Commercio di libri

La storia del libro nell'America del diciottesimo secolo non è affatto la storia dei libri americani. Sebbene la prima macchina da stampa nel Nord America britannico sia stata fondata già nel 1639 (all'Harvard College di Cambridge, Massachusetts) e mentre gli stampatori americani del diciottesimo secolo riuscirono a sfornare un numero straordinario di articoli più brevi come giornali e opuscoli, una mancanza cronica di il capitale ostacolerebbe seriamente la produzione nazionale americana di libri fino ai primi decenni del diciannovesimo secolo. Di conseguenza, la maggior parte dei libri di gran lunga venduti e letti nell'America coloniale e nella prima Repubblica erano libri importati, principalmente dall'Inghilterra (Londra) e in misura minore dall'Irlanda (Dublino) e dalla Scozia (Glasgow ed Edimburgo). Con l'eccezione di opere più specializzate di divinità e scienza (che spesso trovavano la loro strada in America attraverso canali privati ​​di affiliazione religiosa e accademica), gli americani avrebbero letto ciò che i librai coloniali potevano importare. In pratica questo significava che il commercio di libri angloamericano era determinato molto meno dal valore intrinseco del libro che dai meccanismi del mercato delle merci in generale; domanda e offerta, base di costo e margini di profitto hanno determinato principalmente quali libri sono arrivati ​​agli scaffali dei lettori generici e delle biblioteche circolanti in America, non la loro qualità estetica, il contenuto accademico o lo status canonico.

Il commercio transatlantico

Il commercio di libri tra Londra e l'America fu lento fino alla metà del diciottesimo secolo. La domanda di libri era generalmente bassa in quella che era ancora una società prevalentemente agricola; sebbene i tassi di alfabetizzazione fossero relativamente alti in alcune regioni, in particolare nel New England puritano, questi lettori tendevano a limitare il loro consumo di stampa a un canone ristretto di opere religiose. Il lato dell'offerta del commercio era altrettanto debole, con i commercianti di Londra scoraggiati dagli alti rischi e costi del trasporto transatlantico e dai margini di profitto modesti e incerti. In ultima analisi è stata la struttura imprenditoriale del mondo dell'editoria londinese a imporre i vincoli più seri al commercio transatlantico di libri. L'attività editoriale di Londra, fortemente capitalizzata, era dominata da un'esclusiva confraternita di librai, e fintanto che si rifiutavano di vendere ai dettaglianti coloniali a un prezzo all'ingrosso significativamente inferiore a quello del "prezzo da gentiluomo" corrente a Londra, il commercio americano è rimasto debole. Alcuni librai operanti ai margini del monopolio londinese, in particolare James Rivington e William Strahan, tentarono di abbassare i prezzi dei libri londinesi utilizzando una varietà di strategie di mercato, incluso il commercio di edizioni piratate con false impronte londinesi e di "libri sul rum" non commerciabili titoli e volumi casuali che sono stati venduti in lotti con alcuni titoli attraenti mescolati come esca.

L'unica pressione significativa sui magnati del libro di Londra arrivò nel corso degli anni Sessanta e Settanta del Settecento da parte di concorrenti che, poiché rifiutavano di riconoscere la legge sul copyright inglese (gli scozzesi) o erano fuori dalla giurisdizione della legge inglese (quella irlandese). , potrebbero svendere i loro rivali di Londra. Ciò ha portato a un notevole aumento del commercio transatlantico di libri. È stato calcolato che nel periodo dal 1760 al 1770, la spedizione annuale totale di libri dalla Gran Bretagna alle colonie americane continentali potrebbe essere ammontata a circa 1770 volumi separati e articoli stampati, pari a circa il 1775% della produzione annuale totale britannica. Tuttavia, la crisi rivoluzionaria avrebbe presto interrotto il commercio transatlantico di libri.

Cambiamenti dopo la rivoluzione

Il periodo post-rivoluzionario ha visto un rapido aumento della secolarizzazione del gusto del pubblico dei lettori, e sulla scia di ciò una crescita fenomenale della domanda di carta stampata in generale e di prosa in particolare. Diversi fattori hanno contribuito a questo sviluppo. Stavano avvenendo cambiamenti fondamentali nel marketing e nella diffusione della stampa. Pertanto, i librai iniziarono ad adottare strategie di mercato più orientate alle merci simili a quelle utilizzate dagli editori successivi, e questo ridefinì il rapporto tra librai e lettori come uno tra produttori e consumatori di carta stampata. Un impatto ancora maggiore sul gusto del pubblico dei lettori e quindi sul consumo di carta stampata fu l'aumento esponenziale del numero di biblioteche circolanti nella seconda metà del secolo, in particolare negli anni novanta del Settecento, quando il numero triplicò mentre la crescita della popolazione solo raddoppiato. La percentuale di narrativa nei cataloghi delle biblioteche circolanti aumentò dal 1790 per cento negli anni Cinquanta del Settecento a oltre il 10 per cento intorno al 1750. Alla fine del diciottesimo secolo, gli americani erano in gran parte un pubblico di lettori di romanzi. Tuttavia, la carta, i caratteri e il denaro rimasero scarsi nell'America post-rivoluzionaria, così che quando il commercio con la Gran Bretagna fu ripreso dopo il Trattato di Parigi del 50, la vendita di libri nella Repubblica primitiva rimase in gran parte una questione di importazione di libri. Sebbene alcuni commercianti di libri americani siano riusciti a ottenere una partecipazione nel redditizio mercato della pirateria, anche gli importatori americani di maggior successo erano solo piccoli attori nel commercio transatlantico di libri, che dopo l'Atto di Unione (1800), unendo Irlanda e Gran Bretagna in un unico regno , è stato dominato ancora più di prima dai magnati del libro di Londra. In Gran Bretagna vi era stato un aumento del numero di società cooperative di vendita di libri e di società di persone dal 1783 in poi, ma negli Stati Uniti un tale consolidamento nel mercato non ebbe luogo fino a più tardi, in particolare tra il 1801 e il 1780. Di conseguenza concorrenza irregolare, delle centinaia di stampatori ed editori coloniali e dei primi repubblicani, solo gli affari di Mathew Carey sopravvissero fino al diciannovesimo secolo. Ciò significava che per gran parte di questo periodo, i lettori americani continuarono a leggere ciò che fornivano le tipografie di Londra.