Cambiare le relazioni tra le superpotenze negli anni ‘1970 e ‘1980

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C la vecchia rivalità bellica negli anni '1960 è stata segnata da eventi drammatici e spesso e spesso sanguinosi. La Guerra Fredda è stata un conflitto prolungato per il dominio mondiale dal 1945 al 1991 tra le due superpotenze, gli Stati Uniti democratici e capitalisti e l'Unione Sovietica comunista. Le armi di conflitto erano comunemente parole di propaganda e minacce. Durante gli anni presidenziali di John F.Kennedy (1917-1963; 1961-63) e Lyndon B. Johnson (1908-1973; 1963-69) dal 1961 al 1969, la politica estera di contenimento degli Stati Uniti, per contenere la diffusione del comunismo in tutto il mondo, ha subito due gravi battute d'arresto.

In primo luogo, le relazioni sovietiche con Cuba consolidarono e stabilirono saldamente la nazione insulare come una roccaforte comunista a 90 miglia (145 chilometri) dalla costa della Florida. In secondo luogo, nel 1969, la guerra del Vietnam (1954-75), un importante punto caldo della Guerra Fredda, si era rivelata impossibile da vincere per gli Stati Uniti. Il governo degli Stati Uniti ha costantemente sottovalutato la volontà comunista del Vietnam del Nord di continuare a combattere e ha sopravvalutato il sostegno dei cittadini statunitensi alla guerra. La guerra apparentemente infinita portò alla decisione del presidente Johnson di non candidarsi alla rielezione nel 1968. Il candidato repubblicano ed ex vice presidente Richard M. Nixon (1913-1994; servito 1969-74) vinse le elezioni presidenziali del novembre 1968. Nixon si è impegnato durante la campagna a porre fine al coinvolgimento degli Stati Uniti in Vietnam.

Sebbene la fine della guerra del Vietnam non sarebbe arrivata per diversi anni, iniziando il processo di ritiro, Nixon ha riconosciuto che l'America aveva dei limiti al suo potere di contenere ogni occasionale gruppo ribelle comunista che minacciava di ottenere il potere in un paese. Nel primo estratto di questo capitolo, "Informal Remarks in Guam with Newsmen (Nixon Doctrine), 25 luglio 1969", il presidente Nixon ha sottolineato che gli Stati Uniti devono sempre essere interessati e coinvolti nelle nazioni asiatiche, ma non necessariamente imporre la loro forma di governo lì.

Nel 1969 si era sviluppata una considerevole spaccatura tra le due maggiori nazioni comuniste, l'Unione Sovietica e la Repubblica Popolare Cinese (RPC). Il presidente Nixon e il consigliere per la sicurezza nazionale Henry Kissinger (1923–) sfruttarono abilmente questa frattura, a vantaggio degli Stati Uniti. L'Unione Sovietica temeva l'idea che gli Stati Uniti potessero diventare amici della RPC. Questo è esattamente ciò che Nixon e Kissinger si sono proposti di fare. Il primo Kissinger divenne silenziosamente il primo rappresentante del governo degli Stati Uniti a visitare la Cina dall'acquisizione del potere comunista nel 1949. La visita di Kissinger aprì la strada a una visita molto pubblica del presidente e della first lady, Pat Nixon (1912-1993) nel febbraio 1972. Nel secondo estratto, "Osservazioni alla base dell'aeronautica militare di Andrews sul ritorno dalla Repubblica popolare cinese, 28 febbraio 1972", Nixon riferisce della sua straordinaria visita in Cina.

L'Unione Sovietica, minacciata dal miglioramento delle relazioni con l'USPRC, ha deciso che anche loro dovevano migliorare le relazioni con gli Stati Uniti. Questa era la risposta precisa che Nixon e Kissinger avevano sperato. Negli anni successivi, non solo si aprirono le comunicazioni diplomatiche tra gli Stati Uniti e la Cina, ma Nixon e il premier sovietico Leonid Brezhnev (1906-1982) iniziarono una nuova era nelle relazioni USA-Unione Sovietica nota come distensione, o allentamento delle relazioni internazionali tensioni.

La distensione dipendeva dalle personalità di Nixon, Kissinger e Breznev. Sfortunatamente, la distensione è rimasta invischiata nella rete della politica interna statunitense. Nell'agosto 1974, Nixon divenne il primo presidente nella storia degli Stati Uniti a dimettersi, dopo uno scandalo politico interno noto come Watergate. Lo scandalo è derivato dal furto nel giugno 1972 degli uffici del Comitato Nazionale Democratico (situato nell'edificio Watergate a Washington, DC) e dall'occultamento che ne è seguito. Con la partenza di Nixon, una partenza che sembrava totalmente inutile ai sovietici, la distensione iniziò a vacillare.

Il vicepresidente Gerald R. Ford (1913–; servito nel 1974–77) sostituì Nixon e mantenne la politica di distensione, ma i sovietici erano scettici se la distensione fosse continuata. Tuttavia, il 1 ° agosto 1975, il presidente Ford, il premier sovietico Breznev e leader di numerosi altri paesi si riunirono in Finlandia per firmare gli accordi di Helsinki. Gli accordi hanno affrontato questioni geografiche in Europa; ha promesso cooperazione nel commercio, scambi culturali e aree scientifiche; e ha affrontato questioni umanitarie. Ford e Breznev hanno superato le critiche nei rispettivi paesi per firmare gli accordi. La firma è stata il punto più alto della distensione.

Quando la campagna presidenziale del 1976 entrò a pieno regime, due candidati chiave, il senatore americano Henry Jackson (1912-1983) dello stato di Washington (un democratico) e l'ex governatore della California Ronald Reagan (1911–) (un repubblicano) si opposero con forza alla distensione. Hanno convinto molti americani che la distensione giocava con i punti di forza sovietici e le debolezze degli Stati Uniti. Il vincitore finale della corsa è stato il candidato democratico Jimmy Carter (1924–; servito 1977–81), ex governatore della Georgia. Carter non aveva quasi nessuna esperienza nel campo degli affari esteri e cambiò più volte il suo approccio nei confronti dei sovietici durante il suo mandato. Di conseguenza, le tensioni si sono costantemente riscaldate.

Nel 1980, Carter perse la sua offerta di rielezione a favore di Reagan. Quando Reagan entrò in carica nel 1981, la rivalità tra le superpotenze si intensificò. La campagna di Reagan era piena di forte retorica anticomunista. Gli storici si riferiscono agli anni presidenziali di Carter e Reagan come al "congelamento" dei rapporti tra le superpotenze. All'inizio degli anni '1980, i bilanci militari degli Stati Uniti e dell'Unione Sovietica aumentarono drammaticamente, influenzando le economie di entrambe le nazioni.

Reagan fu rieletto nel novembre 1984. Nel giro di pochi mesi, nel marzo 1985, Mikhail Gorbachev (1931–) assunse la guida dell'Unione Sovietica. Gorbaciov, estroverso, intelligente e articolato, era determinato a portare il suo paese su una strada diversa. Reagan iniziò ad ascoltare le offerte di Gorbaciov sulla riduzione delle armi e l'apertura delle relazioni commerciali. I due si sono incontrati quattro volte tra il 1985 e il 1988 per risolvere le differenze tra l'Unione Sovietica e gli Stati Uniti. Il loro secondo incontro nell'ottobre 1986 a Reykjavik, in Islanda, portò a un'intesa comune verso l'obiettivo di riduzioni effettive delle armi nucleari. Nel terzo estratto, "Discorso alla nazione sugli incontri con il segretario generale sovietico Gorbachev in Islanda, 13 ottobre 1986", Reagan riferì agli americani sul suo incontro in Islanda con Gorbaciov.