Codice familiare sul matrimonio, la famiglia e la tutela

Il Comitato esecutivo centrale russo dei Soviet ratificò il Codice sul matrimonio, la famiglia e la tutela nell'ottobre 1918, un anno dopo che i bolscevichi presero il potere. Alexander Goikhbarg, il giovane autore del Codice, si aspettava che presto il diritto di famiglia sarebbe stato superato e che "le catene di marito e moglie" non sarebbero state necessarie. Goikhbarg e altri giuristi rivoluzionari credevano che i bambini, gli anziani e i disabili sarebbero stati sostenuti sotto il socialismo dallo stato; i lavori domestici sarebbero socializzati e salariati; e le donne non sarebbero più economicamente dipendenti dagli uomini. La famiglia, spogliata delle sue funzioni sociali, sarebbe "appassita", sostituita da "unioni libere" basate sull'amore e sul rispetto reciproci. Il Codice mirava a fornire un quadro giuridico transitorio per quel breve periodo in cui i doveri legali e le tutele erano ancora necessari.

I giuristi prerivoluzionari avevano tentato per tutta la fine del diciannovesimo secolo di riformare le rigide leggi russe sul matrimonio e il divorzio, ma ottennero scarso successo. Fino al 1917, la legge russa riconosceva il diritto delle autorità religiose di controllare il matrimonio e il divorzio. Alle donne venivano concessi pochi diritti dalla chiesa o dallo stato. Secondo la legge statale, una moglie doveva al marito la completa obbedienza. Era costretta a vivere con lui, a prendere il suo nome e ad assumere il suo status sociale. Fino al 1914 una donna non poteva accettare un lavoro, ottenere un'istruzione o eseguire una cambiale senza il consenso del marito. Un padre aveva un potere quasi incondizionato sui suoi figli. Solo i figli di un matrimonio legalmente riconosciuto erano considerati legittimi e i bambini illegittimi non avevano diritti legali o ricorso. Fino al 1902, quando lo Stato varò riforme limitate, un padre poteva riconoscere un figlio illegittimo solo con uno speciale consenso imperiale. La Chiesa ortodossa russa considerava il matrimonio un sacramento sacro e il divorzio era quasi impossibile. Era consentito solo in caso di adulterio (testimoniato da due persone), impotenza, esilio o assenza inspiegabile e prolungata. In caso di adulterio o impotenza, al responsabile era permanentemente vietato risposarsi.

Il Codice del 1918 spazzò via secoli di potere patriarcale ed ecclesiastico e stabilì una nuova visione basata sui diritti individuali e sull'uguaglianza di genere. Fu preceduto da due brevi decreti emanati nel dicembre 1917 che sostituivano il matrimonio civile al matrimonio religioso e stabilivano il divorzio su richiesta di uno dei coniugi. Il Codice del 1918 incorporò ed elaborò questi due decreti. Ha abolito lo status giuridico inferiore delle donne e ha creato l'uguaglianza sotto la legge. Ha eliminato la validità del matrimonio religioso e ha dato status legale solo al matrimonio civile, creando una rete di uffici statistici locali (ZAGS) per la registrazione di matrimonio, divorzio, nascita e morte. Il codice ha stabilito il divorzio senza motivo su richiesta di uno dei coniugi. Ha abolito il concetto giuridico di "illegittimità" e ha autorizzato tutti i bambini al sostegno dei genitori. Se una donna non riusciva a identificare il padre di suo figlio, un giudice assegnava obblighi paterni a tutti gli uomini con cui aveva rapporti sessuali, creando così un "collettivo di padri". Vietava l'adozione di orfani da parte di singole famiglie a favore della tutela dello Stato: i giuristi temevano che l'adozione, in una società prevalentemente agraria, avrebbe consentito ai contadini di sfruttare i bambini come lavoro non retribuito. Il Codice ha anche fortemente limitato i doveri e gli obblighi del vincolo coniugale. Il matrimonio non creava una comunione di proprietà tra i coniugi: una donna conservava il pieno controllo dei suoi guadagni dopo il matrimonio e nessuno dei coniugi aveva alcun diritto sulla proprietà dell'altro. Sebbene il Codice fornisse un termine illimitato di alimenti per entrambi i sessi, il sostegno era limitato ai poveri disabili. Il Codice presumeva che entrambi i coniugi, sposati o divorziati, si sarebbero mantenuti.

Il codice del 1918 era molto avanzato per l'epoca. Una legislazione comparabile sulla parità di diritti e sul divorzio non sarebbe stata approvata in Europa o negli Stati Uniti fino alla fine del ventesimo secolo. Eppure molti giuristi sovietici credevano che il Codice non fosse una legislazione "socialista" ma "di transizione". Goikhbarg, come molti giuristi rivoluzionari, si aspettava che la legge, come il matrimonio, la famiglia e lo Stato, sarebbe presto "svanita".

Il Codice ha avuto un effetto significativo sulla popolazione, sia rurale che urbana. Nel 1925, i cittadini sovietici avevano ampiamente adottato il matrimonio civile e il divorzio. L'URSS ha mostrato un tasso di divorzi più elevato rispetto a qualsiasi paese europeo, con quindici divorzi ogni cento matrimoni. Il tasso di divorzi era più alto nelle città che nelle aree rurali e più alto a Mosca e Leningrado. A Mosca c'era un divorzio ogni due matrimoni. I lavoratori sovietici, le donne in particolare, soffrirono di un'elevata disoccupazione durante gli anni '1920 e il divorzio si rivelò un disagio speciale per le donne che non erano in grado di trovare lavoro. Le famiglie contadine trovarono difficile conciliare il diritto consuetudinario con le disposizioni sulla proprietà autonoma del Codice. Dopo un ampio dibattito, i giuristi sovietici hanno promulgato un nuovo codice di famiglia nel 1926 per risolvere questi e altri problemi.