Brevetti e invenzioni

La Costituzione degli Stati Uniti (articolo 1, sezione 8) autorizza il Congresso a "promuovere il progresso della scienza ... assicurando ad autori e inventori il diritto esclusivo ai loro rispettivi scritti e scoperte". Il primo US Patent Act, approvato nel 1790, aveva due scopi fondamentali: proteggere gli inventori dall'uso non autorizzato del loro lavoro e fornire al pubblico un maggiore accesso alle informazioni sulle invenzioni utili.

Sebbene i neri liberi fossero legalmente autorizzati a detenere brevetti prima della guerra civile, pochi li ricevettero effettivamente. Il primo afroamericano noto per aver ricevuto un brevetto fu Thomas L. Jennings, per un processo di lavaggio a secco (3 marzo 1821). Lo seguiva Henry Blair, che brevettò una piantatrice di semi di mais nel 1834 e una piantatrice di semi di cotone nel 1836. Nel 1843 Norbert Rillieux brevettò un processo di raffinazione che rivoluzionò l'industria dello zucchero.

Ai neri, tuttavia, è stato impedito di partecipare pienamente al sistema. Non avevano accesso di routine all'apprendistato nell'artigianato e nei mestieri dominati dai bianchi e, quindi, al tipo di formazione ed esperienza che avrebbe aiutato a coltivare le loro capacità inventive. Di conseguenza, gli inventori neri dovevano fare affidamento quasi interamente sulla propria iniziativa. Inoltre, i loro prodotti tendevano a derivare da occupazioni che erano state predeterminate come accettabili per i neri, ad esempio servizi domestici, falegnameria e agricoltura. All'interno di questi vincoli, alcuni afroamericani hanno sviluppato invenzioni importanti e di successo. Alcuni, come Jennings, ottennero ricchezza e visibilità sociale, che successivamente utilizzarono come leva nelle campagne volte a migliorare la sorte dei neri americani.

Gli schiavi non avevano il diritto di detenere brevetti, tuttavia alcuni svilupparono strumenti e tecniche creative che migliorarono l'efficienza delle attività dei loro padroni. Gli artigiani schiavi emersero come un piccolo gruppo d'élite distinto dai lavoratori sul campo e dai domestici. A causa della loro posizione legale, è sorta la questione di chi (se qualcuno) avesse diritto alla proprietà delle loro invenzioni. Nel 1857 un proprietario di schiavi del Mississippi rivendicò i diritti sull'invenzione del suo schiavo, un raschietto di cotone considerato un dispositivo innovativo per risparmiare lavoro. Il governo federale ha negato questa affermazione, rafforzando il divieto di proprietà da parte degli schiavi ma anche rifiutando di concedere ai proprietari di schiavi il privilegio di "possedere" i frutti del genio inventivo di uno schiavo. In risposta, il Confederate Patent Act ha affermato i diritti di proprietà ai proprietari di schiavi in ​​questi casi. Non era una semplice coincidenza che a Joseph Davis, fratello del presidente confederato Jefferson Davis, fosse stato negato in precedenza un brevetto su un'elica per battello a vapore inventata dal suo schiavo, Benjamin Montgomery.

Dopo la guerra civile nessuno è stato escluso dall'ottenere un brevetto per motivi di razza o status giuridico. Il risultato è stato un drammatico aumento del numero di brevetti concessi ai neri. Il 10 agosto 1894, i nomi e le invenzioni di novantadue neri furono letti nel Record del Congresso. Nel 1900 i neri avevano ottenuto oltre quattrocento brevetti. Tra di loro c'era AP Ashbourne per i processi relativi alla preparazione del cibo. Nel 1872 Elijah McCoy ricevette il primo di molti brevetti sulla lubrificazione automatica del motore, processi critici per le industrie ferroviarie e marittime. Jan Matzeliger ha ricevuto un brevetto (20 marzo 1883) per la sua invenzione di una macchina per la calzatura, seguito da altre quattro anche relative alla tecnologia della produzione di scarpe. A metà degli anni '1920, dopo decenni di lavoro innovativo in botanica e agricoltura presso il Tuskegee Institute, George Washington Carver ottenne brevetti per un cosmetico e per processi di produzione di pigmenti. Tali invenzioni riflettevano la continua concentrazione di neri nelle occupazioni di servizio e di lavoro manuale, un modello influenzato non solo dalla tradizione sociale ma anche dall'enfasi che i leader neri come Booker T. Washington ponevano sull'istruzione industriale e tecnica come la via più promettente di opportunità per gli afroamericani.

Questo percorso era coerente con le pressioni dell'urbanizzazione americana. All'inizio del ventesimo secolo, quando i neri migrarono nelle città, molti erano entrati in occupazioni tecniche nel governo e nell'industria. Andrew F. Hilyer, un avvocato di Washington, DC, brevettò un umidificatore per ambienti nel 1890; Robert Pelham, un editore di giornali a Detroit, brevettò una macchina tabulatrice nel 1905 e una calcolatrice nel 1913; Garrett Morgan di Cleveland brevettò una maschera antigas nel 1914 e un semaforo automatico nel 1923. Granville Woods e Lewis Latimer contribuirono all'emergere dell'elettricità come sostituto energetico del gas. Woods, noto come "Edison nero", brevettò un trasmettitore telegrafico nel 1884 e, successivamente, dispositivi per facilitare l'elettrificazione ferroviaria. Nel 1881 Latimer brevettò un metodo per la produzione di filamenti di carbonio ed entrò a far parte del team di ricerca della Edison Electric Light Company.

L'accesso a una carriera come inventore è diventato più difficile poiché la crescente complessità della tecnologia ha cambiato il carattere dell'innovazione e della scoperta. Nel ventesimo secolo l'inventore solitario e automotivato è stato sostituito da squadre di ricercatori salariati, spesso con titoli di studio avanzati, che lavoravano in grandi aziende o laboratori sponsorizzati dal governo. Pochi neri qualificati per tali posizioni e quelli che lo facevano spesso subivano discriminazioni da parte dei potenziali datori di lavoro. Questo fa luce sul perché la partecipazione dei neri a brevetti e invenzioni è proporzionalmente inferiore oggi rispetto a cento anni fa.

Guarda anche Inventori e invenzioni

Bibliografia

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Bibliografia aggiornata