Consumatori britannici americani

Diciassettesimo secolo. Pochi coloni vivevano completamente indipendenti dalle merci importate in qualsiasi momento del periodo coloniale. In effetti, gli insediamenti inglesi seguirono percorsi tracciati da commercianti che acquistavano pellicce dai nativi americani in cambio di manufatti europei. I primi coloni del New England e del Chesapeake cercarono di sostenere questo commercio introducendo articoli come nuovi articoli in metallo, tessuti di lana e armi da fuoco. I nuovi beni commerciali europei trasformarono rapidamente i modi di vita dei nativi americani. I coloni che arrivarono prima facevano affidamento anche su un costante afflusso di coloni successivi che portavano merci come chiodi, polvere da sparo, pallini di piombo, vetro, utensili da cucina, libri e stoffa da scambiare con cibo e legname. I piantatori di tabacco del diciassettesimo secolo scambiavano i loro raccolti con commercianti olandesi e inglesi per vari prodotti europei, mentre i loro contemporanei nel Massachusetts scambiavano grano e maiale salato con zucchero, melassa e rum dell'India occidentale. Un modesto flusso di prodotti inglesi arrivò nei porti coloniali per tutto il diciassettesimo secolo, in gran parte acquistati da coloni più ricchi per uso personale e alcuni per la rivendita ai loro vicini.

Diciottesimo secolo. All'inizio del diciottesimo secolo il flusso dei beni di consumo iniziò a crescere lentamente, esplodendo in una vera e propria rivoluzione dei consumi durante gli anni quaranta del Settecento. L'aumento del consumo coloniale non è avvenuto a causa della rivoluzione industriale inglese, poiché è rimasta una certa distanza in futuro; invece gli artigiani britannici del primo Settecento impararono come aumentare la produzione utilizzando metodi tradizionali. L'aumento della produzione ha abbassato i prezzi dei beni, quindi più acquirenti potevano permetterseli. Ancora più importante, i produttori hanno imparato a creare una domanda per quei prodotti con attraenti pubblicità sui giornali, mostre di prodotti innovativi e attraenti vetrine. Entro il 1740 quantità sempre crescenti

di tessuti, ceramiche, prodotti in vetro, carta, prodotti in metallo finiti e tè stavano diventando disponibili a prezzi inferiori e di qualità superiore a quelli che la maggior parte dei produttori americani poteva eguagliare.

Shopping. I prodotti inglesi si fecero strada nelle famiglie coloniali in vari modi. Per tutta l'era mercanti come l'esportatore di olio di balena di Long Island Samuel Mumford tenevano piccoli negozi di merci importate dall'inglese che potevano vendere in contanti o barattare per prodotti locali come grano o tabacco, che a loro volta vendevano sul mercato internazionale. Molti coltivatori del sud tenevano depositi di merci importate per la vendita ai loro vicini. Il virginiano Ralph Wormeley, ad esempio, teneva un baule pieno di merci sotto il letto. Le città portuali settentrionali come Boston e New York vantavano anche negozi specializzati dove le persone potevano acquistare articoli come tessuti, spille, strumenti e forniture per l'edilizia, ma altrove le persone vendevano beni di consumo principalmente per integrare i loro mezzi di sussistenza primari come agricoltori o artigiani. Con l'aumento del volume delle esportazioni nel diciottesimo secolo, iniziarono a sorgere negozi al dettaglio specializzati in tutta l'America. Molti erano di proprietà locale, ma nel sud molti erano catene di negozi virtuali gestite da factor e di proprietà di commercianti con sede a Glasgow, in Scozia. I proprietari hanno imparato a disporre le loro merci in attraenti vetrine e display interni dove i potenziali acquirenti potevano sfogliare e confrontare. Anche i venditori ambulanti si facevano strada attraverso le campagne, trasportando merci nelle comunità più piccole e nelle fattorie di campagna dove era più difficile trovare articoli importati.

Costumi e decorazioni. La rivoluzione dei consumatori ha esercitato un potente impatto sulle abitudini, i gusti e le percezioni di sé degli americani britannici. Verso la metà del secolo molti oggetti un tempo goduti come lussi dalle élite coloniali divennero una parte prevista della vita quotidiana. Nel 1700, ad esempio, il tè raramente appariva fuori dalle case delle élite coloniali, i cui servi lo versavano da costose pentole appositamente realizzate in tazze speciali come rinfresco per gli ospiti d'onore. Nel 1750 molti contadini e artigiani ordinari godevano abitualmente del tè quotidiano servito con ceramiche poco costose come il delftware, addolcito con una o due zollette di zucchero (che cinquant'anni prima era stato anche un lusso). Anche le importazioni hanno iniziato a cambiare le abitudini al tavolo. I membri della famiglia che una volta avrebbero potuto condividere i pasti da un unico trencher di legno hanno iniziato a mangiare dai propri piatti o ciotole di ceramica individuali, portando il cibo alle labbra con cucchiai o talvolta forchette invece che con le dita. Donne e uomini iniziarono ad adornare i loro vestiti con pizzi e bottoni inglesi, accentuando i loro salotti con oggetti di ottone e coprendo i loro letti con biancheria. I ricchi padroni di casa coprivano i loro pavimenti con pregiati tappeti importati dalla Turchia da mercanti inglesi, adornavano le pareti con ricchi arazzi orientali e drappeggiavano le finestre con eleganti tessuti olandesi.

Le cose belle della vita

Molte famiglie coloniali adornavano le loro case con merci importate, anche se l'élite spesso trovava pretenziose tali pratiche tra le classi più povere. Il medico e viaggiatore scozzese Alexander Hamilton esemplifica questo punto di vista nel seguente resoconto della sua visita alla famiglia di un newyorkese, con un compagno, “Mr. SM":

Questo cottage era molto pulito e ordinato, ma mal arredato, eppure il signor, M. ha osservato parecchie cose superflue che mostravano un'inclinazione alla raffinatezza in questa povera gente; come uno specchio con una cornice dipinta, una mezza dozzina di cucchiai di peltro e altrettanti piatti, vecchi e logori, ma luminosi e puliti, un servizio da tè in pietra e una teiera. Questi Mr, M ... Si dice che fossero superflui e troppo splendidi per un cottage del genere, e quindi dovrebbero essere venduti per comprare lana per fare filati; che un po 'd'acqua in un secchio di legno potesse servire per uno specchio, e che piatti e cucchiai di legno sarebbero stati altrettanto buoni da usare, e quando puliti sarebbero stati quasi altrettanto ornamentali. Per quanto riguarda l'equipaggiamento per il tè, non era necessario.

Fonte: Alexander Hamilton, Itinerarium, a cura di Robert M. Goldwyn (New York: Arno, 1971).

Identità coloniale. Mentre i coloni si vestivano, mangiavano, bevevano e decoravano più come i loro cugini dall'altra parte dell'Atlantico, arrivarono a pensare a se stessi come abitanti di province civili piuttosto che colonie rustiche. Come britannici americani condividevano con i loro cugini in Inghilterra

un'identità comune, un godimento di raffinatezza e lealtà al re e al Commonwealth. Questo tentativo di imitare le cose inglesi portò a una crescente somiglianza tra le culture coloniali che erano state sorprendentemente diverse nel 1700. A quel tempo nessun colono che viveva nel 1750 avrebbe potuto immaginare che la propria provincia si unisse ad altre colonie americane per formare una nazione indipendente dalla Corona britannica . Gli americani celebravano il loro posto in quello che consideravano il più grande, più libero e illuminato impero che il mondo avesse mai conosciuto, e guardavano sempre più alle isole britanniche come la fonte dei beni che credevano potessero rendere la loro vita dignitosa, rispettabile e civile .