Cannonieri

Le cannoniere, nel senso più semplice del termine, sono minuscoli uomini di guerra estremamente armati in proporzione alle dimensioni. La loro influenza risale alla battaglia del 1776 dell'isola di Valcour sul lago Champlain, quando Benedict Arnold, con quindici barche di legno verde con cannoni, fermò un'invasione britannica dal Canada. (Il Philadelphia, una delle undici cannoniere affondate durante la battaglia, fu sollevata e restaurata nel 1935 ed è esposta allo Smithsonian Institution. Le squadre di ricerca hanno successivamente trovato le restanti cannoniere affondate, l'ultima scoperta nel 1997).

Le cannoniere inviate a Tripoli durante la prima guerra barbaresca trasportavano tipicamente da venti a ventitré uomini e due cannoni da ventiquattro o trentadue libbre in uno scafo lungo settanta piedi. Le barche erano efficaci solo lungo una costa, poiché, per essere stabili in mare aperto, i loro equipaggi dovevano stivare i cannoni sottocoperta. Al presidente Thomas Jefferson, ansioso di evitare il coinvolgimento nelle guerre napoleoniche, una simile limitazione sembrava una virtù.

Il Congresso autorizzò ulteriori commissioni e 176 cannoniere erano a portata di mano per la guerra del 1812. Le cannoniere erano quasi completamente prive di valore. Dal momento che le due dozzine di fregate e sloop statunitensi erano molto efficaci in mare, la marina americana ha imparato un'importante lezione: non investire troppo in nessun tipo di nave da guerra.

Durante la guerra civile, le cannoniere improvvisate furono trovate ovunque sui fiumi merlati. Spesso, i loro cannoni pesanti inibivano il movimento confederato o prevenivano disastri dell'Unione come quelli di Shiloh e Malvern Hill. Nei decenni precedenti la guerra ispano-americana, il neocolonialismo europeo introdusse la "diplomazia delle cannoniere", invocando imbarcazioni ibride più grandi che potessero attraversare in sicurezza gli oceani, assumere un ancoraggio tutto l'anno su una spiaggia straniera e possedere un pescaggio sufficiente per risalire un fiume. La USS Castine, per esempio, su cui Chester W. Nimitz (che divenne comandante statunitense della flotta del Pacifico nella seconda guerra mondiale) prestò servizio come tenente, era di 204 piedi in tutto, pesava 1,177 tonnellate e aveva otto fucili da quattro pollici, rendendolo un uomo di guerra di gran lunga più forte del famoso tipo di cacciatorpediniere allora emergente. Della ventina di cannoniere americane prima della seconda guerra mondiale, la mezza dozzina di pattuglia cinese del fiume Yangtze è stata immortalata nel romanzo Ciottoli di sabbia di Richard McKenna. Nella vita reale, il Panay fu affondato senza provocazione il 12 dicembre 1937 dai bombardieri giapponesi. Gli altri in Estremo Oriente furono distrutti all'inizio della seconda guerra mondiale.

I combattimenti costieri della seconda guerra mondiale portarono alla costruzione di quarantuno piccole cannoniere (cannoniere di pattuglia, o PG) e ventitré cannoniere a motore ancora più piccole (cannoniere di pattuglia a motore, o PGM), con l'enfasi su una molteplicità di armi automatiche e sui lanciarazzi per il bombardamento costiero. L'Unione Sovietica divenne particolarmente interessata a tali navi e, nel 1972, aveva almeno 200 cannoniere.

La Marina degli Stati Uniti non aveva alcun interesse a modernizzare le cannoniere fino a quando la guerra del Vietnam non generò una varietà di minuscoli tipi usati negli sciami, sia per sorvegliare la costa che per penetrare nei fiumi. I tipi più pesanti hanno ripreso il nome di "monitor". Dalla guerra del Vietnam, la Marina degli Stati Uniti ha sviluppato cannoniere aliscafi pesantemente armate e computerizzate in grado di superare i settanta nodi e attrezzate per operazioni anfibie notturne.

Bibliografia

Friedman, Norman. Piccoli combattenti statunitensi, tra cui PT-Boat, subchaser e Brown-Water Navy: An Illustrated Design History. Annapolis, Md .: Naval Institute Press, 1987.

Lundeberg, Philip K. La cannoniera Philadelphia e la difesa del lago Champlain nel 1776. Basin Harbour, Vt .: Lake Champlain Maritime Museum, 1995.

Tucker, Spencer. La Jeffersonian Gunboat Navy. Columbia: University of South Carolina Press, 1993.

RWDaly/ar