Ciclo di vita: panoramica

La Sfinge, secondo un antico racconto greco, era un mostro con il volto di una donna, il corpo di un leone e ali gigantesche. Inviata dalla dea Era per punire la città di Tebe, si sedette su una collina e fermò i passanti, ponendo loro un indovinello: "Che cosa ha una voce, ed è a quattro zampe, a due piedi e a tre piedi?" Ogni volta che i tebani davano una risposta sbagliata, lei ne divorava uno, incluso Emone, il figlio del re. Solo Edipo, uno straniero in viaggio per la città, è stato in grado di dare la risposta corretta: "Uomo".

L'enigma fa allusione al ciclo di vita: l'uomo viaggia "a quattro zampe" (cioè su mani e ginocchia) da neonato, su due piedi da adulto e "a tre piedi" (con l'aiuto di un bastone) nella vecchiaia. Per risolverlo, è necessario pensare a un uomo sia come un individuo singolare - con "una sola voce" - e come un essere che cambia forma nel tempo. Apparentemente il puzzle era ampiamente conosciuto nell'antico Mediterraneo, un po 'di saggezza popolare che gradualmente si fece strada nella storia di Edipo. (Non si trova nelle versioni scritte prima del 600 aC, inclusa quella di Esiodo [att. 700 aC]) La sua rappresentazione di un corso di vita normativo getta un'ombra obliqua su quella di Edipo, perché risolvendo il puzzle e rivendicando il premio del re - sua madre come sposa - trasforma la normale sequenza delle generazioni in una forma grottesca e tragica.

La nozione di ciclo di vita, quindi, che ci sono fasi della vita attraverso le quali ogni individuo deve passare, è vecchia e diffusa. E, come in questo racconto, è sia descrittivo che prescrittivo: descrive inevitabili cambiamenti fisiologici che sono facilmente osservabili negli esseri umani come in tutti gli esseri viventi, ma suggerisce anche che uno dovrebbe muoversi attraverso la vita in un certo modo prescritto. Questo duplice significato può essere trovato in esempi molto lontani nel tempo e nello spazio da Edipo, come ad esempio in due dei più grandi esempi della prima letteratura americana: Primi memoriali, scritto in Nahuatl in Messico da Bernardino de Sahagún (1499-1590) tra il 1558 e il 1561, e Nuova corona e buon governo, completato da Felipe Guaman Poma de Ayala (1538? –1620?) in Perù nel 1615 e similmente scritto principalmente in una lingua dei nativi americani, il quechua. Ciascuno di questi libri è un atto di traduzione culturale che presenta una società imperiale delle Americhe, rispettivamente azteca e inca, come i loro autori desiderano che i lettori spagnoli le vedano. In ognuno di essi troviamo presentazioni dettagliate e accuratamente illustrate delle fasi della vita umana. Guaman Poma descrive le prime dieci fasi della vita di un uomo, poi le dieci fasi di quella di una donna; curiosamente, inizia ciascuno con l'adulto nel suo periodo migliore, che chiama la "prima strada"; quindi procede fino alla vecchiaia, quindi elenca in ordine inverso le quattro fasi della giovinezza, terminando con l'infanzia. Anche Sahagún raffigura donne e uomini in sequenze separate ma equivalenti; ei suoi informatori Nahuatl, come Guaman Poma, enfatizzano il lavoro produttivo più del semplice cambiamento fisiologico. In ogni punto, tranne che all'inizio e alla fine, viene mostrato a donne e uomini che svolgono il lavoro appropriato al loro periodo di vita. Per le donne di entrambi gli imperi, queste fasi sono definite in termini di produzione tessile, con donne adulte che tessono ai telai, mentre i giovani e gli anziani girano. Questa enfasi sul lavoro, forse intesa a mostrare i contributi che i cittadini avrebbero dovuto apportare allo Stato, sottolinea la qualità normativa del concetto di ciclo di vita; Gli artisti e gli scrittori di Sahagún hanno anche giudicato le attività del tempo libero, indicando che mentre l'ubriachezza e l'ozio erano accettabili nei vecchi, dovevano essere condannati nei giovani. Nell'arte europea, la versione moralizzante del ciclo di vita può essere vista nella serie di incisioni di William Hogarth (1697-1764), "The Harlot's Progress" (1732) e "The Rake's Progress" (1735) - visioni umoristiche del sequenza di vita andata storta.

Ma ovviamente, il ciclo di vita può anche essere visto non come un insieme di aspettative, ma come un destino inevitabile e persino tragico. Questa visione del corso della vita spesso enfatizza la nozione del corso della vita come un ciclo: cioè, come accaduto all'interno di una forma circolare e naturale del tempo piuttosto che nel tempo storico lineare inventato dagli esseri umani. In quanto tale, richiama spesso metafore della natura, come le stagioni dell'anno; ea sua volta, diventa una metafora della vita di una società o di un impero, che come il corpo umano può nascere, crescere, maturare, ammalarsi e morire. Sebbene utilizzi poche metafore della natura, una classica evocazione del ciclo vitale come un cerchio si trova in Come vi piace di William Shakespeare (1564-1616), eseguito per la prima volta nel 1599 e pubblicato per la prima volta nel 1623. Il famoso soliloquio di Jaques che inizia "Tutto il mondo è un palcoscenico" presenta sette fasi della vita dell'uomo, con la fine che segna un ritorno a l'inizio:

Tutto il mondo è un palcoscenico,
E tutti gli uomini e le donne semplicemente giocatori:
Hanno le loro uscite e le loro entrate;
E un uomo nel suo tempo recita molte parti,
Le sue azioni sono sette età. All'inizio, il bambino,
Sbuffando e vomitando tra le braccia dell'infermiera.
E poi lo scolaro piagnucoloso, con la sua cartella
E il viso splendente del mattino, che striscia come una lumaca
A malincuore a scuola. E poi l'amante,
Sospirando come una fornace, con una dolorosa ballata
Fatto al sopracciglio della sua padrona. Poi un soldato,
Pieno di strani giuramenti e barbuto come il pard,
Geloso in onore, improvviso e veloce nel litigio,
Alla ricerca della reputazione della bolla
Anche nella bocca del cannone. E poi la giustizia,
In bella pancia rotonda con buon cappone foderato,
Con occhi severi e barba di taglio formale,
Pieno di sagge seghe e istanze moderne;
E così fa la sua parte. La sesta età cambia
Nel pantaloon magro e pantofola,
Con gli occhiali sul naso e la custodia sul lato,
Il suo tubo giovanile, ben salvato, un mondo troppo vasto
Per il suo gambo ristretto; e la sua grande voce virile,
Volgendomi di nuovo verso acuti infantili, tubi
E fischietta nel suo suono. L'ultima scena di tutte,
Che conclude questa strana storia movimentata,
È il secondo infantilismo e il semplice oblio,
Senza denti, senza occhi, senza gusto, senza tutto. (2.7.139)

Nell'arte, nella letteratura e nella mitologia, quindi, il ciclo della vita è un tema potente, interpretato sia per la commedia che per la tragedia. Con l'emergere moderno delle scienze sociali, questo concetto ha continuato ad affascinare e disturbare gli studiosi a causa del suo duplice radicamento nella natura e nella cultura. Da un lato, l'infanzia, la maturità e la vecchiaia sono processi fisiologici che la maggior parte degli esseri umani sperimenterà; d'altra parte, le norme e le aspettative culturali su cosa significano queste fasi e su come dovrebbero essere vissute - e anche se le fasi dell'infanzia e dell'adolescenza sono distinte dall'età adulta - variano enormemente nel tempo e nello spazio. Ciascuno di questi periodi, infanzia, adolescenza e vecchiaia, ha dato origine alla propria letteratura di scienze sociali. All'interno di ciascuno, i dibattiti su ciò che, semmai, è transistorico e ciò che deve essere visto solo all'interno del proprio contesto culturale hanno fornito conversazioni vivaci e stimolanti, come esemplificato dall'enorme attenzione pubblica accordata a Margaret Mead Raggiungimento della maggiore età a Samoa (1928) e da Philippe Ariès Secoli d'infanzia: una storia sociale della vita familiare (1962), due dei più noti esempi di opere che sfidavano le concezioni prevalenti sulla nostra esperienza del ciclo di vita.