Cina, alla prima guerra dell’oppio

La Cina si è confrontata per la prima volta con il colonialismo europeo nel corso dell'espansione portoghese in Asia all'inizio del XVI secolo. Nel 1511 Malacca (Melaka), sulla costa occidentale della penisola malese, fu occupata da una forza al comando del viceré portoghese dell'India, Afonso de'Albuquerque († 1515). Malacca divenne una base importante per i contatti commerciali portoghesi con la Cina. Malacca era stato uno stato vassallo cinese e il sultano aveva chiesto assistenza, ma l'imperatore cinese ha emesso solo un editto al Siam (Thailandia) per inviare aiuti, che non è mai arrivato.

I portoghesi arrivarono sulla costa meridionale della Cina nel 1514-1516 e raggiunsero Canton (Guangzhou) nel 1517. La Cina concesse ai portoghesi il permesso di commerciare, ma dopo diversi scontri i portoghesi furono cacciati nel 1522-1523. Tuttavia, alcuni commercianti portoghesi, principalmente coinvolti nel contrabbando, è rimasto in Cina. Nel 1557 ottennero il permesso di stabilirsi a Macao, sulla costa meridionale della Cina, che divenne la base principale della regione per il commercio occidentale per oltre un secolo.

La Spagna iniziò a colonizzare l'arcipelago filippino nel 1565. Poco dopo, fu stabilito il commercio galeone tra Acapulco in Messico e la città portuale filippina di Manila, portando merci, principalmente argento, dal Nuovo Mondo al sistema commerciale asiatico. Questo sviluppo ha causato l'emergere di un'economia monetaria d'argento in Cina e ha stimolato il commercio cinese.

La Spagna presto sfidò la posizione portoghese nel commercio con la Cina e nel 1598 tentò persino di stabilire una stazione commerciale vicino a Canton. Anche dopo che il Portogallo cadde sotto il dominio spagnolo nel 1581, i portoghesi a Macao rimasero ansiosi di mantenere il loro monopolio e attaccarono ripetutamente le navi spagnole.

Nel 1601 la prima nave olandese entrò nelle acque cinesi vicino a Macao. Gli olandesi divennero rapidamente un serio rivale per il commercio portoghese. Hanno attaccato Macao e stabilito una base a Taiwan. Tuttavia, gli olandesi furono assediati e cacciati da Taiwan nel 1662 dall'esercito di Koxinga (Zheng Chenggong, 1624–1662), che si stava ritirando dal crescente potere dell'imminente dinastia Qing.

Un fattore importante dell'influenza europea in Cina erano i missionari cristiani. Il gesuita Matteo Ricci (1552–1610) arrivò nel sud della Cina nel 1582 e andò a Pechino nel 1601. Ricci non solo tentò di convertire i cinesi alla cristianità, ma introdusse anche una conoscenza occidentale come il calendario solare. I successori più importanti di Ricci furono i gesuiti Johann Adam Schall von Bell (1591–1666), che raggiunse Macao nel 1619, e Ferdinand Verbiest (1623–1688). I gesuiti portarono anche la conoscenza della Cina in Europa, il che portò a una "moda cinese" nella filosofia e nell'arte. La maggior parte dei missionari furono espulsi dalla Cina dall'imperatore Kangxi nel 1721 dopo che papa Clemente XI (1649–1721) decise nella "controversia sui riti cinesi" che l'adozione delle usanze cinesi era incompatibile con i principi cattolici.

Il contatto della Cina con il mondo esterno è stato ripetutamente limitato. I governanti della dinastia Ming (1368–1644) proibirono completamente il commercio privato e limitarono i contatti commerciali con l'estero per rendere omaggio alle missioni. La Cina continuava a partecipare al sistema commerciale del sud-est asiatico, ma questa partecipazione si espanse notevolmente solo dopo che i Ming revocarono ufficialmente il loro divieto nel 1567. Le comunità cinesi si svilupparono nei porti coloniali in crescita, come Batavia (Jakarta) e Manila, e divennero importanti agenti per i contatti tra le colonie europee e la Cina continentale.

La Cina era essa stessa un impero e mantenne considerevoli interessi e relazioni coloniali con i suoi vicini. La Cina Ming si considerava il centro del mondo, le relazioni estere erano possibili solo come relazioni di tributo. Sebbene la prima dinastia Qing (1644-1911) abbia avuto origine come sovrani stranieri sulla Cina, gli imperatori Qing adottarono presto la visione Ming dell'ordine mondiale cinese. Il Qing è passato rapidamente dal consolidamento all'espansione. Nel corso dello sterminio delle ultime forze Ming, occuparono territori nel sud della Cina e nell'isola di Taiwan. Nel diciottesimo secolo, il periodo dell'alto Qing, la Cina conquistò il Tibet e parti dell'Asia centrale e ottenne il controllo sulla Mongolia.

Subito dopo che i Qing salirono al potere, bandirono la maggior parte dei contatti con il mondo esterno per impedire qualsiasi supporto straniero per i restanti eserciti Ming. Ma nel 1684, quando la dinastia Qing stabilì la sua presa sul potere, l'imperatore Kangxi allentò il precedente divieto e permise un commercio limitato lungo la costa sud-orientale della Cina.

La prima nave britannica fece scalo a Xiamen (Amoy) nel 1685. Altre nazioni, come Danimarca, Francia, Paesi Bassi e Svezia, si affrettarono a seguirla. I primi commercianti americani arrivarono nel 1784 dopo la loro guerra d'indipendenza. Gli inglesi, tuttavia, dominarono fin dall'inizio questo rinnovato commercio con la Cina, e circa 1800 navi mercantili britanniche verso la Cina ammontavano al doppio di tutte le altre nazioni messe insieme.

Il commercio occidentale si concentrò nel porto cinese meridionale di Canton e nel 1760 l'imperatore Qianlong limitò il commercio a questo porto. In questo periodo si sviluppò il cosiddetto sistema Canton, secondo il quale ai commercianti occidentali era permesso commerciare solo durante la stagione invernale e dovevano rimanere a Macao per il resto dell'anno. Il commercio era limitato a una piccola area al di fuori delle mura della città e le transazioni con i cinesi erano limitate a un gruppo di commercianti autorizzati chiamati cohong (dopo il cinese gonghang, che significa "azienda ufficiale").

La Russia era l'unica potenza occidentale a commerciare con la Cina attraverso i suoi confini interni. Dopo conflitti minori, la Cina e la Russia hanno risolto i loro conflitti di confine e regolato il commercio nei trattati di Nerchinsk (1689) e Kyakhta (1727).

I beni più importanti esportati dalla Cina erano porcellana, seta e tè. La Compagnia inglese delle Indie Orientali godeva del monopolio del commercio diretto tra Cina e Inghilterra e quindi trasse enormi profitti, così come il governo britannico attraverso le tasse di importazione. Il problema principale in questo scambio era l'incapacità dell'Occidente di portare in Cina prodotti di valore equivalente. Le esportazioni cinesi sono state pagate principalmente in argento.

La Gran Bretagna sperava di cambiare il sistema restrittivo di Canton nel 1793 inviando Lord George Macartney (1737–1806) per richiedere l'apertura di porti aggiuntivi, ma l'imperatore cinese Qianlong si rifiutò di modificare i termini di scambio. Per compensare il deficit commerciale, la Compagnia delle Indie Orientali iniziò a coltivare oppio in India e ad esportare la droga in Cina. Quando l'oppio ha interrotto la bilancia commerciale e l'argento ha cominciato a fluire dalla Cina, i governanti Qing hanno reagito vietando le importazioni di oppio. In risposta, i commercianti britannici e altri commercianti occidentali contrabbandarono l'oppio in Cina. Con la crescente popolarità del concetto di libero scambio, tuttavia, il monopolio della Compagnia delle Indie Orientali fu abolito nel 1834. Quando il governo cinese decise di attuare misure più severe contro il commercio di oppio nel 1839, il governo britannico subì forti pressioni dal libero scambio fare pressioni per abbattere il restrittivo sistema Canton, che portò alla prima guerra dell'oppio (1839-1842).