Chatham, william pitt, primo conte di

Chatham, william pitt, primo conte di. (1708–1778). Primo ministro. Pitt nacque a Westminster il 15 novembre 1708, nipote di un ricco mercante ed ex governatore di Madras che aveva acquisito la fortuna di famiglia. È stato istruito a Eton (1719-1726), Trinity College Oxford (1727) e Utrecht (dal 1728). Da figlio più giovane dovette fare la sua carriera e nel 1731 fu comprato una commissione di 1,000 sterline nel reggimento di cavalli di Cobham. Nel 1733-1734 fece un attenuato grand tour in Francia e Svizzera, e nel febbraio 1735 fu eletto alla Camera dei Comuni per il piccolo borgo familiare di Old Sarum, diventando uno dei "Cuccioli di Cobham". Questo gruppo era strettamente associato a Frederick, principe di Galles, che era in contrasto con suo padre Giorgio II e la cui casa a Leicester House era al centro della politica dell'opposizione. La connessione costò a Pitt la sua cornetta nel maggio 1736. Ma non prese parte regolarmente ai dibattiti alla Camera dei Comuni e nel 1742 non riuscì a ottenere un posto nel ministero di John Carteret (Earl Granville). Da quel momento in poi, tuttavia, si oppose con veemenza al sostegno finanziario e militare alla monarchia asburgica e ad Hannover, sostenendo che gli interessi vitali britannici venivano sacrificati per "un elettorato spregevole". Sebbene abbia moderato la sua lingua nel 1744, non sorprende che l'opposizione di Giorgio II lo tenesse fuori dal suo incarico fino a quando non divenne direttore generale nel maggio 1746.

Nell'autunno del 1755 Pitt fu licenziato dalla carica di magistrato per aver attaccato i nuovi trattati del re con la Prussia e l'Assia-Cassell. In opposizione, Pitt ha continuato a sostenere che la Gran Bretagna dovrebbe concentrarsi su obiettivi navali e coloniali, piuttosto che sprecare risorse in alleanze intese a difendere Hannover. La perdita di Minorca a causa dell'invasione francese nel 1756, seguita da ulteriori disastri in India e nel Nord America indebolì gravemente il ministero del duca di Newcastle e sembrò giustificare le critiche di Pitt. Il re dovette accettare Pitt come segretario di stato per il dipartimento meridionale (un ufficio che gli dava il controllo effettivo della guerra) con il duca di Devonshire come primo ministro nominale. Tuttavia, la fiducia di Giorgio II ebbe un prezzo: una volta in carica, Pitt promise un nuovo sostegno alla Prussia oltre a un maggiore impegno in America. Anche se licenziato nell'aprile 1757, fu in grado di stringere una nuova alleanza con Newcastle (che sostituì Devonshire come primo ministro) e riprese la carica il 29 giugno. Gli spettacolari successi militari del 1759-1760 furono seguiti da piani per un attacco preventivo contro la Spagna. L'ultimo allarmò i suoi colleghi di gabinetto e nell'ottobre 1761 Pitt si dimise piuttosto che cedere.

Pitt ha attaccato la pace di Parigi come troppo moderata, data la portata dei suoi stessi successi militari. Ma la sua opposizione allo Stamp Act sembra essere stata genuina. A differenza della maggior parte dei contemporanei, Pitt sosteneva che, poiché l'America non era rappresentata ai Comuni, il Parlamento non aveva il diritto di imporre tasse interne. A differenza di George Grenville, che era molto più preveggente su questo tema, pensava che gli americani non potessero sollevare obiezioni fondamentali ai doveri esterni intesi a regolare il commercio all'interno del sistema di navigazione. Come quasi tutti gli altri, pensava che tali poteri fossero fondamentali per la prosperità della Gran Bretagna e, cosa ancora più importante, per il suo potere navale e la sua sicurezza. L'entusiasmo con cui gli americani hanno accolto la notizia dei suoi discorsi è stato quindi in parte fuori luogo. Pitt non ha mai veramente risolto il paradosso di difendere le libertà americane da un lato e dall'altro insistere sulla supremazia parlamentare.

Il 6 luglio 1766 a Pitt fu chiesto di formare una nuova amministrazione, ma accettando un titolo nobiliare come conte di Chatham indebolì seriamente la sua influenza sulla sua vecchia base di potere, i Comuni. Il gabinetto, distratto dagli affari della Compagnia delle Indie Orientali e dalla cattiva salute di Chatham, fu lento a elaborare politiche specifiche verso l'America. Poi, nel gennaio 1767, con Pitt ammalato a Bath, Charles Townshend denunciò la distinzione tra tasse interne ed esterne, ribellandosi di fatto al primo ministro. Il seguito del governo alla Camera dei Comuni si disintegrò e Chatham tornò a Londra solo in tempo per cedere la leadership ad Augustus Grafton.

Malato e isolato per due anni, tornò in politica nel 1769 per formare un'alleanza di opposizione con i seguaci di Rockingham (Charles Watson-Wentworth). Rockingham si oppose allo scontro in America (nel 1766 il suo ministero di breve durata aveva portato l'abrogazione dello Stamp Act con il sostegno di Pitt) che associò a un immaginario complotto di un tribunale per sovvertire la costituzione. Tuttavia, l'età e l'infermità avevano reso Chatham sia inflessibile che autocratico, e non aveva nulla di costruttivo da dire sulla posizione in rapida evoluzione in America. Il suo discorso sugli Atti coercitivi (o intollerabili) fu confuso, e solo nel gennaio e febbraio 1775 avanzò proposte coerenti. Ormai era pronto a offrire "concessioni" agli americani (il suo vecchio discorso sui diritti era svanito) in cambio del riconoscimento della suprema sovranità parlamentare. La sua posizione differiva da quella di Lord North solo per la portata delle concessioni che era disposto a offrire. Di nuovo invalido dalla malattia, prese parte alla politica durante la prima parte della Guerra d'Indipendenza. Nel maggio e novembre 1777, allarmato dalla probabile alleanza franco-americana, sostenne con forza una pace rapida e generosa e l'inutilità di una conquista di guerra. Allo stesso tempo si oppose fermamente all'indipendenza come diritto naturale e ruppe con i Rockinghamiti nel 1778. Il 7 aprile fece un discorso sconclusionato sulla questione dell'indipendenza, poi crollò e fu espulso dalla Camera dei Lord. Era la sua ultima uscita: morì ad Hayes l'11 maggio.

Pitt ha avuto scarso effetto sugli affari americani dopo le sue dimissioni nel 1761. La sua seconda amministrazione ha fatto poco per affrontare i problemi della resistenza americana, e la sua insistenza sulla distinzione tra tasse interne ed esterne era nella migliore delle ipotesi miope. La sua iniziale apparente simpatia per i rivoltosi dello Stamp Act nascondeva una convinzione, che si consolidò col passare del tempo, che lo status di grande potenza della Gran Bretagna dipendesse dalla subordinazione delle sue colonie. La sua reputazione dipende più dalla leggenda generata dal suo impareggiabile oratorio e dalla vastità dei suoi successi durante la Guerra dei Sette Anni.