Charles m. Sheldon

Charles M. Sheldon (1857-1946) era un riformatore sociale americano meglio conosciuto per la sua paternità del romanzo ispiratore più venduto In His Steps (1897). Pastore di lunga data a Topeka, Kansas, è stato uno dei primi sostenitori dei diritti civili e dei servizi sociali per gli afroamericani e un convinto sostenitore della pratica della propria religione nella vita quotidiana.

Charles M. Sheldon è nato il 26 febbraio 1857 a Wellsville, New York. Suo padre era un ministro e la famiglia si trasferì spesso fino a quando, nel 1869, stabilirono un tratto di frontiera e vissero per diversi anni in una capanna di tronchi nel territorio del Dakota. Sheldon andò a scuola alla Phillips Academy, alla Brown University e all'Andover Theological Seminary, completando la sua laurea in teologia nel 1886. Quindi accettò un pastorato nella chiesa congregazionale a Waterbury, nel Vermont, ma rimase solo due anni, poiché desiderava una nuova chiesa che potrebbe aiutare direttamente dall'inizio. Ha esaudito il suo desiderio quando è stato chiamato al pastorato della Chiesa Congregazionale Centrale di recente fondazione a Topeka, Kansas, dove ha assunto le funzioni nel 1889.

Sheldon ha mostrato rapidamente un talento per i progetti insoliti. Poco dopo il suo arrivo a Topeka, nel bel mezzo di una depressione economica, voleva capire come si sentivano i disoccupati, così indossava vecchi vestiti e faceva domanda per lavorare in quasi tutti i negozi della città, solo per essere rifiutato ogni volta. Notò anche che una colonia di ex schiavi impoveriti si era stabilita molto vicino alla sua chiesa e spronò Topekans a intraprendere progetti di soccorso per queste sfortunate anime. Così è stato fondato il primo asilo nido per bambini afroamericani a ovest del fiume Mississippi. La Village Improvement Society ha aiutato i residenti a migliorare le loro case e sono stati trovati posti di lavoro per molti che erano stati disoccupati. La visione di Sheldon delle relazioni razziali e della giustizia per le minoranze era molto più avanzata dei suoi tempi.

Dopo circa un anno a Topeka, Sheldon si dispiacque per il fatto che il pubblico ai suoi servizi della domenica sera non fosse così numeroso come quello del mattino. Alla ricerca di modi per far uscire più persone, ha avuto l'idea di leggere "storie di sermoni", storie in serie in cui ogni puntata terminava in un momento di tensione nella narrazione. (In una delle prime storie, ad esempio, l'eroe si trovava in fondo a un pozzo di miniera con l'acqua che scorreva al termine del primo episodio.) La gente voleva tornare per scoprire cosa accadde dopo, e nel giro di tre settimane la chiesa di Sheldon era traboccante la domenica sera.

Nell'autunno del 1896 la storia del sermone era intitolata "Ai suoi passi". Era la storia di un gruppo di cristiani impegnati che decisero di chiedersi ogni volta che avevano decisioni difficili da prendere: "Cosa farebbe Gesù?" La loro dedizione li ha portati a evitare le scelte facili, optando invece per progetti difficili ma spiritualmente gratificanti al servizio degli altri. La storia ebbe un grande successo quando fu letta per la prima volta su Topeka, e ottenne rapidamente un pubblico nazionale grazie alla sua pubblicazione come storia in serie su una rivista religiosa quell'inverno. Nel 1897 fu pubblicato in forma di libro e le vendite furono elevate sin dall'inizio. Due anni dopo altri editori hanno appreso che il libro aveva un copyright difettoso e che chiunque poteva pubblicare il romanzo popolare senza pagare i diritti d'autore. Così le edizioni non autorizzate sorsero a dozzine. Alla fine più di 70 editori americani, britannici e canadesi pubblicarono il libro e fu tradotto in più di due dozzine di lingue straniere. Sheldon, tuttavia, ha ricevuto solo royalty minime da quello che alcuni considerano il romanzo più venduto di tutti i tempi. Le stime del numero di copie pubblicate vanno da 30 milioni o più in forma di libro e altre decine di milioni in altre forme, come i supplementi dei giornali.

Un episodio in Nei suoi passi coinvolse un direttore di un quotidiano cristiano che decise di modificare il suo giornale secondo il "Cosa farebbe Gesù?" standard e quindi ha cambiato le sue linee guida per la copertura delle notizie e ha iniziato a rifiutare la pubblicità che trovava malsana. L'editore di uno dei quotidiani Topeka ha deciso di provare l'idea nella vita reale, offrendo a Sheldon la direzione per una settimana. Sheldon accettò l'offerta e per una settimana nel marzo 1900 il Topeka Capitale giornaliero era davvero un documento molto insolito. Le storie di incontri di boxe e crimini violenti erano finite; al loro posto Sheldon ha pubblicato storie stimolanti sulla riforma sociale, il progresso delle missioni cristiane e le crisi che richiedono l'attenzione di brave persone. In quest'ultima categoria c'era una carestia in India; Sheldon ne raccontava storie ogni giorno e alla fine della settimana erano state raccolte enormi somme di denaro per i soccorsi. Gli agricoltori hanno anche donato un carico di grano che è stato spedito alla nazione affamata. Nel frattempo, anche la pubblicità è stata cambiata allo Sheldon Capitale; uscì annunci di prodotti che Sheldon disapprovava, come corsetti, medicinali brevettati, alcol e tabacco. Sheldon ha persino modificato gli annunci per prodotti non offensivi in ​​modo che le loro affermazioni non fossero esagerate. Il giornale è stato fortemente pubblicizzato ed è stato un enorme successo; oltre 300,000 persone in tutto il mondo si sono iscritte alla settimana e molte altre hanno acquistato il giornale in edicola.

Sheldon ha perseguito molti progetti di riforma per il resto della sua vita. Tra questi c'erano la riforma carceraria, il potenziamento dei dipartimenti di polizia, il miglioramento delle scuole e il fornire alle persone quello che considerava intrattenimento morale. Tuttavia, due progetti si distinguono dagli altri. Il primo era il divieto. Sheldon fin dall'infanzia si era opposto all'uso di alcol e per decenni ha lavorato instancabilmente per il proibizionismo nazionale, provando grande gioia per la sua promulgazione nel 1918. Non ha limitato i suoi sforzi agli Stati Uniti, ma ha girato il mondo, applicando la sua grande fama come un autore per la causa di emanare il divieto altrove. La seconda grande causa che ha sposato è stata la pace nel mondo; anche durante la seconda guerra mondiale indossava allegramente l'etichetta impopolare di pacifista. Di nuovo si rimise in viaggio, parlando per la causa della pace, e ad un certo punto eresse cartelloni stradali che esortavano la nazione a disarmarsi.

Il contributo più importante di Sheldon alle sue cause non fu la teoria, ma la divulgazione. Aveva un talento per la scrittura di facile lettura e ai suoi tempi era uno degli autori più letti al mondo. Quasi un secolo dopo, in I suoi passi vende ancora migliaia di copie all'anno, la prova che l'influenza di Sheldon è ancora viva.

Ulteriori letture

Il libro più famoso di Sheldon, di gran lunga, era In I suoi passi (1897) Tra i più popolari dei suoi circa 50 altri libri c'erano La crocifissione di Filippo Forte (1898) I sette giorni di Robert Hardy (1893) Il riformatore (1901), e Il custode di suo fratello (1896). Ha anche pubblicato centinaia di articoli su riviste, più frequentemente in Il Christian Herald. Ha pubblicato un'autobiografia, La sua storia di vita (1925). Nessuna biografia importante di Sheldon è stata pubblicata, sebbene una sia in corso. Un opuscolo di un certo valore è Glenn Clark, L'uomo che ha camminato sui suoi passi (1946). Diverse tesi di master sono state scritte su Sheldon; probabilmente il migliore è David G. Johnson, A Studio delle idee di Charles M. Sheldon (Università del Kansas, 1965). Molte storie del periodo del social gospel nella storia religiosa americana fanno brevi riferimenti a Sheldon.

Fonti aggiuntive

Miller, Timothy, Seguendo i suoi passi: una biografia di Charles M. Sheldon, Knoxville: University of Tennessee Press, 1987. □