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Vukovar è una città nella Croazia orientale sul fiume Danubio di fronte alla Serbia, in una contea (o contea) chiamato Vukovar-Srijem. È stato il sito di una delle più feroci battaglie durante la guerra del 1991 in Croazia ed è stata distrutta più completamente di quanto non fosse qualsiasi altra città durante le guerre in Croazia e Bosnia. Vukovar fu anche teatro del primo grande crimine di guerra durante le guerre nei Balcani e divenne un potente simbolo nazionale della determinazione e della resistenza croata all'aggressione.

Vukovar era stata una città prospera e affascinante nella ricca regione agricola della Slavonia orientale. A causa della sua eredità asburgica, la città aveva molti esempi di architettura barocca. Il censimento del 1991 ha registrato che la popolazione della contea di Vukovar era 84,024, di cui il 37.4% era serbo, il 43.7% croato, il 7.4% "jugoslavo" e l'11.6% "altri". La regione aveva anche importanti comunità rutene, ucraine, slovacche e ungheresi. L'economia industriale di Vukovar era dominata dalla Borovo, una grande azienda di lavorazione della gomma, che produceva pneumatici e scarpe e impiegava più di ventimila lavoratori in tutta la Jugoslavia. L'azienda si trovava nel sobborgo industriale di Vukovar di Borovo Selo, popolato principalmente da migranti serbi arrivati ​​dalla Bosnia negli anni '1950 e '1960. Borovo Selo era adiacente al Borovo Naselje, popolato principalmente da croati. Borovo Selo divenne un centro di attività serba radicale nel 1990-1991.

L'assassinio di quindici agenti di polizia nel Borovo Selo il 2 maggio 1991 ha fornito uno dei significativi preludi alla guerra nell'attesa e sempre più violenta corsa alla dichiarazione di indipendenza del governo croato. Dodici agenti di polizia erano venuti dalla vicina città di Osijek per salvare altri due che erano stati uccisi durante la pattuglia il giorno prima. Questo incidente diede all'Esercito nazionale jugoslavo (JNA) l'opportunità di schierarsi con il pretesto di mantenere la pace, come aveva fatto in molti altri luoghi in tutta la Croazia. Alla fine di agosto la JNA aveva circondato Vukovar per assediarla. La JNA e le forze paramilitari serbe hanno sferrato un assalto di artiglieria alla città per ottantasei giorni, che cadde il 18 novembre 1991. Quasi ogni parte della città sembrava ridotta in macerie.

Vukovar rimase sotto il controllo dei serbi durante il dispiegamento della Forza di protezione delle Nazioni Unite (UNPROFOR) in Croazia, iniziato il 21 febbraio 1992. La firma dell'Accordo Erdut il 12 novembre 1995, a margine dell'accordo di Dayton che pose fine al guerra in Bosnia-Erzegovina, ha fornito una tabella di marcia per il reinserimento amministrativo della città e delle aree circostanti nella Croazia ancora una volta. Questa reintegrazione è stata completata con la conclusione della missione dell'Amministrazione transitoria delle Nazioni Unite nella Slavonia orientale il 15 gennaio 1998.

Vukovar è stato il luogo del primo grande crimine di guerra nelle guerre combattute negli anni '1990 nell'ex Jugoslavia. Al momento della resa croata a Vukovar, diverse centinaia di persone hanno cercato rifugio presso l'ospedale nella convinzione che sarebbero state evacuate in base a un accordo tra la JNA e il governo croato. Il 19 novembre le unità della JNA presero il controllo dell'ospedale e caricarono su camion circa trecento uomini che erano stati pazienti, personale, attivisti politici e soldati che difendevano la città. Questi prigionieri sono stati portati in una fattoria vicina chiamata Ovčara e picchiati. Sono stati poi divisi in gruppi più piccoli e portati in un altro sito della fattoria, dove sono state uccise almeno duecento persone, tra cui due donne. Con il dispiegamento dell'Autorità di transizione delle Nazioni Unite nella Slavonia orientale, Baranja e Sirio occidentale (UNTAES) a Vukovar nel 1996, un team di patologi forensi per il Tribunale penale internazionale per l'ex Jugoslavia (ICTY), ha riesumato la tomba di Ovčara come prova per il tribunale. Tre dei quattro uomini accusati di questo crimine sono rimasti liberi e in libertà per più di un decennio prima del loro arresto. Il quarto, l'ex sindaco di Vukovar Slavko Dokmanović (1950-1998), era stato arrestato nel 1997 e successivamente si era suicidato in carcere.

La difesa di Vukovar è stata il simbolo centrale della resistenza croata alla potente JNA. Ma questo non ha fermato una serie di recriminazioni reciproche all'interno della Croazia su chi ha perso Vukovar. Queste controversie includevano accuse nei media secondo cui Vukovar era stato sacrificato per l'obiettivo dell'indipendenza croata, affermazioni da difensori scarsamente equipaggiati di aver ricevuto un'assistenza governativa insufficiente per la difesa della città e l'arresto del comandante della difesa di Vukovar. I disaccordi su queste questioni hanno segnalato divisioni significative all'interno del governo croato. Tuttavia, i ricordi più significativi di quei difficili giorni di guerra furono i rapporti radiofonici quotidiani dal fronte. Questi rapporti hanno creato l'impressione che Vukovar fosse diventato lo "Stalingrado croato". Vukovar è servito come ispirazione per un'enorme quantità di poster art e altre espressioni della cultura pop intese a rafforzare la resistenza contro tutte le aggressioni esterne e per fornire un simbolo dell'unità croata.