Cavendish, margaret (1623-1673)

Cavendish, Margaret (1623-1673), duchessa di Newcastle, poeta inglese, drammaturgo, filosofo naturale, biografo, utopista femminista ed eccentrico. Margaret Cavendish è nata Margaret Lucas, la figlia più giovane di Thomas Lucas ed Elizabeth Leighton Lucas di Colchester, Essex. La morte di Thomas nel 1625 lasciò la tenuta di Lucas nelle mani di Elizabeth Leighton, che aveva un debole per la gestione della terra e per far avanzare le fortune dei suoi figli oltre i confini della contea locale. Educata a casa, Margaret trascorse molto tempo in contemplazione filosofica e fantasticando. Alienati socialmente dalla nobiltà dell'Essex, i Lucas erano monarchici dell'Alta Chiesa il cui maniero dell'Essex fu saccheggiato durante una rivolta antiroyalista del 22 agosto 1642. Alla fine del 1642 Margaret fu mandata da casa a servire come damigella d'onore presso la corte temporanea della regina Henrietta Maria a Oxford. Timida e conversativamente a disagio, Margaret chiese, ma le fu rifiutato il permesso di tornare a casa. Con la sconfitta delle forze realiste nella guerra civile inglese, la regina e la sua corte andarono in esilio a Parigi. Nel 1645, la lungimiranza materna fu ripagata quando Margaret attirò l'attenzione del cinquantunenne William Cavendish, marchese di Newcastle. Un aristocratico donnaiolo e un comandante militare realista, Cavendish è venuto a Parigi per riparare i suoi rapporti con la regina dopo la sua disastrosa sconfitta militare da parte delle forze parlamentari a Marston Moor. Con saggezza, Margaret gestì un breve corteggiamento, sposando William Cavendish nel dicembre 1645.

Afflitta da insicurezza finanziaria, cattiva salute e dal fallimento delle aspirazioni monarchiche durante un lungo esilio a Parigi e poi ad Anversa, Margaret cercò conforto per iscritto. Ispirata dagli interessi scientifici di suo cognato, Sir Charles Cavendish, e incoraggiata dal marito, pubblicò versi sull'atomismo filosofico naturale in Poesie e fantasie (1653). Una seconda raccolta di poesie, Fantasie filosofiche (1653), un trattato filosofico, Opinioni filosofiche e fisiche (1655), e due miscellanee di prosa, L'Olio del mondo (1655) e Immagini della natura (1656), seguì poco dopo. Con il restauro di Carlo II nel 1660, i Cavendish tornarono in Inghilterra. A William fu concesso il titolo di duca e Margaret, da allora in poi duchessa di Newcastle, si cimentò in una varietà di forme letterarie, tra cui teatro, poesia, romanticismo, epistole, orazioni, biografia e autobiografia, nonché riflessione filosofica naturale. La narrativa scientifica utopica Descrizione di un nuovo mondo, chiamato Blazing World (1666) è la sua opera letteraria più nota.

Chiaramente consapevole dei limiti che il matrimonio e le convenzioni sociali imponevano alle donne, Margaret Cavendish cercò un nome per se stessa interpretando l'eccentrico in pubblico, vestendosi in modo androgino e comportandosi in modo stravagante. Ma ha anche cercato la fama nei circoli intellettuali discutendo le idee di eminenti filosofi maschi come Thomas Hobbes, René Descartes e Robert Hooke in stampa. Fortemente influenzata dal materialismo di Hobbes, nel 1655 rifiutò l'atomismo perché rappresentava il mondo come intrinsecamente disordinato, un punto di vista in conflitto con il suo conservatorismo politico. Invece, ha attinto a idee neoplatoniche e materialiste per costruire un monismo filosofico o vitalismo che concepisse che tutta la materia fosse dotata di elementi di ragione e spirito. Scettico epistemologico in fondo, Cavendish ha criticato la dipendenza della Royal Society dallo sperimentalismo empirico, la sua fede mal riposta nell'accuratezza dei nostri sensi fallibili. Credeva invece che l'indagine filosofica naturale potesse procedere al meglio attraverso congetture razionali e immaginative. Ha spiegato alcune delle sue idee anti-sperimentali in Osservazioni sulla filosofia sperimentale (1666), in cui prese anche la mira di RobertHooke Micrographia per il suo entusiasmo fuorviante per gli strumenti ottici. L'eccentricità, l'eclettismo intellettuale e il genere di Cavendish hanno portato molti dei suoi contemporanei a scartare il suo pensiero filosofico, sebbene le studiose femministe del ventesimo secolo abbiano ravvivato l'interesse per il suo lavoro.