Cannoni navali

Cannoni navali. Armi a tubo di grosso calibro che sparano proiettili azionati da esplosivi chimici, i cannoni navali hanno dominato la condotta della guerra in mare dal XVII all'inizio del XX secolo.

Anche nelle loro prime applicazioni, i cannoni navali facevano parte di quello che oggi sarebbe chiamato a sistema d'arma, e il loro uso era strettamente connesso con altri elementi del design navale. I primi cannoni erano cannoni ad anima liscia montati nei "castelli" di una nave, dove potevano essere sparati sul ponte nemico. Man mano che la metallurgia migliorata rendeva possibili cannoni più pesanti, tuttavia, divenne necessario che l'equilibrio li portasse più vicino alla linea di galleggiamento, uno sviluppo che portò al taglio delle porte dei cannoni sui lati delle navi. Seguirono carri armati con ruote, che permettevano di tirare indietro la volata per ricaricare. Abbassando i supporti delle armi e poi sotto, il ponte meteorologico a sua volta ha reso le navi stesse, piuttosto che i loro equipaggi, gli obiettivi immediati degli spari, sebbene l'esperienza abbia presto dimostrato che non era facile affondare una nave pesantemente in legno con il fuoco con un colpo solido .

Durante l'era delle navi da guerra a vela, i cannoni navali hanno svolto il loro lavoro principalmente uccidendo i marinai nemici in una pioggia di schegge e disabilitando le manovre della nave avversaria. Più combattimenti finirono per abbordaggio che per affondamento, un processo reso più facile perché tutti i cannoni di quest'epoca erano così imprecisi che il fuoco efficace era impossibile oltre poche centinaia di metri. La posa delle armi (puntare le armi) era una questione di gestione della nave. Le tattiche si sono evolute di conseguenza, in modo più fruttuoso nella pratica della navigazione in "linea avanti", per consentire a più navi di concentrare il loro fuoco laterale contro un singolo bersaglio.

La storia dei cannoni navali nell'era preindustriale è quindi un racconto di consenso in evoluzione, guidato dalle caratteristiche ben note di armi la cui superiorità era indiscussa e che è cambiata solo molto lentamente nel corso di diversi secoli. A partire dalla metà dei decenni del diciannovesimo secolo, questo consenso, incarnato nelle lunghe carriere di navi come la USS Costituzione, una fregata da quarantaquattro cannoni stabilita nel 1797, e ancora una scelta plausibile come nave ammiraglia della Pacific Squadron nel 1839, sarebbe stata distrutta dalla rapida innovazione tecnologica.

La rivoluzione industriale ha introdotto due cambiamenti fondamentali nel carattere dei cannoni navali. Il miglioramento della fondazione (fusione) e della lavorazione di precisione delle pistole ha permesso la produzione di pistole sempre più grandi, abbastanza robuste da sopportare rigature, caricamenti di culatta e grandi aumenti di pressione dei tubi. Allo stesso tempo, i progressi nella chimica e nel design industriale hanno permesso di sostituire i pallini solidi con proiettili esplosivi. Questi sviluppi hanno reso necessari cambiamenti fondamentali nella progettazione delle navi. Le armi a canna rigata erano più precise a distanze maggiori rispetto ai loro predecessori a canna liscia, caratteristiche che combinate con la manovrabilità superiore delle navi offerta dalla propulsione a vapore per aumentare il raggio di fuoco effettivo da poche centinaia a poche migliaia di iarde. La pratica di montare le principali batterie di cannoni di una nave in torrette sulla linea centrale entro la fine del secolo era anche legata alle caratteristiche della propulsione a vapore: i vantaggi del movimento tattico in qualsiasi direzione potevano essere realizzati solo da navi che potevano anche sparare in qualsiasi direzione. Le torrette in linea centrale consentivano anche di montare in sicurezza cannoni molto più grandi.

La pistola a proiettili rigati dava un grande premio alle qualità protettive della corazza. L'inconcludente duello di quattro ore nella guerra civile tra la USS Monitoraggio e il CSS Virginia (precedentemente USS Merrimack) al largo di Hampton Roads, Virginia, nel marzo 1862 introdusse il mondo allo spettacolo delle navi da guerra corazzate in azione; ma era poco tipico di ciò che il futuro avrebbe riservato, perché entrambe le navi sparavano solo colpi solidi. Il loro incontro ha confermato le impressioni iniziali che l'uso dell'armatura avrebbe aumentato la capacità di resistenza difensiva di una nave. Le prime navi corazzate a vapore erano regolarmente dotate di arieti per compensare ogni possibile carenza di capacità offensiva. Una volta che i proiettili esplosivi di grosso calibro divennero la norma negli anni 1880 e 1890, tuttavia, era raro che la potenza resistiva dell'armatura di una nave eguagliasse la potenza di penetrazione dei suoi cannoni più grandi. Allo stesso tempo, è diventato sempre più chiaro che contro le navi pesantemente corazzate, erano solo i cannoni più grandi che contavano, un principio che è culminato nel design all-big-gun dell'HMS Dreadnought (1905), il tipo per tutte le corazzate successive.

L'effetto aggregato di tutti questi cambiamenti dal 1880 in poi portò a un aumento quasi ingestibile della potenza di fuoco navale, che nell'Ottocento era calcolata in termini di "energia museruola fiancata": l'energia cinetica totale generata dal numero massimo di cannoni su una nave in grado di sparare in una sola direzione. Nel 1860, le migliori navi da guerra corazzate disponevano di poco meno di 30,000 piedi ‐ tonnellate di energia volatile. Per le navi capitali stabilite alla vigilia della prima guerra mondiale, la cifra era di circa 600,000 piedi ‐ tonnellate, un confronto che non tiene conto del fatto che ci vollero almeno quattro o cinque minuti (spesso molto di più) per ricaricare un grande cannoni navali nel 1860 e meno di un minuto cinquant'anni dopo.

Né, tuttavia, questo confronto tiene conto della difficoltà di colpire effettivamente qualcosa con queste armi formidabili. All'inizio del ventesimo secolo, i cannoni navali erano ancora armi a fuoco diretto in senso stretto: potevano essere sparati solo su bersagli che gli operatori potevano vedere, ed effettivamente solo a distanze abbastanza vicine da consentire di posizionare il cannone orizzontalmente (senza riguardo alla gamma). Anche allora, i risultati potrebbero essere scoraggianti: nella guerra ispano-americana, lo squadrone americano che affondò quattro incrociatori spagnoli al largo di Santiago, Cuba, nel 1898, sparò con i suoi cannoni a distanze che si chiudevano a 1,000 iarde, e riuscì comunque a raggiungere un tasso di successo di solo 4 per cento, senza che le batterie principali da 13 pollici colpiscano affatto. Non è stato fino alla prima guerra mondiale che il miglioramento delle apparecchiature di mantenimento della distanza e di controllo del fuoco ha permesso alle navi di impiegare il fuoco a tuffo indiretto a distanze maggiori; e non fino alla seconda guerra mondiale quel radar ha permesso alle pistole di acquisire bersagli oltre il raggio visivo.

Negli anni '1940, tuttavia, i cannoni navali stavano perdendo la loro preminenza come arbitri del combattimento in mare, prima contro gli aeroplani e, più recentemente e in modo più decisivo, i missili guidati. I cannoni navali sopravvivono oggi solo in forma rudimentale, come armi per la difesa ravvicinata e come strumenti di comunicazione: nonostante i cambiamenti tecnologici di vasta portata, non rimane alcun sostituto nella comunicazione navale per un colpo sparato a prua.
[Vedi anche Corazzate; Dahlgren, John; Munizioni guidate di precisione; Rodman, Thomas; Armi, navali.]

Bibliografia

James P. Baxter, The Introduction of the Ironclad Warship, 1933.
Bernard Brodie, Sea Power in the Machine Age, 1944.
John D. Alden, The American Steel Navy, 1972.
Stanley Sandler, The Emergence of the Modern Capital Ship, 1979.
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Daniel moran