Classe: panoramica

Durante il periodo coloniale, gli euro-americani si trovarono legati insieme in reti verticali di clientelismo e dipendenza. Vivendo in famiglie patriarcali e impegnati in scambi economici faccia a faccia, la maggior parte dei coloni ha sperimentato la stratificazione sociale in modi diretti e personali: i padri controllavano le prospettive economiche dei figli tramite eredità e dote; i padroni esigevano la violenza su servi, apprendisti e schiavi; freeholders governato per conto di donne, transitori e uomini senza proprietà; proprietari terrieri, negozianti e commercianti usavano il credito per stabilire rapporti di clientela con i vicini più poveri. Per molti coloni euro-americani, le disuguaglianze radicali di ricchezza attestavano meno la concorrenza delle classi sociali o il funzionamento impersonale dell'economia e più il corretto funzionamento di ciò che Gordon Wood, nel suo Radicalismo della rivoluzione americana (1992), ha definito "una società monarchica", un mondo in cui l'unica divisione orizzontale significativa separava la gente comune dalla piccola nobiltà.

Ma con l'indipendenza nazionale e lo smantellamento intellettuale del privilegio ereditario, un numero crescente di americani ha rifiutato la distinzione tra loro ei loro superiori. La deferenza ha lasciato il posto alla celebrazione dell'uguaglianza repubblicana tra i proprietari di proprietà di uomini bianchi adulti. Con la morte

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di alcuni tipi di disuguaglianza legale (ad esempio, servitù a contratto), l'espansione del franchising (l'abolizione dei requisiti di proprietà) e l'apertura delle terre occidentali all'insediamento dei bianchi (grazie alla dis-possesso dei popoli nativi), la cultura politica americana ha sottolineato un'uguaglianza generica piuttosto che le disuguaglianze specifiche e dirette della società coloniale. Anche se le dipendenze verticali delle famiglie patriarcali e delle economie locali persistevano e le differenze di ricchezza dividevano inevitabilmente la società in classi distinte, gli uomini bianchi adulti celebravano il loro potenziale di trascendere il rango della loro nascita. La rivoluzione americana presumibilmente ha creato una società in cui gli orfani potevano diventare presidenti o dove gli immigrati poveri potevano morire milionari. Per quanto rari tali eventi fossero, hanno permesso a molti commentatori - allora e adesso - di attribuire alla Rivoluzione americana la creazione di una società "senza classi".

Rispetto all'Europa, gli Stati Uniti hanno offerto agli uomini bianchi adulti maggiori opportunità di mobilità verso l'alto. Poiché la maggior parte degli uomini bianchi adulti ad un certo punto della loro vita avrebbe posseduto la terra, gli Stati Uniti rimasero prevalentemente rurali e furono lenti a sviluppare il proletariato urbano che era diventato la caratteristica allarmante delle città inglesi. La struttura di classe tripartita di Karl Marx della società europea (una classe politicamente potente di proprietari terrieri rurali, una classe emergente di imprenditori urbani e un gran numero di lavoratori agricoli e industriali diseredati) non si applicava negli Stati Uniti. Secondo molti resoconti, il tipico lavoratore americano era un agricoltore proprietario terriero il cui acume negli affari rivaleggiava con quello di qualsiasi commerciante urbano e la cui indipendenza derideva lo stato di degrado dell'agricoltore europeo. Questo confronto favorevole ha anche contribuito a sancire l'idea che gli Stati Uniti fossero una società senza classi.

Indipendentemente dalle origini del mito, i primi Stati Uniti non erano una società senza classi. La nuova nazione potrebbe non aver avuto un proletariato urbano, ma nel 1810 incorporò 1.2 milioni di afroamericani ridotti in schiavitù il cui lavoro coatto arricchì il 33% delle famiglie bianche del sud che possedevano proprietà umane. Gli Stati Uniti non avevano un'aristocrazia legale, ma i suoi leader politici - federalisti e repubblicani democratici allo stesso modo - provenivano in modo schiacciante dai ranghi dei ricchi, scommettevano la loro autorità sulle dimensioni delle loro proprietà terriere e legiferavano nel loro interesse finanziario. La gente comune può aver avuto prospettive di mobilità verso l'alto, ma la mobilità verso il basso degli artigiani urbani ha generato un flusso di scioperi, rivolte e organizzazione politica che è culminata nei partiti dei lavoratori degli anni 1820 e 1830. I dati cliometrici rivelano una crescente stratificazione della ricchezza tra gli uomini bianchi nei decenni successivi al 1790 e la fissità di classe, non la fluidità, come caratteristica.

Lo sviluppo di classe più importante nella prima Repubblica fu l'emergere della familiare struttura tripartita di una classe alta, media e operaia. Meno un riflesso di un'economia ampiamente riorganizzata o una vera competizione tra gruppi per le risorse materiali, questi strati orizzontali erano la creazione di una classe media autocosciente i cui campioni propagandavano i valori, le ambizioni e le maniere che li rendevano diversi dai poveri "imprevisti" in basso e il "decadente" ricco in alto. Situati in comunità immerse nelle relazioni di mercato del capitalismo, i membri della classe media valorizzavano un regno familiare privato in cui le donne proteggevano la moralità dalla corruzione della sfera pubblica e rendevano la casa un centro di cultura sentimentale, educazione dei bambini e consumo di buon gusto. Questa nuova classe media ebbe così tanto successo nell'universalizzazione delle sue virtù di auto-miglioramento e autocontrollo che la stragrande maggioranza degli americani da allora si è identificata come classe media. In effetti, se la struttura di classe americana rimane oscura oggi come lo era duecento anni fa, la migliore spiegazione non è una "assenza di classi" strutturale, ma piuttosto il potere degli ideali della classe media di incanalare il malcontento della classe operaia verso l'individualismo, non il collettivo , espressione e mascherare i privilegi dell'alta borghesia dietro la presunzione di una società meritocratica.