Carolus Linnaeus

di 1707-1778

Naturalista

Radici svedesi. Meglio conosciuto con la versione latina del suo nome, Carolus Linnaeus è nato Carl Linne nel villaggio di Stenbrohult nello Smaland, una povera provincia nel sud della Svezia. Era il figlio maggiore di un curato contadino e figlia di un parroco. (Suo padre, Nils, aveva ideato il cognome latino Linnaeus dopo un tiglio nella proprietà di famiglia.) Carl frequentò le università di Lund e Uppsala. Divenne medico nel 1735 e aprì uno studio specializzato nel trattamento delle malattie veneree e nel 1739 fu uno dei sei membri fondatori dell'Accademia svedese delle scienze. Nel 1741 Linneo fu nominato professore di medicina all'Università di Uppsala e salì costantemente nei ranghi del servizio reale svedese, come medico capo della marina e consigliere di alto rango di diversi governanti e ministeri. Fu nobilitato per questi contributi e per i suoi scritti nel 1761, momento in cui aggiunse di alla forma svedese del suo nome (Carl vonLinné).

Botanico. Linneo aveva sviluppato un interesse per la botanica durante gli anni della sua università, nonostante le collezioni botaniche e le biblioteche inferiori a Lund e Uppsala. Quasi solo nel suo interesse per la botanica, era in gran parte un autodidatta e originariamente basava il suo lavoro solo su pochi esempi. Il suo sistema di classificazione delle piante è stato formulato non solo dall'osservazione di prima mano, ma anche dal suo ampio insegnamento, conferenze pubbliche e tutoraggio. I suoi studenti hanno aiutato a raccogliere esempi di flora e fauna, iniziando prima intorno al Mar Baltico e poi in tutta Europa. Hanno anche partecipato al perfezionamento del sistema di classificazione che ha reso famoso il loro insegnante. Dopo ampie discussioni e sperimentazioni, Linneo ei suoi studenti hanno creato un sistema di classificazione binomiale per gli esseri viventi, in particolare le piante, in base alle loro caratteristiche riproduttive. Sperava di creare un sistema in cui le essenze delle piante individuate da Aristotele potessero essere definite secondo regole logiche. Linneo credeva che la comprensione e l'identificazione delle caratteristiche delle piante e degli animali avrebbe rivelato verità fondamentali sulla natura e glorificato Dio. Sperava che un tale sistema riflettesse il genuino ordine della natura, che sarebbe stato veramente "naturale", non semplicemente una creazione artificiale della mente.

Organizzare la natura. Nella sua sistema (System of Nature), pubblicato in latino nel 1735, Linneo suggerì un approccio a cinque livelli per organizzare il regno vegetale. Passando dal generale allo specifico, queste categorie erano classi, ordini, generi, specie, con varietà. Ai fini dell'indicizzazione, ogni specie è stata designata con il nome del genere e della specie. Spiegando la natura delle varie categorie e chiarendo come delinearle, Linneo ha reso la catalogazione delle piante accessibile non solo ai dotti ma anche agli amatori. Per incoraggiare l'uso del suo sistema, spesso chiamava una specie dopo la persona che per prima l'aveva identificata. Il sistema linneo ha accelerato l'organizzazione e la categorizzazione della storia naturale europea. Seguendo le orme dello scienziato inglese Isaac Newton (1624-1727), Linneo, un uomo profondamente religioso, vedeva il mondo come un sistema equilibrato creato da Dio, ma vedeva anche possibilità di cambiamento nel tempo. In Indirizzo del pianeta abitabile in aumento (1744; Lezione sull'aumento della terra abitabile) Linneo suggerì che nuove piante e animali potrebbero essersi evoluti nel tempo attraverso l'ibridazione. A causa di questo punto di vista iniziò una grande controversia con il naturalista più letto del suo tempo, il francese Georges-Louis Leclerc, conte de Buffon (1708–1788), capo dei giardini reali francesi a Parigi. Buffon, che si è concentrato sulla raccolta di prove fossili e sul fare esperimenti fisici, ha rifiutato l'idea che la classificazione degli esseri viventi potrebbe rivelare le "verità" della natura. Vedeva l'occupazione esclusivamente a beneficio della comprensione umana e sosteneva che gli organismi non cambiavano nel tempo. Nonostante le loro differenze, Buffon e Linneo contribuirono entrambi a preparare il terreno per la teoria evolutiva di Charles Darwin durante la seconda metà del diciannovesimo secolo.