Buffon, georges louis leclerc (1707-1788)

Buffon, georges louis leclerc (1707–1788), storico naturale. Nato da una famiglia aristocratica a Montbard (Borgogna), dove ha anche ricevuto la sua prima educazione, Buffon era originariamente diretto verso una carriera burocratica comune per la sua classe. Un incontro casuale con un giovane nobile inglese nel 1738 portò a un tour continentale attraverso Francia, Italia e Inghilterra. Durante questo soggiorno di un anno, Buffon studiò la storia naturale e le nuove posizioni filosofiche di Isaac Newton (1642–1727), l'influente filosofo naturale inglese e fu esposto al lavoro di John Ray (1627–1705), il più importante naturalista d'Inghilterra. Quando tornò in Francia, Buffon pubblicò le traduzioni di una delle opere di Newton insieme a un'opera sulla botanica di Stephen Hales (1677–1761), e il suo nuovo interesse per le scienze era chiaro.

Privilegiato economicamente dalla nascita, Buffon rivolse poi la sua attenzione esclusivamente alla filosofia naturale. Nel 1739 fu nominato membro dell'Accademia francese delle scienze e poi nominato per dirigere il Jardin du Roi (ora Jardin des Plantes) a Parigi. Come regista, Buffon si affermò come uno degli storici naturali più influenti del diciottesimo secolo, una delle figure più importanti dell'Illuminismo francese e uno degli individui più politicamente e amministrativamente potenti nella burocrazia francese prima della Rivoluzione.

Il primo compito di Buffon al Jardin è stato quello di costruire le sue collezioni ed espandere le sue dimensioni fisiche. Una volta che questi compiti furono ben avviati, si dedicò a un grande progetto di scrittura, il suo lavoro multivolume Storia naturale, generale e particolare (1749-1788, 1789), insieme a un breve lavoro introduttivo che descrive il naturale sviluppo della Terra, Le epoche della natura (1778). Il lavoro scritto di Buffon lo ha stabilito come il principale contributore a un'interpretazione completamente naturalistica della formazione della Terra e di tutti i suoi residenti botanici e zoologici. Le sue produzioni letterarie, riccamente illustrate e caratterizzate dallo stile accattivante e umanistico comune tra i filosofi dell'Illuminismo, portarono alla diffusione della sua fama in Europa, Inghilterra e Stati Uniti. Alla fine della sua vita, era stato eletto membro della maggior parte delle società erudite in tutto il mondo occidentale.

È difficile fornire una semplice descrizione delle idee di Buffon sul mondo naturale, poiché si sono sviluppate nel corso della sua carriera. Ma essenzialmente, Buffon ha tentato di adottare un approccio newtoniano alla storia naturale. Cioè, aspirava a descrivere il funzionamento della natura come sotto il controllo delle forze naturali. Sebbene l'esatta natura delle forze fosse sconosciuta, i naturalisti potevano osservare la loro azione attraverso gli effetti che producevano; cioè, attraverso la formazione della moltitudine di forme geologiche, esemplari botanici ed esseri zoologici. Con questi concetti di forza, Buffon fu completamente liberato dal fare affidamento su eventi catastrofici accaduti in un breve periodo di tempo, o eventi miracolosi all'interno del mondo naturale, o da spiegazioni teleologiche particolarmente intrise di dottrina religiosa o intervento divino. Il suo sistema era completamente e sfacciatamente naturalistico e dinamico.

Al centro del sistema di Buffon per piante e animali era la nozione di stampo interno, vagamente definito come stampo o motivo interno. Questo era un concetto di forza che prese in prestito consapevolmente da Newton. In quanto tale, controllava l'organizzazione e il funzionamento di ogni specifico organismo. Così, un cavallo ha assunto la forma e il comportamento dei cavalli perché era dotato di "cavallo" stampo interno. Proprio come la gravità produceva sempre lo stesso risultato quando operava sullo stesso materiale, così l'idea di Buffon creava ordine e regolazione per la produzione biologica della natura. In pratica, però, le idee di Buffon si sono rivelate più problematiche. Completamente opposto al sistema fisso della natura proposto dal suo contemporaneo svedese, Carl Linnaeus (1707–1778), alla fine non fu in grado di descrivere sistematicamente come il stampo interno operato. Era a livello delle singole specie o era a un livello più alto di organizzazione? In altre parole, erano tutti i cavalli della stessa specie o hanno fatto uno specifico moule spiegare la grande variazione tra il pony Shetland e il cavallo arabo?

Nonostante i problemi nell'applicare il suo sistema filosofico alle collezioni del Jardin, Buffon esercitò un'enorme influenza sulla storia naturale nel XVIII secolo, un'influenza che durò fino al XIX secolo con il lavoro di Charles Darwin (1809-1882). Dopo Buffon, divenne impossibile per i naturalisti fare riferimento acriticamente a spiegazioni non naturali per i fenomeni naturali. Basando la sua posizione filosofica sull'opera epocale di Newton, Buffon dimostrò con successo che il mondo naturale era un mondo controllato dalle forze naturali, dal funzionamento delle maree alla produzione di specie. I suoi argomenti, presentati in uno stile di scrittura elegante, elevarono Buffon a una delle posizioni più importanti della scienza del diciottesimo secolo.