Churchill, giovanni, duca di marlborough (1650-1722)

Churchill, john, duca di marlborough (1650–1722), soldato e diplomatico. Descritto spesso come il più grande generale britannico della prima età moderna, John Churchill nacque il 26 maggio 1650, figlio di Elizabeth Churchill e Sir Winston Churchill, uno scudiero impoverito e membro del Parlamento. Frequentò la Saint Paul's School e poi nel 1665, a causa dell'influenza di suo padre, divenne paggio del duca di York, in seguito Giacomo II (governato dal 1685 al 1688). Il 14 settembre 1667 Churchill fu commissionato nell'esercito come alfiere nelle guardie a piedi. Servì a Tangeri dal 1668 al 1670, fu in servizio con la flotta alleata durante la terza guerra olandese (1672-1674) e fu promosso capitano. Nel 1673 accompagnò il contingente inglese inviato ad assistere Luigi XIV (governato dal 1643 al 1715) di Francia nelle Fiandre e si distinse nell'azione militare a Maastricht (Maestricht, giugno 1673), la sua prima grande battaglia terrestre. L'anno successivo fu nominato colonnello del reggimento inglese operante all'estero e si esibì galantemente nella battaglia di Sinzheim (1674).

Nel 1677 Churchill sposò Sarah Jennings (1660-1744), dama di compagnia della principessa Anna, poi regina Anna (governata dal 1702 al 1714). Churchill avanzò rapidamente. Fu creato Barone Churchill di Aymouth (Scozia) il 21 dicembre 1682, elevato al titolo nobiliare come Barone Sandridge nel 1685 e, all'adesione di Giacomo II (1685), promosso a maggiore generale (3 luglio 1685) e successivamente tenente generale ( 7 novembre 1688).

Con la Gloriosa Rivoluzione (1688), Churchill cambiò prontamente la sua fedeltà al nuovo sovrano protestante Guglielmo III (governato dal 1689 al 1702), che nel 1689 lo ricompensò con la contea di Marlborough (dopo di che è comunemente noto come Marlborough) e nominato lui un consigliere privato. Marlborough ottenne anche una serie di comandi tra il 1689 e il 1691 nelle Fiandre e in Irlanda, in cui ebbe un successo uniforme. Ha anche servito per un po 'come governatore della Compagnia della Baia di Hudson. Sempre più contrario all'eccessiva preferenza di William per i suoi soci olandesi, Marlborough cadde improvvisamente in disgrazia. Nel 1692 fu licenziato dai suoi incarichi e fu brevemente imprigionato nella Torre di Londra perché sospettato di comunicare con agenti giacobiti in un complotto per restaurare Giacomo II con il sostegno dell'intervento militare francese. Poiché queste accuse si dimostrarono infondate, Marlborough fu rilasciato e, dopo essersi riconciliato con William, fu riportato al favore nel 1698. Fu nominato governatore del duca di Gloucester, fu riammesso al Consiglio privato e tornò al suo precedente grado militare (18 Giugno 1698). Di fronte alle crescenti tensioni sulla successione spagnola, Marlborough fu nominato comandante in capo delle forze anglo-olandesi in Olanda (giugno 1701) e partecipò ai negoziati tenutisi all'Aia per elaborare un compromesso che soddisfacesse i vari ricorrenti e prevenire la guerra europea.

Dopo la morte di Guglielmo III l'8 marzo 1702 e la successiva ascesa della regina Anna, Marlborough raggiunse l'apice della sua influenza. Fu nominato capitano generale delle forze e comandante generale degli artiglieria, mentre il suo più stretto alleato, Sidney Godolphin, primo conte di Godolphin (1645–1712), divenne signore tesoriere. Altri sostenitori dei Tory presero le rimanenti grandi cariche di stato.

Una volta che le deliberazioni dell'Aia si interruppero e le azioni aggressive della Francia resero inevitabile il conflitto, gli alleati inglesi, austriaci, olandesi e tedeschi minori conclusero la Grande Alleanza (15 maggio 1702) con un esercito combinato sotto il comando supremo di Marlborough. Nella sua prima campagna durante la Guerra di Successione Spagnola (giugno 1702) Marlborough alleviò la pressione sugli olandesi assicurandosi una base operativa contro le fortezze francesi a sud. Superando i dissensi all'interno dell'alleanza, insistette con successo per conquistare la grande fortezza di Liegi (ottobre 1702). Per questo servizio fu creato duca con una pensione di £ 5,000 all'anno. Ha poi avanzato sul fiume Mosella. Ingannando il nemico con una finta contro l'Alsazia, si mosse rapidamente per aprire un passaggio del Danubio a Donauwörth, impedendo così un possibile incrocio delle forze francesi e dei loro alleati bavaresi. Il 13 agosto 1704 Marlborough e il suo confidente, il comandante austriaco principe Eugène (1663-1736), sconfissero il principale esercito francese a Blenheim: una vittoria spettacolare. Questa fu la prima grande battuta d'arresto militare del regno di Luigi XIV, e costrinse la Francia sulla difensiva e salvò l'Austria da un'invasione quasi certa. Il 23 marzo 1706 Marlborough ottenne un'altra schiacciante vittoria a Ramillies, che portò all'espulsione delle truppe nemiche dall'Italia e dai Paesi Bassi meridionali. Marlborough e il principe Eugène respinsero una controffensiva francese a Oudenaarde (luglio 1708) e aprirono la strada a un'avanzata diretta contro la Francia. Queste imprese fecero guadagnare a Marlborough una reputazione militare eguagliata nel diciottesimo secolo solo da Federico il Grande (governato dal 1740–1786) di Prussia e più tardi da Napoleone I (1769–1821). Come riconoscimento, Marlborough fu nominato principe dell'impero e per ordine reale fu costruito per lui il magnifico palazzo di Blenheim.

Sul piano interno, tuttavia, la posizione di Marlborough si indebolì a causa di una politica di partito implacabile e del crescente allontanamento tra sua moglie Sarah e la regina Anna, la cui precedente amicizia aveva fornito un collegamento critico che legava la direzione operativa della guerra alla fonte del potere esecutivo a corte. Usando una varietà di tattiche di pressione, Marlborough e il suo alleato Lord Treasurer Godolphin riuscirono per un po 'a costringere la regina pro-Tory a nominare (a malincuore) quei congeniali ministri Whig che sostenevano le loro politiche. Ma Sarah fu soppiantata in favore di Anne da Abigail Masham (morta nel 1734), un'influente simpatizzante dei Tory, e in politica la regina si rivolse per un consiglio all'abile leader dei Tory Robert Harley (1661-1724). Il sostegno alla guerra declinò rapidamente. Inoltre i costi aumentavano costantemente, così come la stanchezza della guerra da parte degli alleati. Marlborough, sempre più isolata, fu accusata di continue ostilità per profitto e gloria personali.

Le elezioni parlamentari del 1710 portarono un nuovo e potente ministero dei Tory guidato da Harley, che permise ad Anne di fare a meno dei leader Whig personalmente non congeniali e portò a negoziati segreti con la Francia. Marlborough rimase comandante in capo fino al dicembre 1711, quando fu licenziato, accusato ingiustamente di corruzione e costretto all'esilio nel continente. Sebbene restaurata in favore con l'ascesa di Giorgio I (governata dal 1714 al 1727), Marlborough, prematuramente invecchiata dalle tensioni della guerra, non prese più parte agli affari pubblici. Visse in una pensione rurale fino alla sua morte, in seguito a un colpo paralitico, il 16 giugno 1722. Fu sepolto con grande splendore a Westminster, anche se il suo corpo fu successivamente trasferito nella cappella di Blenheim, dove fu commemorato da un mausoleo decorato.

Audace, energico, un tattico eccellente e un leader di talento, Marlborough ha sostenuto un'azione rapida e offensiva rispetto a manovre elaborate come chiave per la vittoria decisiva. In questo senso trascende lo spirito militare della sua epoca e prefigura l'approccio più innovativo ed energico alla guerra tipico del periodo rivoluzionario francese. La sua urbanità e tatto, discrezione e diplomazia erano ulteriori risorse per disinnescare le inevitabili tensioni associate alla guerra di coalizione e così resero possibile l'unità essenziale per la cooperazione e la vittoria.