Colonie, distribuzione della ricchezza in (emissione)

Studiando il modo in cui la ricchezza era distribuita nelle colonie americane, possiamo imparare molto sulla loro economia, come il rapporto della struttura sociale con le opportunità economiche. La diversità delle economie regionali e la qualità non uniforme delle informazioni statistiche del periodo rendono difficili generalizzazioni generali, ma ci sono alcune tendenze generali che possono essere identificate ed è possibile caratterizzare la distribuzione della ricchezza nelle diverse colonie e nelle colonie come un totale.

Dopo un periodo iniziale di estrema difficoltà, noto nel Chesapeake come il periodo della fame, ciascuna delle colonie offrì ai propri coloni redditi relativamente alti e maggiori opportunità di arricchirsi rispetto all'Inghilterra o all'Europa continentale. L'accumulo di ricchezza fu generalmente più rapido nel diciassettesimo secolo che nel diciottesimo e nelle aree più nuove piuttosto che in quelle inizialmente insediate, riflettendo la maturazione dell'economia coloniale e la maggiore opportunità a disposizione dei primi arrivati.

È importante distinguere tra le regioni coloniali poiché c'erano nette differenze nei climi e nelle economie, nonché nella composizione della ricchezza. Tra le colonie della terraferma, i bianchi del sud erano i più ricchi, in media, con circa il doppio della ricchezza del New England o della regione del Medio Atlantico. Se includiamo le Indie occidentali come una delle aree coloniali, la sua fiorente industria dello zucchero l'ha resa la più ricca. La schiavitù non era l'unica ragione di questa differenza. Limitando la nostra portata alle colonie continentali, troviamo che i meridionali possedevano il doppio della terra rispetto all'abitante medio delle altre aree. Le altre regioni non erano povere, tuttavia, sia il reddito che il tenore di vita erano generalmente più alti nel Nord America che in Inghilterra alla fine del periodo coloniale.

Nel New England, la terra era la componente più importante della ricchezza dal primo insediamento fino alla rivoluzione americana (1775–1783). In quasi tutto il New England, l'agricoltura commerciale su larga scala non era possibile a causa del clima, della topografia e della qualità del suolo. Nell'entroterra predominava l'agricoltura (integrata, all'inizio, dalla cattura) ma la maggior parte di queste fattorie era impegnata in un'agricoltura di sussistenza che forniva, al massimo, una piccola eccedenza ai loro proprietari. La distribuzione della terra era abbastanza egualitaria in quasi tutto il New England a causa dell'usanza di dividere la terra tra gli eredi. Nel corso del tempo, tuttavia, c'è stata una stratificazione sociale a causa della speculazione fondiaria.

Ma la qualità della vita nel New England, soprattutto nel primo periodo, era buona, rispetto al Chesapeake e, ancor di più, all'Inghilterra. I primi europei del New England erano sani e vissero a lungo. In contrasto con le colonie Chesapeake prevalentemente maschili (che tendevano ad essere contrassegnate da un alto livello di violenza), c'erano più o meno lo stesso numero di uomini e donne nel New England. La loro società era basata su famiglie contadine e su una comune religione puritana. Nelle comunità costiere del New England l'economia era molto più complessa, poiché oltre all'agricoltura c'erano il commercio mercantile, la costruzione navale e una varietà di industrie di servizi legate alla navigazione. Di conseguenza, il New England ha sviluppato un numero considerevole di uomini adulti senza proprietà e un'ampia gamma di redditi e patrimoni. Il divario di reddito tra mercanti e maestri artigiani e operai aumentò durante il periodo coloniale.

Le Middle Colonies, in particolare New York e Pennsylvania, erano simili al New England in quanto avevano comunità commerciali con diverse economie e un'ampia gamma di redditi e ricchezza e un gran numero di comunità agricole con un grado più elevato di proprietà. Queste tendenze erano più pronunciate a New York City e Filadelfia. A New York c'erano grandi fattorie nella bassa Hudson Valley. Si trattava di vasti tratti di terra, alcuni risalenti alle proprietà dei patroons olandesi (ricchi proprietari terrieri). Gli inquilini coltivavano questi vasti tratti di terra.

Dal momento che William Penn ha offerto la terra a tutti coloro che venivano a condizioni generose, la Pennsylvania aveva forse l'accesso più facile alla proprietà della terra per coloro che potevano permettersi il proprio passaggio in America. Aveva anche il maggior numero di servi a contratto il cui passaggio dall'Inghilterra era pagato e che lavoravano con un massimo di sette anni di lavoro. I servitori a contratto erano gravemente sfruttati, ma l'usanza era di concedere loro denaro o terra dopo aver completato il loro periodo di servizio. Con l'aumento del prezzo della terra nelle porzioni abitate della Pennsylvania, tuttavia, si trovarono costretti ai margini dell'insediamento.

Anche nelle colonie meridionali la terra era una componente importante della ricchezza, ma dopo il 1660 anche gli schiavi contribuirono notevolmente al reddito dei loro padroni bianchi. Il clima e il suolo del Sud erano adatti alla coltivazione di colture di base: tabacco in Virginia, Maryland e North Carolina e riso nelle zone costiere della Carolina del Sud e in Georgia. Il successo era legato sia alla proprietà della terra che al controllo del lavoro sotto forma prima di servi a contratto e poi di schiavi africani. I proprietari di schiavi possedevano la maggior parte della ricchezza nelle colonie meridionali; coloro che non potevano permettersi schiavi o terra si trovavano spinti verso l'interno, dove la mancanza di accesso ai trasporti rendeva meno redditizia l'agricoltura commerciale.