Chaney, James Earl

30 Maggio 1943
Giugno 21, 1964

L'attivista per i diritti civili James Chaney è nato a Meridian, Mississippi, da Ben Chaney e Fannie Lee Chaney. I suoi genitori instillarono in lui un forte senso di orgoglio razziale e nel 1959, insieme a un gruppo di suoi amici, fu sospeso dal liceo per aver indossato un bottone destinato a criticare il capitolo locale NAACP per la sua insensibilità alle questioni razziali. Un anno dopo fu espulso dalla scuola e iniziò a lavorare a fianco del padre come stuccatore. Le esperienze di Chaney che viaggiano in diversi siti di lavoro in tutto il Mississippi su autobus segregati, nello stesso momento in cui Freedom Rides organizzate da organizzazioni per i diritti civili volte a sfidare il trasporto interstatale segregato si stavano verificando in tutto il sud, stimolò ulteriormente il suo attivismo. Nel 1963 è stato direttamente coinvolto nelle attività per i diritti civili e ha aderito al Congress of Racial Equality (CORE). Un anno dopo il CORE ha unito le forze con i rami del Mississippi del Comitato di coordinamento non violento degli studenti (SNCC) e l'Associazione nazionale per l'avanzamento delle persone di colore (NAACP) per formare il Consiglio delle organizzazioni federate (COFO) per guidare una massiccia registrazione degli elettori e la campagna di desegregazione nel Mississippi chiamata Freedom Summer.

Durante il suo lavoro con COFO, Chaney incontrò Michael Schwerner, un liberale ebreo bianco che era stato un assistente sociale di New York City prima di entrare a far parte del CORE nel 1963 e si trasferì per diventare un lavoratore sul campo in Mississippi, e Andrew Goodman, un giovane studente universitario ebreo che si era offerto volontario per il progetto Mississippi Freedom Summer. Assegnati a lavorare insieme a Meridian, il 21 giugno 1964, i tre uomini si recarono a Longdale, una comunità nera nella contea di Neshoba, Mississippi, per indagare sull'incendio di una chiesa che era stata un potenziale sito per una Freedom School che insegnava alfabetizzazione ed elettori formazione scolastica. Il Ku Klux Klan era saldamente radicato in vaste aree del Mississippi ed era ampiamente sospettato che il Klan avesse bruciato la chiesa per impedire attività per i diritti civili. Mentre i tre uomini stavano tornando a Meridian, sono stati arrestati dalla polizia a Philadelphia, nel Mississippi. Chaney è stato arrestato per eccesso di velocità e Schwerner e Goodman sono stati arrestati come sospetti nell'attentato alla chiesa. Nessuno degli uomini è stato autorizzato a fare una telefonata o pagare la multa che avrebbe facilitato il suo rilascio dalla prigione della contea di Neshoba.

L'arresto di Chaney, Schwerner e Goodman non è stato casuale. Gli operatori per i diritti civili sono stati costantemente molestati da cavalieri della notte bianca e poliziotti locali che erano spesso membri del Klan più impegnati a mantenere lo status quo razziale che a difendere la giustizia. Schwerner è stato il primo lavoratore bianco per i diritti civili a essere di stanza fuori Jackson, nel Mississippi. Le sue attività e la sua presenza lo avevano reso ben noto ai bianchi di Meridian, e il suo successo nell'avvio di programmi per i diritti civili e il suo background ebraico lo avevano reso un bersaglio del Klan, che lo aveva soprannominato "Pizzetto" perché portava la barba. Dopo che il vice sceriffo della contea di Neshoba Cecil Ray Price ha confermato che l'auto che Chaney stava guidando era registrata al CORE, ha avvertito il leader locale del Klan Edgar Ray Killen. Killen organizzò rapidamente una squadra di Klansmen e formulò un piano d'azione con ben venti cospiratori. Più tardi quella stessa notte, Price ha rilasciato i tre uomini dalla prigione dopo che Chaney ha pagato la multa. Sono stati seguiti fuori città da una squadra del Klan, rimossi con la forza dalle loro auto, portati in un'area isolata boscosa a poche miglia di distanza e uccisi. I loro corpi furono sepolti in una diga di terra nelle immediate vicinanze di Filadelfia, un luogo di sepoltura che era stato scelto in precedenza.

I tentativi di localizzare Chaney, Schwerner e Goodman erano stati avviati dal COFO quando il trio non aveva chiamato o non era arrivato a destinazione all'ora stabilita. Man mano che diventava sempre più evidente che il danno era loro accaduto, il COFO ha rinnovato la sua richiesta di assistenza da tempo da parte del Dipartimento di Giustizia e ha mobilitato una campagna tra i loro membri per fare pressione sui funzionari governativi. La violenza sociale contro i neri nel Mississippi era un luogo comune e, nonostante l'elevata percentuale di linciaggi avvenuti nel Mississippi, nessun bianco era mai stato condannato per aver ucciso una persona di colore nella storia dello stato. L'accresciuto interesse per i diritti civili e il probabile coinvolgimento e la scomparsa di due uomini bianchi hanno attirato l'attenzione nazionale e la risposta federale. Il procuratore generale Robert Kennedy ha incontrato le famiglie degli uomini scomparsi e gli agenti dell'FBI sono stati inviati sul posto per organizzare un'indagine approfondita. Quando i resti carbonizzati dell'auto di Chaney furono trovati pochi giorni dopo l'incidente, la contea di Neshoba fu inondata di giornalisti che riferirono alla nazione scioccata l'ostilità dei bianchi del Mississippi che sembravano incarnare il razzismo del sud.

L'FBI recuperò i corpi dei tre lavoratori per i diritti civili dalla diga di terra il 4 agosto 1964, e quattro mesi dopo diciannove uomini furono accusati della cospirazione. Il governo federale è stato costretto a utilizzare uno statuto dell'era della ricostruzione per accusare gli uomini di aver cospirato per privare Chaney, Schwerner e Goodman dei loro diritti civili perché il consenso sociale dietro le azioni della folla del linciaggio ha reso improbabile l'accusa di stato per omicidio.

Giudici recalcitranti, ritardi nella difesa e problemi con la selezione della giuria hanno ostacolato il giusto processo legale per tre anni. Nel 1966 la Corte Suprema degli Stati Uniti intervenne per ripristinare le accuse originali dopo che il caso era stato rigettato dal tribunale e nel febbraio 1967 iniziò finalmente il processo a lungo ritardato. Nonostante varie confessioni e testimonianze oculari, solo sette imputati, uno dei quali era il vice sceriffo Price, furono condannati nove mesi dopo. Solo due uomini hanno ricevuto la pena massima di dieci anni per legge. Due degli altri uomini hanno ricevuto condanne a sei anni e tre a tre anni. I cospiratori furono tutti rilasciati sulla parola prima di scontare la prigione e la maggior parte tornò nell'area del Mississippi a metà degli anni '1970.

Gli omicidi di Chaney, Schwerner e Goodman sono diventati una pietra miliare nel movimento per i diritti civili. Sebbene sia stato stabilito un importante precedente per l'intervento federale a favore dei lavoratori dei diritti civili, questo incidente è stato ricordato da molti nel movimento per i diritti civili, non solo come un esempio di ingiustizia del sud, ma come risultato di molti anni di indifferenza federale alla difficile situazione di Afroamericani. Nel 2004, nel quarantesimo anniversario degli omicidi, Ben Chaney, fratello di James e capo della James Earl Chaney Foundation, ha guidato una campagna di base per riaprire il caso.

Guarda anche Congresso sull'uguaglianza razziale (CORE); Freedom Summer; National Association for the Advancement of Colored People (NAACP); Comitato di coordinamento non violento degli studenti (SNCC)

Bibliografia

Cagin, Seth e Dray, Philip. Non abbiamo paura: la storia di Goodman, Schwerner e Chaney e la campagna per i diritti civili per il Mississippi. New York: Bantam Books, 1988.

Huie, William Bradford. Tre vite per il Mississippi. New York: WCC Books, 1965.

robyn spencer (1996)