Campagna Antietam

Antietam, battaglia di (1862) La nomina del generale Robert E. Lee a comandante dell'esercito della Virginia del Nord il 1 ° giugno 1862 contribuì a invertire lo slancio della guerra civile. Gli eserciti dell'Unione e le forze navali avevano ottenuto vittorie impressionanti lungo le coste dell'Atlantico meridionale e del Golfo e sui sistemi fluviali di Tennessee, Mississippi, Louisiana e Arkansas, superando circa 50,000 miglia quadrate della Confederazione. In Virginia, il grande e ben equipaggiato esercito del Potomac del Magg. Gen. George B. McClellan era avanzato verso ovest lungo la penisola della Virginia fino a sei miglia da Richmond. Gli Stati Confederati d'America sembravano condannati. Ma durante i primi tre mesi al comando di Lee, ha lanciato una serie di controffensive. Nelle battaglie dei Sette Giorni e nelle battaglie di Cedar Mountain e Second Manassas, le vittorie del sud spostarono la guerra in Virginia dalle porte di Richmond ai dintorni di Washington. Sperando di sferrare un colpo decisivo che avrebbe costretto l'amministrazione Lincoln a fare causa per la pace, Lee decise di invadere il Maryland.

Grandi possibilità cavalcarono con l'esercito della Virginia del Nord quando iniziò ad attraversare il fiume Potomac a nord-ovest di Washington il 4 settembre 1862. Le nazioni più potenti del mondo, Gran Bretagna e Francia, stavano valutando il riconoscimento diplomatico della Confederazione; un'altra vittoria militare avrebbe vinto quell'obiettivo cruciale. Una vasta fazione del Partito Democratico del Nord voleva negoziati di pace; un'altra sconfitta dell'Unione potrebbe consentire loro di conquistare la Camera dei Rappresentanti in autunno. Il presidente Abraham Lincoln aveva deciso a luglio di emettere un proclama per liberare gli schiavi negli stati confederati e attendeva una vittoria militare dell'Unione per annunciarlo.

Dopo la sconfitta a Second Manassas (Bull Run), Lincoln aveva unito l'Esercito dell'Unione della Virginia nell'Esercito del Potomac e aveva dato il comando a McClellan, ordinandogli di "distruggere l'esercito ribelle". Prudente come sempre, McClellan esplorò verso nord lungo il Potomac. Il 13 settembre a Frederick, nel Maryland, ebbe una fortuna straordinaria: due soldati dell'Unione trovarono una copia degli ordini di invasione di Lee avvolta attorno ad alcuni sigari smarriti da un ufficiale di stato maggiore confederato. Lee aveva diviso il suo esercito in cinque parti, inviandone tre sotto “Stonewall” Jackson per catturare la guarnigione dell'Unione ad Harpers Ferry, che si trovava al di là della linea di comunicazione di Lee con la valle di Shenandoah. Se si fosse mosso velocemente, McClellan potrebbe distruggere le unità separate un po 'alla volta. Non si mosse velocemente. Gli attacchi dei sindacati hanno invaso i difensori confederati nelle lacune della montagna meridionale a ovest di Frederick il 14 settembre, ma non sono riusciti a salvare le 12,000 truppe dell'Unione ad Harpers Ferry, che si sono arrese a Jackson il 15 settembre. Il ritardo di McClellan permise a Lee di riunire la maggior parte del suo esercito lungo un'altura a est del villaggio di Sharpsburg: il suo fianco sinistro sul Potomac e il suo destro su Antietam Creek. Sebbene fosse in inferiorità numerica di Lee di circa 80,000 soldati a 45,000, McClellan suppose che il nemico fosse in inferiorità numerica.

Dopo i preparativi deliberati che hanno dato a Lee il tempo di unire il suo esercito, McClellan ha attaccato all'alba del 17 settembre. Il suo piano prevedeva uno-due pugno contro la sinistra e la destra confederate, seguito da riserve per sfruttare qualunque svolta potesse verificarsi. Gli attacchi dell'Unione erano scoordinati, consentendo a Lee di spostare le truppe da settori tranquilli a punti minacciati. Durante le prime ore del mattino, gli assalti di sei divisioni dell'Unione contro il corpo di Jackson furono contenuti in feroci combattimenti in luoghi diventati famosi per sempre: il campo di grano, i boschi ad ovest e la chiesa di Dunkard. Nel frattempo, il comandante sul fianco sinistro dell'Unione, il generale Ambrose Burnside, ha cercato di forzare le sue truppe attraverso un ponte sopra l'Antietam invece di guadare quel torrente poco profondo. Nel centro a mezzogiorno, due divisioni dell'Unione hanno sfondato le difese confederate lungo una strada agricola sommersa conosciuta da allora come Bloody Lane, ma McClellan non è riuscito a sfruttare questo successo perché temeva le riserve inesistenti di Lee. Burnside finalmente attraversò l'Antietam nel primo pomeriggio e avanzò verso Sharpsburg, minacciando le retrovie di Lee e la sua via di ritirata attraverso il Potomac. Ma verso le 4:00 la divisione Confederate del Magg. Gen. AP Hill arrivò dopo una marcia forzata da Harpers Ferry e colpì il fianco di Burnside, fermando l'avanzata dell'Unione.

Il sole tramontava nel più letale giorno della guerra civile, anzi, in tutta la storia americana. Circa 6,000 uomini giacevano morti o morenti e altri 16,000 sono rimasti feriti. I combattimenti non furono ripresi il giorno successivo e quella notte Lee si ritirò in Virginia. McClellan non è riuscito a dare seguito, ma ha comunque rivendicato una vittoria. La Gran Bretagna e la Francia non hanno riconosciuto la Confederazione. I repubblicani hanno mantenuto il controllo della Camera a novembre. E cinque giorni dopo la battaglia, Lincoln ha emesso la sua proclamazione preliminare di emancipazione.
[Vedi anche Civil War: Military and Diplomatic Course.]

Bibliografia

James V. Murfin, The Gleam of Bayonets: The Battle of Antietam and the Maryland Campaign of 1862, 1965.
Stephen W. Sears, Landscape Turned Red: The Battle of Antietam, 1983.
Gary W. Gallagher, ed., Antietam: Essays on the 1862 Maryland Campaign, 1989.

James M. McPherson