Condizioni di lavoro

Samuel Gompers ... 112

Upton Sinclair… 135

Jane Addams… 146

Le nuove macchine sviluppate durante la rivoluzione industriale, a partire dalla metà del diciottesimo secolo, utilizzavano motori a vapore o acqua corrente (fiumi e torrenti) per fornire energia. Per ospitare tali macchine, furono costruite fabbriche.

Per la maggior parte del diciannovesimo secolo e fino al ventesimo, queste fabbriche, così come le miniere di carbone che fornivano carburante per i motori a vapore, furono teatro di alcune delle condizioni di lavoro più orribili mai conosciute. In assenza di leggi che regolassero la giornata lavorativa massima o l'età minima di impiego, uomini, donne e bambini lavoravano per dodici ore al giorno con una pausa a malapena. Le condizioni all'interno delle fabbriche erano spesso sporche e pericolose e i lavoratori correvano spesso il rischio di essere mutilati o uccisi a causa di incidenti industriali.

Queste condizioni sono state portate all'attenzione di giornalisti, romanzieri e politici che erano inorriditi da ciò che hanno visto e hanno cercato di provocare un cambiamento scrivendo libri, articoli di riviste e giornali, o tenendo udienze ufficiali durante le quali la vita quotidiana. Il pubblico era esposto alle condizioni dei lavoratori e il cambiamento era richiesto.

Michael Sadler (1780–1835), un membro del Parlamento britannico, pubblicò il Rapporto Sadler, portando alla luce i risultati della sua indagine sul lavoro minorile nelle fabbriche. Émile Zola (1840–1908) ha scritto un romanzo che descrive le condizioni dei lavoratori nelle miniere di carbone della Francia settentrionale.

Negli Stati Uniti, il Congresso ha tenuto udienze pubbliche per indagare sul lavoro minorile e lavoratori come Camella Teoli sono stati chiamati a descrivere le loro esperienze ai legislatori. Il romanziere Upton Sinclair (1878-1968) ha descritto l'atmosfera per i lavoratori nei recinti per il bestiame di Chicago nella sua opera storica La giungla. A volte le cattive condizioni di lavoro hanno portato a tragedia, come il devastante incendio alla Triangle Shirtwaist Company, che il giornalista William G. Shepherd ha raccontato ai lettori dei giornali. Anche la prima assistente sociale americana, Jane Addams (1860-1935), ha contribuito alla registrazione scritta dell'impatto della rivoluzione industriale nella sua autobiografia Vent'anni a Hull-House.

In altri casi, i lavoratori hanno preso l'iniziativa di migliorare la propria situazione organizzando sindacati, gruppi che hanno poi contrattato con i datori di lavoro per una retribuzione più alta o migliori condizioni di lavoro. Samuel Gompers (1850-1924) è stato uno dei principali organizzatori di sindacati, a partire da un sindacato di produttori di sigari e infine a capo della Federazione americana del lavoro (AFL), che rappresentava lavoratori altamente qualificati. Gompers era inizialmente motivato dalle case anguste, buie e puzzolenti dove i produttori di sigari lavoravano e vivevano a New York City.