Commercio di lingotti, sud e sud-est asiatico

All'inizio del periodo moderno, i lingotti (argento non coniato o oro sotto forma di lingotti o lingotti), in particolare l'argento, erano la merce più essenziale del commercio europeo-asiatico. Dai primi anni dell'espansione europea durante il XVI secolo, i commercianti europei dovettero portare monete d'oro e d'argento in Asia per partecipare al commercio asiatico, poiché l'Europa non forniva altre merci all'Asia in cambio delle materie prime asiatiche richieste in Europa, come come spezie, pepe e tessuti di cotone. Queste monete europee erano solitamente vendute in Asia come lingotti.

La principale area di produzione dell'argento era l'America Latina, con miniere operative a Potosí (Bolivia) e Zacatecas (Messico). Questo argento americano, compresa la sua valuta, i dollari spagnoli (e messicani), è stato esportato in Asia per due rotte, la prima attraverso l'Europa. L'argento è stato importato in Europa e poi riesportato in Asia attraverso il Capo di Buona Speranza o Levante (i paesi che si affacciano sul Mediterraneo orientale). La seconda rotta era attraverso il commercio diretto attraverso l'Oceano Pacifico con navi galeoni da Acapulco a Manila.

I volumi esatti dell'afflusso di lingotti sono stati oggetto di controversia, ma in una stima approssimativa 32,000 tonnellate metriche (circa 35,275 tonnellate corte) di argento sono state inviate attraverso l'Europa e 3,000 tonnellate metriche (circa 3,307 tonnellate corte) via Manila in totale tra il 1600 e il 1800. Dal 1710 al 1720, la Compagnia Olandese delle Indie Orientali inviò metalli preziosi, composti da argento (87%) e oro (13%), in Asia attraverso la rotta del Capo per un valore di 38,827,000 fiorini. Oltre all'America Latina, il Giappone era anche un importante esportatore d'argento nei secoli XVI e XVII. La Cina e l'India hanno assorbito la maggior parte di questi lingotti, con la Cina che importa circa un terzo degli afflussi totali di argento in Asia.

A metà del XVIII secolo, la struttura della circolazione globale dell'argento è cambiata drasticamente. Le esportazioni britanniche di argento diminuirono sostanzialmente intorno al 1760 e il governo coloniale britannico fu tenuto a pagare le spese domestiche (per i costi di amministrazione coloniale nel paese d'origine) in Gran Bretagna dalla fine del XVIII secolo. Inoltre, il Giappone iniziò a importare oro e argento nel 1763.

Non è chiaro se grandi volumi di afflussi di lingotti abbiano contribuito o meno alla crescita economica asiatica. Sulla base dell'equazione elementare di Fisher della teoria quantitativa della moneta, un aumento della quantità di moneta avrebbe dovuto causare un aumento dei prezzi. Ma i record contemporanei disponibili non offrono prove di aumenti dei prezzi in base all'afflusso di lingotti. Alcuni storici ipotizzano che la crescita economica, in riferimento al volume delle transazioni, avrebbe dovuto aumentare, ma altri ritengono che i lingotti fossero accumulati, un'ipotesi basata sulla diminuzione della velocità di circolazione.

L'argento importato veniva per lo più fuso in varie forme di valuta tradizionale. Tuttavia, nel corso dei secoli i commercianti asiatici, specialmente nell'Asia orientale e sud-orientale, hanno accettato monete in dollari per il pagamento dagli stranieri. Nel diciannovesimo secolo, la valuta d'argento era praticamente standardizzata al dollaro messicano ai fini del commercio internazionale. L'adattamento del gold standard nei paesi occidentali fece aumentare il valore dell'argento rispetto all'oro dopo il 1873. Oltre alle Indie olandesi che adattarono il gold standard nel 1877, i paesi asiatici mantennero il silver standard. Sebbene fosse più oneroso pagare la tassa domestica indiana fissata in oro, i paesi asiatici generalmente godevano dei benefici del commercio europeo-asiatico fino al loro adattamento del gold standard, ad esempio nel 1893 (India) e nel 1902 (Siam).