Combattendo a ovest, aspettando a est

L'emergere della concessione. Mentre il generale George McClellan rimuginava sull'arresto del generale Charles Stone e continuava a provare il suo imminente assalto a Richmond, a ovest emersero pesanti combattimenti e un nuovo eroe di guerra dell'Unione. L'Ohioan Ulysses S. Grant guidò una forza combinata di fanti e cannoniere corazzate nel febbraio 1862 alla vittoria a Fort Henry e Fort Donelson, roccaforti confederate sui fiumi Tennessee e Cumberland appena sotto il confine Kentucky-Tennessee. Un improbabile eroe, Grant aveva lasciato l'esercito otto anni prima dopo uno scoraggiante incarico sulla costa del Pacifico. In seguito a una serie di occupazioni civili, Grant tornò nell'esercito nel 1861 e rapidamente aumentò di grado e fama. Durante la battaglia di Fort Donelson, Grant ha rifiutato di negoziare i termini con il comandante confederato e ha inviato una risposta formale: "Nessun termine, tranne una resa immediata e incondizionata, può essere accettato". La stampa nordica raccolse rapidamente le famose battute e "resa incondizionata" divenne presto sia uno slogan che un soprannome per Grant. Con le vittorie, Grant diede all'Unione il controllo di entrambi i fiumi e aprì la strada all'occupazione di Nashville, la prima capitale dello stato confederato ad arrendersi, il 24 febbraio 1862.

La battaglia di Shiloh. Grant si spostò con sicurezza verso sud con trentacinquemila uomini e stabilì una base a Pittsburg Landing, nel Tennessee

Fiume appena a nord del confine tra Mississippi e Tennessee. La domenica delle Palme, il 6 aprile, il generale confederato Albert Sidney Johnston e una forza di quarantamila persone hanno attaccato inaspettatamente all'alba vicino alla chiesa di Shiloh. Sorprendendo molti soldati dell'Unione che erano ancora mezzi vestiti e stavano preparando il caffè, i meridionali riportarono le giacche blu verso il fiume Tennessee. Dopo che i rinforzi dell'Unione si sono precipitati nell'area durante la notte, gli uomini di Grant si sono ripresi il giorno successivo e hanno costretto i confederati a ritirarsi a Corinto, Mississippi, venti miglia a sud di Shiloh. Le vittime furono alte da entrambe le parti, rappresentando più morti americani che in tutte le battaglie della guerra rivoluzionaria, della guerra del 1812 e della guerra messicana messe insieme. Anche se ha dimostrato ancora una volta la sua capacità di sconfiggere i comandanti del sud, la reputazione di Grant ha sofferto incommensurabilmente. Alcuni politici e leader militari del Nord hanno chiesto la sua rimozione a causa dell'alto tasso di vittime e delle voci secondo cui Grant aveva un problema con l'alcol. Dopo Shiloh, molti americani, del Sud e del Nord, iniziarono a rifiutare la visione romantica della guerra così prevalente durante il primo anno di combattimento.

Vincere l'Occidente. Altre vittorie unioniste nel teatro occidentale si verificarono durante la primavera e l'estate del 1862. Alla fine di aprile New Orleans cadde sotto il generale Benjamin F. Butler e l'ammiraglio David G. Farragut. A maggio Grant e il generale Don Carlos Buell raggrupparono le loro truppe malconce e spinsero i Confederati fuori da Corinto. A giugno Memphis cadde nelle forze navali federali dopo una spettacolare battaglia tra cannoniere unioniste e confederate.

La campagna della penisola. Tornato in Virginia, McClel-lan si è finalmente trasferito contro Richmond a maggio. Evitando un trekking via terra su terreni difficili, McClellan spostò i suoi uomini da Washington, DC, con trasporti navali e atterrò sulla punta della penisola formata dai fiumi York e James. In un'iniziativa nota come la campagna della penisola, McClellan ha cercato di catturare Richmond dal sud-est. Con un esercito di oltre centomila uomini e più in riserva, si mosse con cautela dopo diverse vittorie e stabilì una base a White House Landing, un punto a meno di venticinque miglia dalla capitale confederata. La rinnovata campagna di McClellan, unita al successo primaverile in Occidente, convinse i giornali del Nord che la guerra era quasi finita. Molti nordici attesero con impazienza notizie che spiegassero in dettaglio il destino condannato della nazione confederata.