Buffalo, sterminio di

All'inizio del diciannovesimo secolo grandi mandrie di bufali, più appropriatamente chiamati bisonti americani, vagavano per le Grandi Pianure. Allora esistevano oltre 50 milioni di bufali (forse ben 75 milioni). Un certo numero di primi resoconti descriveva i meravigliosi panorami delle enormi mandrie. Lewis e Clark commentarono nel 1806 che in quello che in seguito divenne il South Dakota "la moltitudine in movimento ... oscurava l'intera pianura". Altri hanno scritto che, osservando una mandria da lontano, sembrava che l'intera prateria fosse in movimento. Il maggiore dell'esercito Richard Dodge ha commentato nel 1871 che ci sono voluti cinque giorni per passare un branco.

Il bufalo era al centro dell'economia indiana delle pianure e rimase al centro del loro mondo spirituale anche nel ventesimo secolo. Il bisonte forniva una varietà di generi alimentari, pelli per vestiti e riparo, vesciche per borse, bile e sangue per vernici, ossa per utensili, escrementi per combustibile e calore e teschi per cerimonie sacre. Il mammifero al pascolo simile a un bue aveva pelo lanoso e gobba pronunciata della spalla ed era ben adattato alle praterie di erba corta delle pianure. Sebbene pesassero quasi 2000 libbre ciascuno, i bufali erano sorprendentemente agili e veloci e in realtà fanno un uso più leggero dei fragili paesaggi della prateria rispetto al bestiame domestico. Il bufalo potrebbe anche resistere a condizioni meteorologiche più estreme rispetto al bestiame. Tendevano a non riunirsi vicino a fonti d'acqua. In passato la loro catena nativa copriva gran parte del Nord America, ma verso la metà del diciannovesimo secolo la catena principale si estendeva dal Texas occidentale verso nord attraverso l'Alberta, in Canada e ad ovest dal fiume Mississippi alle Montagne Rocciose.

Alla fine della guerra civile americana (1861-1865), l'attenzione dei militari statunitensi si è nuovamente rivolta alle relazioni degli indiani d'America. Poiché gli insediamenti statunitensi si espansero più a ovest, le truppe entrarono nella regione delle Grandi Pianure per proteggere i coloni americani e l'imminente sviluppo della ferrovia che si sarebbe esteso anche nelle pianure centrali.

I militari erano ben consapevoli che un sostanziale calo dei bufali avrebbe rappresentato una grave battuta d'arresto per la capacità degli indiani di resistere all'espansione degli Stati Uniti. Significherebbe anche la fine del loro stile di vita apparentemente nomade e costringerebbe il loro trasferimento alle riserve. Alcuni ritengono che i militari abbiano compiuto sforzi concertati per sterminare il bufalo, sia con azioni dirette che con l'assistenza logistica fornita alle spedizioni di caccia private. Data la natura degli animali a volte di non precipitarsi quando sparati, un tiratore potrebbe sparare a cento bufali in un'ora in piedi in un punto. Spesso venivano prese solo le lingue di bufalo e altri tagli scelti e la maggior parte dell'animale veniva lasciata a marcire. A volte venivano uccisi per puro sport. La scherma dei nuovi coloni ha anche avuto un impatto negativo limitando i bufali dalle tradizionali pozze d'acqua e dalle ricche aree di pascolo.

Nel 1871 il massacro di bufali aumentò ulteriormente. Una conceria della Pennsylvania ha sviluppato un metodo industriale per convertire le pelli di bufalo in pelli commerciali poco costose per imbracature e cinture per macchine. Con pelli dal valore compreso tra $ 1 e $ 3 ciascuna, i cacciatori invasero le pianure. Le ferrovie Kansas Pacific e Santa Fe trasportavano le pelli ai mercati orientali. Quando le mandrie del Kansas svanirono rapidamente, la decimazione si estese verso sud fino al Texas Panhandle. Poiché le mandrie di bufali a volte bloccavano i treni, le compagnie ferroviarie assumevano cacciatori per ripulire i binari e sorvegliare le pozze d'acqua. Si stima che 15 milioni di bufali nel 1865 scesero nel 1872 a sette milioni.

Il Congresso si allarmò e nel 1874 approvò una legislazione che regolava l'uccisione dei bufali. I non indiani non potevano uccidere le femmine di bufalo e gli era vietato uccidere non più del necessario per il cibo. Tuttavia, il presidente Ulysses S. Grant (1869–1877) pose il veto alla misura. Anche la legislatura dello stato del Texas ha introdotto senza successo una legge sulla protezione dei bufali nel 1875.

Nel 1880 la Northern Pacific Railroad raggiunse il confine Dakota-Montana nella zona centrale della tradizionale catena dei bufali. Migliaia di pelli di bufalo sono state spedite dal territorio del Montana e dall'area del fiume Yellowstone. L'anno successivo la ferrovia raggiunse Miles City, nel Montana. Due anni dopo, nel 1883, un branco di 10,000 persone nel Montana fu sterminato in pochi giorni.

Nel 1890 meno di mille bufali erano rimasti in aree sparse, per lo più in ranch privati. Forse un minimo di venti o cinquanta bufali aveva cercato rifugio nel Parco Nazionale di Yellowstone. Nel 1908 il Congresso creò una catena di bisonti nazionali a ovest del lago Flathead nel Montana.

I cacciatori di nascondigli e gli amanti del brivido, in combinazione con la crescente rete ferroviaria, hanno condannato le mandrie un tempo enormi. Le mandrie delle pianure centrali furono sterminate all'inizio degli anni Settanta dell'Ottocento; furono eliminati dalle pianure meridionali più tardi negli anni 1870; e scomparvero dalle pianure settentrionali all'inizio degli anni ottanta dell'Ottocento. Per gli indiani delle pianure lo spreco di massa delle mandrie di bufali fu forse l'atto più sconfortante di tutti da parte degli intrusi bianchi. La loro economia fu distrutta ei gruppi indigeni furono costretti a vivere di sussidi governativi. La scomparsa delle grandi mandrie di bufali segnò anche il passaggio delle estese praterie alla produzione agricola. La stessa prateria alla fine scomparve sotto l'aratro.