Buone maniere e formalità

In tutte le società europee, i costumi hanno suscitato un interesse intenso e crescente per tutto il XIX secolo. Mentre gli elaborati rituali di corte un tempo associati all'aristocrazia erano generalmente semplificati, le sottili sfumature dell'etichetta preoccupavano i ranghi di una borghesia in espansione incline alla mobilità sociale ascendente. La folla frettolosa che si accalcava per lo spazio sulle strade affollate e sui moderni mezzi di trasporto poneva nuove sfide all'ordine pubblico. Non a caso, il periodo ha visto un'esplosione di guide ai costumi e all'uso della buona società e di regole per governare la condotta nei luoghi pubblici.

esclusività aristocratica

Dopo il 1789 il dominio economico e politico dell'aristocrazia in tutta Europa fu messo in discussione dalla rapida espansione della ricchezza industriale, mercantile e commerciale. Gettato sulla difensiva, la nobiltà fu offesa dagli sforzi del volgare di irrompere nei loro circoli sociali esclusivi. Ma molti furono costretti ad adottare un atteggiamento conciliante nell'interesse della sopravvivenza, alcuni positivamente allettati dalla prospettiva di riparare le malconce fortune patrizie attraverso alleanze strategiche. La variazione regionale tra e all'interno dei paesi europei ha visto alcune enclavi dell'aristocrazia ereditaria tenersi lontane dall'alta borghesia e sopravvivere come un elemento distinto e influente nella società mentre altri cercavano la fusione con la ricchezza e il potere di una nuova plutocrazia. Percorrendo la linea sottile tra particolarità sociale e sopravvivenza economica, l'aristocrazia invocava un arsenale di buone maniere. L'osservanza formale dell'etichetta era il prezzo che chiedevano per la loro tolleranza verso le classi aspiranti; la cortesia innata era il terreno su cui proclamavano la propria indefinibile ma immutabile superiorità. Per la nobiltà francese, la differenza era tra civiltà (letteralmente, sapere come vivere) —che chiunque potrebbe acquisire con lo studio — e competenza (saper essere), che deve essere instillato dalla nascita.

aspirazioni borghesi

Le buone maniere avevano un significato diverso per la borghesia. Furono loro a cercare di definire l'indefinibile, a convertire l'innata raffinatezza dell'élite colta in una serie di regole per guidare la condotta. Se le buone maniere potessero essere ridotte a regole, le regole potrebbero essere apprese a memoria e applicate sistematicamente. Le guide all'etichetta proliferarono per tutto il secolo e furono avidamente consumate da una classe media in espansione. Ma ottenere l'ammissione a un circolo d'élite significava poco a meno che quel circolo rimanesse ancora apparentemente esclusivo. Nonostante la retorica del liberalismo, la borghesia era lacerata da un'ossessione per la gerarchia sociale e dal desiderio di credere che le regole non avrebbero mai potuto essere apprese con successo da coloro che erano al di sotto di loro nella scala sociale. La stessa persona potrebbe incarnare simultaneamente il "parvenu", desideroso di raggiungere l'accettazione nell'élite sociale, e lo "snob", preservando meticolosamente la distanza sociale dalle masse. Un'ostentata dimostrazione di modi formali serviva ugualmente a entrambe le estremità.

La codificazione della condotta serviva anche a un altro scopo. L'espansione della classe media è stata accompagnata da una nuova profusione di cose. La casa di un ricco commerciante o di un borghese potrebbe essere stipata di porcellane e ornamenti, quadri, paraventi e tavoli occasionali, nonché elaborati set di posate e stoviglie per uso familiare o ospitale. I rituali del bere il tè richiedevano un'incredibile varietà di pentole e brocche, cucchiai e colini, tazze e piattini. I panini dovrebbero essere offerti? Come dovrebbero essere presentati? Dovrebbe essere usato un centrino sul piatto? Come può un ospite sfortunato gestire contemporaneamente tazza, piattino, piatto, forchetta e guanti? Dovrebbe togliersi il cappello prima di tentare la sfida? La vita quotidiana non era mai stata così complicata per le classi medie, ei libri di etichetta offrivano una guida rassicurante e autorevole per affrontare le sue complessità sconosciute.

genere e correttezza

Mentre la sete di mobilità sociale ascendente produceva una diffusa ossessione per l'etichetta formale, era complicata dall'introduzione di valori specificamente borghesi: una segregazione ideale, se non effettiva, tra la vita pubblica e le preoccupazioni intime della famiglia, una separazione delle responsabilità uomini e donne e una preoccupazione per la correttezza del comportamento corporeo. I modi formali dell'alta società del diciannovesimo secolo erano sempre più intrisi di preoccupazioni morali che rasentavano la pudicizia. I manuali di galateo avvertivano le giovani donne di non arrossire quando veniva raccontata loro una "calda" battuta: era più saggio fingere di incomprensione o, se ciò era impossibile, di sordità.

Perché erano le donne che dovevano principalmente mettere in atto e controllare le buone maniere e la correttezza. Sulle donne ricadevano molti doveri sociali dispendiosi in termini di tempo che erano poco pratici per gli uomini preoccupati della loro vita professionale. Le eleganti frittelle che adornano le case e l'abbigliamento delle donne proclamavano il loro status e quello delle loro famiglie; monitoravano e proteggevano la posizione sociale attraverso l'inclusione custodita implicita in una chiamata restituita, o il cortese affronto trasmesso da una carta. Proteggevano la purezza visibile della loro condotta sessuale e di quella delle loro figlie, mentre i loro pettegolezzi sorvegliavano e condannavano gli errori morali di coloro che li circondavano. Per gli uomini, la reputazione era meno incompatibile con l'esperienza sessuale. A loro spettava il compito di definire

e ridefinendo il mondo dell'onore maschile e le regole di impegno che governano i conflitti politici e personali. Nei primi anni del ventesimo secolo un ideale di virile mascolinità era sempre più in conflitto con la convenzione della pudicizia delle donne e l'ossessione per la "piccolezza" sociale dei modi. Le tensioni hanno gradualmente costretto a nuovi adattamenti rispetto agli standard richiesti da entrambi i sessi.

socievolezza della classe operaia

I modi formali sono rimasti appannaggio dei ricchi. Elaborati rituali domestici implicavano la presenza di una pletora di attrezzature che si trovavano ben oltre i mezzi della famiglia media della classe operaia; gli scambi di telefonate educati dipendevano da un tempo libero altrettanto irraggiungibile. Ma se le maniere formali erano uno strumento di esclusione, la borghesia aveva un interesse acquisito ad estendere nella società i propri codici di condotta e di comportamento rigidamente morali. Nelle comunità rurali i contadini sostenevano una pletora di attenti rituali domestici, ma negli spazi delle città in crescita emerse una cultura della classe operaia meno strutturata. Anche qui codici di condotta alternativi regolavano lo scambio sociale, ma agli occhi offesi della borghesia, la socievolezza della classe operaia si distingueva soprattutto per il suo chiassoso cameratismo e la libera associazione tra i sessi. Ancora più preoccupanti in questa scena urbana erano i bohémien e i demimonde, per i quali i confini di una società ordinata erano privi di significato e le regole di buona condotta solo una fonte di allegria.

La posta in gioco non era solo il mantenimento dell'ordine pubblico, non solo la regolamentazione e la disciplina degli organi che costituivano la forza lavoro. Il linguaggio dell'ordine, civilizzato il comportamento ebbe particolare risonanza nei paesi europei con ambizioni imperiali. Nelle colonie, l'idea di una società "civile" è stata estesa per delimitare i confini della società bianca e per sostenere l'identificazione razziale e l'esclusione del "selvaggio". A casa, i concetti di barbarie e civiltà erano simultaneamente e ambiguamente presenti nel linguaggio delle distinzioni di classe e nel linguaggio dell'unità razziale. Come la tradizione delle "buone maniere" e dell'uso formale, tali termini potevano essere impiegati strategicamente per includere o escludere, come l'occasione sembrava richiedere.