Città libere e imperiali

Città libere e imperiali. Le città libere e imperiali (Città libere e imperiali) erano un'élite privilegiata tra le circa 2,500 città all'interno del Sacro Romano Impero. Il termine "città libera" originariamente si riferiva alle città fondate da un vescovo che in seguito ottenne l'autogoverno, mentre le "città imperiali" risalivano agli insediamenti reali stabiliti dall'imperatore o che si sviluppavano sotto la sua immediata protezione. Questa distinzione perse la maggior parte del suo significato originale nel 1500 quando le città libere e imperiali si caratterizzarono per il loro stato comune di immediatezza (Immediatezza imperiale) sotto la giurisdizione dell'imperatore, al quale pagavano un tributo annuale. Gli altri comuni erano tutti comuni territoriali (Città di campagna) sotto l'autorità del loro signore laico o secolare locale, e solo indirettamente soggetto alla giurisdizione imperiale. Questa distinzione cruciale elevò le città imperiali a parte delle "tenute imperiali" (Proprietà imperiali) che emerse dal 1480 e governò l'impero con l'imperatore attraverso istituzioni come la Dieta Imperiale (Parlamento).

Non più di cento città hanno mai posseduto questo status speciale. La maggior parte era concentrata in Svevia e Franconia nel sud-ovest, che erano stati i centri del potere dell'imperatore al momento della fondazione delle città nel XII secolo. Altri si svilupparono nella Renania e nella Germania settentrionale, sfuggendo al controllo dei vescovi locali o emergendo indipendentemente dal basso come centri commerciali che successivamente acquisirono privilegi e protezione imperiali. Ogni città era un comune autonomo controllato da un consiglio (Ratto) eletto dai cittadini emancipati (Cittadino). La cittadinanza doveva essere richiesta e dipendeva dal pagamento di tasse specifiche e dal servizio nella milizia urbana. Quest'ultimo requisito è stato utilizzato per negare la cittadinanza alle donne dal diciassettesimo secolo. I cittadini raramente rappresentavano più di un terzo degli abitanti totali. In generale, la struttura sociale delle città imperiali rispecchiava quella delle città territoriali, con una piccola percentuale della popolazione che possiede la maggior parte della ricchezza. I commerci urbani erano organizzati in corporazioni che regolavano i propri affari sotto la giurisdizione del consiglio. Molte città subirono violenti sconvolgimenti nel XIV e XV secolo quando i capi delle corporazioni cercarono una maggiore rappresentanza nei consigli comunali. Questo processo era in gran parte terminato nel 1450 e il governo urbano divenne generalmente più oligarchico con le posizioni chiave nel consiglio controllate da un patriziato semi-ereditario. L'imperatore Carlo V (governato dal 1519 al 1556) incoraggiò questa tendenza riscrivendo le costituzioni di trenta città, rafforzando il potere dei magistrati e limitando la concessione.

Molti principi si sono risentiti per l'autonomia delle città e hanno cercato di integrare questi centri urbani dinamici nei loro territori. Tutte le alleanze urbane finirono con una sconfitta militare tra l'inizio del XIII e la metà del XV secolo. Sebbene le città tennero il passo con i progressi della tecnologia militare, migliorando le loro fortificazioni e acquisendo grandi arsenali riforniti di artiglieria, non riuscirono a superare la loro debolezza sottostante. A differenza delle città stato dell'Italia settentrionale, le città tedesche mancavano di ampi territori circostanti e solo poche come Norimberga, Ulm o Rottweil avevano villaggi dipendenti sufficienti per fornire cibo alle loro popolazioni urbane. Dipendevano dal commercio e dallo scambio per sopravvivere. La resistenza crollò rapidamente una volta che i principi li bloccarono. La carenza di cibo e l'interruzione del commercio di solito innescano tensioni interne, e generalmente emerge una fazione per costringere il consiglio comunale a capitolare. Più fondamentalmente, nessuna delle leghe medievali poteva costringere i loro membri, spesso sparsi, a riunirsi. Una più stretta integrazione nell'impero ha salvato le città e ha permesso loro di superare le tempeste della Riforma. Le città tenevano congressi regolari (Reichstädtetage) dopo il 1471 in coincidenza con le riunioni dell'imperatore, degli elettori e dei principi e acquisì i diritti di voto nella nuova dieta imperiale entro il 1582.

Molti storici hanno identificato la prima Riforma come un fenomeno urbano da quando il luteranesimo si diffuse rapidamente in molte città imperiali meridionali e occidentali all'inizio degli anni 1520. L'insoddisfazione per le politiche economiche di Carlo V e per i legami commerciali e culturali esistenti con il sud aumentò la possibilità che molte città potessero "diventare svizzere" e lasciare l'impero. Solo cinque lo hanno fatto: Basilea, Sciaffusa, San Gallo, Grüningen e Mulhouse. Altri erano troppo lontani o avevano paura del radicalismo svizzero. Undici rimasero cattolici nonostante le somiglianze sociali ed economiche con quelli che abbracciavano il luteranesimo, mentre quattro furono ufficialmente riconosciuti come biconfessionali dalla pace di Vestfalia nel 1648. Sebbene questo trattato confermasse anche i diritti di voto civico nella dieta, li collocò come un terzo collegio nettamente inferiore dietro gli elettori e i principi. La frequenza civica alla dieta diminuì nel XVIII secolo, ma le città rimasero attive in altre istituzioni imperiali. L'impero era la migliore garanzia per la loro autonomia. Le corti imperiali li proteggevano dai principi e intervenivano per stabilizzare la loro politica interna e le loro finanze.

Delle ottantasei città riconosciute dalla dieta nel 1521, solo cinquantuno rimasero alla fine del Settecento. Lo spostamento generale del commercio europeo verso la costa atlantica nel XVI secolo ha avuto poco a che fare con questo declino, sebbene abbia influenzato negativamente l'economia delle restanti città, così come la Guerra dei Trent'anni. La diminuzione dei numeri è fuorviante in quanto l'elenco originale comprendeva dieci città più piccole che tornarono allo status di città territoriali per sfuggire alla tassazione imperiale nel XVI secolo e sedici che furono perse in Francia nel 1681. Queste perdite indicano principalmente la difficoltà dell'impero nella difesa il suo perimetro esterno, piuttosto che una debolezza della sua gerarchia interna. Pochissime città rimaste all'interno dell'impero persero la loro autonomia e in ogni caso fu necessaria la sanzione imperiale. La stessa Austria ha annesso Costanza nel 1548 e l'imperatore ha permesso alla Baviera di conquistare Donauwörth nel 1607. Gli altri casi riguardavano città che non avevano una solida base per i loro privilegi imperiali, come Erfurt (1664), Magdeburgo (1666) o Brunswick (1671), che erano tutte città ex-Hansa, piuttosto che città imperiali, o Emden e Münster, che erano già città territoriali. L'impero agì anche per preservare l'autonomia delle città anseatiche di Amburgo e Brema, salvandole dall'invasione danese e svedese negli anni 1650 e 1660 riconoscendole come città imperiali. Le restanti cinquantuno città avevano una popolazione complessiva di 820,840 nel 1800, di cui 150,000 vivevano nella sola Amburgo. Solo Brema e Colonia erano oltre 50,000, mentre la piccola città sveva di Buchau contava solo 860 abitanti. Sei città imperiali furono mantenute nella riorganizzazione dell'impero nel 1803, ma solo Amburgo, Brema e Lubecca mantennero l'autonomia politica oltre il 1806.