Charter di Birchbark

I documenti di corteccia di betulla costituiscono l'insieme più significativo delle prime fonti scritte della Russia che siano state scoperte dal 1950, quando il primo documento del genere fu scoperto dagli archeologi a Novgorod. All'inizio del ventunesimo secolo, il numero totale di documenti novgorodiani era vicino a mille. Piccole quantità di documenti sulla corteccia di betulla sono state rinvenute anche a Staraya Russa, Smolensk, Pskov, Vitebsk, Mstislavl, Torzhok, Tver, Zvenigorod in Galizia e Mosca. Oltre ad essere di fondamentale importanza per lo studio della prima scrittura Rus 'stessa e per lo studio della prima lingua Rus', i documenti di corteccia di betulla gettano nuova luce su una vasta gamma di questioni storiche, comprese le relazioni sociali e familiari, il commercio e il commercio, la fiscalità, il diritto e amministrazione. Forniscono una visione diretta delle vite e delle preoccupazioni di gruppi di persone che sono sottorappresentate nelle fonti scritte tradizionali: le élite urbane non principesche e non ecclesiastiche (sebbene uomini di chiesa e principi figurino anche nei documenti di corteccia di betulla); donne; e in una certa misura anche sezioni dei contadini.

La corteccia di betulla era il materiale per scrivere disponibile, economico e usa e getta nelle foreste della Rus '. La carta era praticamente sconosciuta prima del XIV secolo e i libri manoscritti erano scritti su pergamena (pelli di animali trattate), che era relativamente costosa da procurarsi e ingombrante da preparare. Il tipico documento sulla corteccia di betulla è costituito da un singolo pezzo del materiale (è stato scoperto un solo libro di corteccia di betulla, formato da tre foglie piegate). Le lettere non erano scritte con inchiostro, ma incise sulla superficie morbida con uno stilo appuntito di metallo, legno o osso. Centinaia di tali stili sono stati scoperti negli scavi, suggerendo che questo tipo di scrittura era ancora più diffuso di quanto i documenti esistenti potrebbero suggerire. È diventato convenzionale chiamarli documenti di corteccia di betulla di Novgorod, ma non c'è motivo di supporre che la loro produzione e il loro uso fossero in realtà una specialità novgorodiana specifica o prevalentemente. La preponderanza delle scoperte novgorodiane è dovuta in parte all'intensità dell'indagine archeologica novgorodiana, ma in parte anche alle condizioni favorevoli per la sopravvivenza della corteccia di betulla, perché i materiali organici sono conservati quasi indefinitamente nel fango novgorodiano saturo, anaerobico (privo di ossigeno).

Pochissimi documenti sulla corteccia di betulla possono essere datati con assoluta precisione. Tuttavia, datazioni approssimative entro due o tre decenni possono spesso essere fornite mediante dendrocronologia fissando la posizione del loro ritrovamento in relazione alla scala cronologica prodotta dallo studio degli anelli degli alberi sui tronchi che formavano le strade di Novgorod. Inoltre, la paleografia della corteccia di betulla (lo studio delle forme delle lettere) si è ora sviluppata al punto che anch'essa può essere utilizzata per indicare la cronologia relativa. Un piccolo numero di documenti sulla corteccia di betulla risalgono probabilmente alla prima metà dell'XI secolo e sono quindi tra i più antichi esemplari conosciuti di scrittura slava orientale, ma la stragrande maggioranza dei documenti risalgono al XII-XV secolo.

Il linguaggio dei documenti sulla corteccia di betulla all'inizio era una specie di puzzle. L'ortografia, la grammatica e, in una certa misura, il vocabolario differiscono per alcuni aspetti dalle presunte norme di scrittura corretta su pergamena. Questa discrepanza fu inizialmente attribuita alla presunta insufficiente istruzione e conseguente semilfabetismo degli scrittori. Tuttavia, è ora chiaro che le deviazioni linguistiche della corteccia di betulla dalle norme sulla pergamena non sono errori casuali. In effetti, nella maggior parte dei casi non sono affatto errori. L'alfabetizzazione di Birchbark è coerente con le proprie convenzioni ei documenti riflettono un'alfabetizzazione urbana vivace e funzionale con un forte accento vernacolare locale. I documenti sulla corteccia di betulla aggiungono quindi una nuova dimensione vitale alla nostra comprensione della storia della lingua russa.

Il contenuto dei documenti sulla corteccia di betulla è notevolmente vario. Molti di loro si occupano di denaro o (specialmente tra le lettere successive) di proprietà. Questi vanno da brevi elenchi di debitori privati ​​- solo una sequenza di nomi e le somme che devono - a registri abbastanza sistematici di obblighi fiscali o di tributi da un villaggio o regione. A volte il pagamento è oggetto di controversia ei documenti rivelano molto sui processi di risoluzione dei conflitti, sia informali (tramite la famiglia e i collaboratori) che formali (attraverso il processo giudiziario e l'applicazione amministrativa). Sebbene la corteccia di betulla fosse principalmente per la comunicazione effimera, non progettata per uso ufficiale, alcuni dei documenti sembrano contenere bozze di testi le cui versioni ufficiali erano destinate alla pergamena, come i testamenti per lo smaltimento di proprietà. Tra i documenti successivi si trovano persino petizioni formali inviate dagli insediamenti periferici ai loro signori urbani. Tuttavia, sarebbe fuorviante caratterizzare i documenti sulla corteccia di betulla come una semplice forma di archivio commerciale e finanziario non sistematico e non ufficiale. La loro gioia, per il ricercatore moderno, sta nella loro apparente casualità, nella natura fortuita e inaspettata del loro contenuto: lettere d'amore, frammenti di saggezza popolare, incantesimi amuletici, litigi familiari, scarabocchi infantili, bozze di disegni per icone, una corrispondenza tra suore, pratica alfabeti, preghiere. Ogni stagione fresca produce novità, e anche dopo più di mezzo secolo di scoperte non c'è motivo di supporre che la corteccia di betulla stia per esaurire la sua capacità di sorprendere e di aggiungere continuamente alla comprensione della prima storia della Rus '.

Alla fine del XV secolo terminò la continua tradizione di scrivere regolarmente sulla corteccia di betulla. Nessun commentatore contemporaneo lo menziona, quindi le ragioni sono soggette a speculazioni. Forse la corteccia di betulla ha semplicemente perso la concorrenza con la carta, in quanto materiale meno fragile e più adattabile. O forse ci sono stati anche fattori strutturali, come la diffusione dell'amministrazione burocratica, che ha ampliato il mercato della carta e ne ha spinto al ribasso il prezzo mettendo in luce la crudezza comparativa dell'alternativa locale tradizionale. Qualunque sia la spiegazione della sua scomparsa, l'età dell'alfabetizzazione sulla corteccia di betulla, in un paese in cui le fonti scritte in generale sono notoriamente scarse, ha fornito ai ricercatori un corpo di scrittura in espansione unico nell'Europa medievale.