Coltivazione del caffè

Caffè (dall'arabo caffè, "ciò che impedisce il sonno") è seconda solo al petrolio come merce negoziata legalmente, con vendite al dettaglio globali annuali a circa settanta miliardi di dollari.

Le Rubiaceae (una grande famiglia di piante) Coffea arabica, Coffea canephora (robusto) e Coffea liberica richiedono temperature moderate, che si trovano ai tropici tra 650 e 1,600 metri (2,133 e 5,249 piedi) di altitudine; precipitazioni nell'intorno di 1,500 millimetri (59 pollici) all'anno; e ripararsi dal vento, dal sole e dagli acquazzoni tropicali. I terreni della giungla vergine sono ottimali. Il caffè è sensibile al drenaggio; una pendenza troppo ripida provoca un rapido deflusso di sostanze nutritive, troppo poco il pericolo di annegamento. Sebbene queste condizioni siano ragionevolmente comuni ai tropici, raramente si trovano insieme alle risorse di manodopera necessarie per rendere commercialmente redditizia la coltivazione del caffè.

Coffea arabica probabilmente ebbe origine sugli altipiani dell'Etiopia centrale. Originariamente cucinato con fagioli verdi, alla fine del XIII secolo veniva preparato da chicchi di caffè tostati e macinati. Il caffè era usato come stimolante o afrodisiaco. Sebbene l'esportazione di semi di caffè fertili fosse vietata dal sovrano arabo, verso la metà del diciassettesimo secolo i semi erano stati portati nell'India meridionale.

Fu la Compagnia olandese delle Indie orientali (1602-1799), tuttavia, che aprì la strada allo sfruttamento su larga scala. Il contrabbando di piante a Giava (un'isola nell'attuale Indonesia) alla fine del XVII secolo rese possibile una fiorente industria agroalimentare così indelebilmente associata all'isola che Giava divenne sinonimo di caffè. Questa prima fioritura dell'industria del caffè fu un amalgama di un sistema mercantile su uno feudale.

La Compagnia olandese delle Indie orientali vendeva caffè sul mercato aperto in Europa, ma otteneva i suoi prodotti dettando prezzo, qualità e quantità ai potenti giavanesi. Questi ultimi assomigliavano sempre più a signori feudali, completi di proprietà della terra, diritti ereditari e controllo assoluto sui loro sudditi. Alla fine del XIX secolo la malattia delle foglie Hemileia vastratrix tormentò Java e distrusse anche la coltivazione del caffè a Ceylon (Sri Lanka).

Nel 1723 un ufficiale di marina francese, Gabriel Mathieu de Clieu, portò una piantina in Martinica, un'isola delle Indie occidentali, da cui deriva gran parte del caffè mondiale. Pochi anni dopo, nel 1727, il caffè si diffuse in Brasile, dove prosperò. Alla fine del diciottesimo secolo, il più grande cliente del Brasile erano diventati i nuovi Stati Uniti d'America indipendenti, destinati a rimanere il mercato del caffè più grande e consistente del mondo. Sebbene offuscati dal consumo combinato delle varie nazioni europee, i non infrequenti sconvolgimenti dell'Europa hanno causato forti oscillazioni nei consumi.

Nel 1810 il Brasile esportava circa il 40% del caffè mondiale, una cifra che rimase al 70% per gran parte della fine del XIX secolo. Tuttavia, con l'abolizione della schiavitù, l'industria brasiliana del caffè è stata minacciata da una scarsità di manodopera. I baroni del caffè di San Paolo hanno compiuto sforzi concertati per ottenere manodopera gratuita reclutando cittadini dell'Europa meridionale con contratti salariali a breve termine. La spinta a garantire manodopera sufficiente, unita alla necessità di capitale scarso, ha portato i proprietari delle piantagioni a cooperare per migliorare i trasporti, la finanza e le attività di esportazione.

La coltivazione del caffè in Brasile rimane ampia. Scarse risorse di lavoro vengono applicate a terre forestali vergini apparentemente illimitate, che vengono abbandonate dopo aver esaurito i loro terreni. La situazione sia per quanto riguarda la terra che per le ricadute su altre aree di sviluppo era simile nella seconda nazione produttrice di caffè, la Colombia, dove le esigenze di manodopera erano molto diverse. Lì, l'accesso alla terra, temporaneamente o permanentemente, era garantito come parte del salario. Ciò a sua volta ha portato alla creazione di piccole produzioni, che alla fine hanno portato a conflitti tra proprietari e inquilini. La situazione è più o meno simile agli sviluppi in America centrale, anche se con un tocco etnico.

Produzione africana di robusta (Coffea canephora) tornato sulla scena mondiale solo nel XX secolo. Nato nelle colonie inglesi dell'Africa orientale (Kenya) nel 1890, si è successivamente diffuso in Africa centrale (Congo, Camerun e Angola) e infine in Liberia e Costa d'Avorio. La robusta è resistente alle malattie e quindi ha sostituito Coffea arabica nel sud e sud-est asiatico. È anche più tollerante in quanto può essere coltivato a quote più basse senza alberi da ombra. Inoltre, la robusta è un caffè più economico che viene utilizzato per miscelare con arabica dal sapore migliore, così come per il caffè solubile, entrambi caratteristici del mercato statunitense all'indomani della prima guerra mondiale.

Comune alla maggior parte delle nazioni produttrici di caffè è la misura in cui le caratteristiche socioeconomiche di base - proprietà della produzione, accesso alla terra, conflitti di classe e differenziazione razziale - sono state modellate dall'industria del caffè. Nonostante il fatto che i sistemi di produzione abbiano spaziato dalla schiavitù delle piantagioni (Indie occidentali e Brasile) attraverso modi di produzione quasi-feudali (Java, Ceylon) e proletariato rurale (Colombia, America Centrale) ai regimi autoritari (Uganda, Angola), la maggior parte del mondo ora il caffè viene prodotto su piccoli appezzamenti. Pertanto, circa il 70 per cento della produzione totale di caffè del mondo deriva da appezzamenti di meno di venticinque acri, il che dà lavoro a venti milioni di individui.