e particolare apparve nel 1749; l'insieme fu completato postumo nel 1804. Buffon, non essendo un naturalista sul campo o un abile anatomista, cercava un'interpretazione della natura e chiaramente sentiva che, a questo scopo, l'enumerazione esaustiva delle caratteristiche animali era di secondaria importanza. Il grande valore di Storia Naturale risiede nelle descrizioni anatomiche fornite non da Buffon ma dai suoi assistenti, soprattutto gli studi classici di anatomia dei mammiferi presentati da Louis Daubenton.

Catalogo della natura

Buffon distingueva la storia civile dalla storia naturale. "La storia naturale", ha poi annunciato, "è la fonte delle altre scienze fisiche e la madre di tutte le arti". Era un invito a catalogare la natura, ma un catalogo singolarmente diverso, per forma e intenzione, dai compendi tradizionalmente espressi da botanici e zoologi, perché Buffon era sinceramente disinteressato ai problemi di classificazione delle piante e degli animali. È consuetudine contrastare il Storia Naturale con le pubblicazioni del botanico svedese Carl Linnaeus. Linneo cercava soprattutto un modo praticabile di distribuire la sconcertante diversità di piante e animali in unità di classificazione (generi, specie) nettamente definite e comprensibili a tutti.

Di Linneo Sistema della natura (1735 e successive edizioni) fu quindi una notevole elaborazione della pratica tradizionale nella storia naturale. Buffon, invece, non avrebbe nessuna classificazione di questo tipo. Rimase colpito dall'individualità delle produzioni della natura e ancor più colpito dalla fecondità del processo produttivo stesso. Non manifestava alcun desiderio e non vedeva alcuna possibilità di forzare la natura e il suo prodotto - la varietà di animali sparsi sulla superficie terrestre - nelle rigide categorie classificatorie della storia naturale convenzionale. In verità, ha adottato un modello generale di classificazione (mammiferi, uccelli, rettili), ma quel modello era del tutto convenzionale.

Molecola organica ed evoluzione

"Epochs of Nature" (1779) espone in modo più completo lo schema cosmologico di Buffon e rivela al meglio il suo genio speculativo. Migliaia di anni fa, affermò Buffon, una cometa di passaggio strappò grandi masse da un sole fuso. Queste masse si sparpagliarono nello spazio, si congelarono e divennero pianeti (compresa la terra) che ruotavano attorno al sole. In un secondo momento la vita apparve sulla terra. La produzione della vita richiedeva uno dei concetti esplicativi più controversi di Buffon: molecole organiche, minuscoli centri di forza attrattiva e calore che costituivano elementi costitutivi indistruttibili per tutti gli organismi viventi. Affermò che le molecole venivano schierate per formare i vari tipi di piante e animali da un agente totalmente oscuro, lo stampo interno (stampo interno), e che c'era un determinato numero di tali stampi, ciascuno relativo a un individuo o una specie.

Sono stati fatti molti sforzi per rappresentare Buffon come evoluzionista. Le idee complementari di molecola organica e stampi formativi non servono a questo scopo. Più pertinente è la famigerata concezione di Buffon del degenerazione degli animali. Il principale esempio di degenerazione era la presunta statura più piccola e la costituzione più debole degli animali americani rispetto a quelli del Vecchio Mondo. Affermava che gli agenti trasformatori fossero il clima, la cura e l'addomesticamento. Ma le sue prove erano, nella migliore delle ipotesi, discutibili e le agenzie di cambiamento offerte non meno incerte. Sebbene la degenerazione fosse quindi un'idea limitata, ebbe il grande merito di rivolgere l'attenzione alla possibilità di tali cambiamenti e, ancor di più, all'interesse e all'importanza della distribuzione geografica degli animali.

Tutte queste domande riguardavano questioni religiose. Mentre Buffon evidentemente soddisfaceva tutte le forme esteriori di pratica cristiana, quasi certamente era un deista negli anni Trenta del Settecento e potrebbe benissimo essere diventato ateo nei suoi ultimi anni. Riconobbe che le meravigliose complessità delle produzioni della natura, in particolare piante e animali, e la sorprendente fertilità dei processi naturali non potevano essere usate come prova dell'esistenza di Dio o della Sua preoccupazione e dei Suoi poteri provvidenziali. Negli anni Ottanta del Settecento Buffon considerava gli eventi in natura come il mero risultato di un cieco caso e credeva che la "natura" stessa non fosse altro che un insieme di leggi regolari ma probabilmente imperscrutabili. La loro delimitazione restava il compito principale del naturalista.

Ulteriori letture

Non esiste una biografia di Buffon in inglese. La sua vita e il suo lavoro sono raccontati in dettaglio in Donald Culross Peattie, Allori verdi: le vite e le conquiste dei grandi naturalisti (1936) e Alexander B. Adams, Eternal Quest: The Story of the Great Naturalists (1969). Uno studio utile delle opinioni scientifiche di Buffon e del loro contesto è "Buffon, Lamarck and Darwin" di JS Wilkie in PR Bell, ed., Il lavoro biologico di Darwin (1959). In francese un'eccellente selezione degli scritti di Buffon e un'esauriente guida bibliografica, comprese le edizioni inglesi, a tutti gli aspetti del lavoro di Buffon si trovano in J. Piveteau, Opere filosofiche (1954).

Fonti aggiuntive

Dalla storia naturale alla storia della natura: le letture di Buffon e dei suoi critici, Notre Dame: University of Notre Dame Press, 1981. □