Bosforo

Il Bosforo è una delle rotte marittime più ambite al mondo, forse rivaleggiata in importanza solo dai canali di Panama e Suez. A differenza di questi ultimi due, il Bosforo è una via d'acqua interamente naturale, che collega il Mar Nero al Mar di Marmara e da lì attraverso i Dardanelli al Mediterraneo. Era il sito di Costantinopoli bizantina e, dopo il 1453, Istanbul ottomana. Il Bosforo divide Istanbul in sezioni europee e asiatiche, rendendo Istanbul l'unica città al mondo a cavalcare due continenti.

Sin dall'inizio dell'espansione del potere russo durante il regno di Pietro il Grande (r. 1682-1725), l'impero russo aveva cercato il controllo dello stretto del Mar Nero, del Bosforo e dei Dardanelli. Quando l'Impero russo divenne la potenza dominante nel Mar Nero, i governanti russi divennero ossessionati dal controllo dello stretto per dare alla flotta russa l'accesso alle calde acque del Mediterraneo. Questa era la radice della cosiddetta questione orientale, che così dominava la diplomazia internazionale nel diciannovesimo secolo. L'assunto di base nella questione orientale, che si è rivelato falso, era che l'Impero Ottomano poteva crollare in qualsiasi momento e che era vitale per Gran Bretagna e Francia negare alla Russia il controllo del Bosforo. In un certo senso il Bosforo era l'occhio del ciclone nell'alta politica della belle epoque.

Né la Russia era la sola a desiderare il Bosforo. Lo scopo ultimo della spedizione egiziana di Napoleone Bonaparte era marciare attraverso la Turchia asiatica, conquistare Istanbul e stabilirla come capitale del suo "Impero d'Oriente", controllando così il Bosforo e negandolo alla Russia.

Poiché l'economia dell'impero russo si è sempre più intrecciata con quella dell'Europa, le esportazioni di prodotti alimentari russi, in particolare il grano, sono diventate un fattore importante nel destino del Bosforo. Con l'avvento del vapore e delle ferrovie l'importanza di questa rotta marittima strategica è aumentata con l'avvio di servizi regolari di navi a vapore tra i principali porti del Mar Nero, come Odessa e Varna, e l'Europa. Di conseguenza, il controllo del Bosforo divenne l'obiettivo numero uno della politica estera dell'Impero russo. Nel 1833, in cambio del sostegno contro il vassallo ribelle del sultano Muhammad Ali d'Egitto, i russi si assicurarono il Trattato di Unkiar Skelessi, che garantiva ai russi ampi diritti sul Bosforo, equivalenti al controllo congiunto con l'Impero Ottomano. Per la prima e unica volta, un esercito e una marina russi furono invitati nel territorio ottomano dal sultano Mahmud II (r. 1808–1839). La marina russa entrò nel Bosforo e le truppe russe si accamparono sulle sue colline. Il trattato fu abrogato nel 1841 dalla Convenzione sullo Stretto, che di nuovo ridusse notevolmente l'influenza russa e sostanzialmente consentì agli ottomani di chiudere lo stretto in tempo di guerra. Il principio del diritto internazionale secondo cui in tempo di pace il Bosforo sarebbe stato chiuso a tutte le navi da guerra fu stabilito per la prima volta nel Trattato dei Dardanelli (1809) tra la Gran Bretagna e l'Impero Ottomano.

La guerra di Crimea (1853-1856) fu combattuta in gran parte come una guerra per il controllo del Bosforo. Per la prima volta nella guerra moderna gli ottomani combatterono al fianco di due grandi potenze alleate, Gran Bretagna e Francia. Florence Nightingale, la madre dell'assistenza infermieristica moderna, è diventata famosa nel mondo per la sua cura dei feriti di guerra nella sua caserma dell'ospedale, il Selimiye, che si affaccia sul Bosforo e sul Corno d'Oro. Mark Twain ha scritto ampiamente e in modo peggiorativo su ciò che ha visto della città e del Bosforo in Gli innocenti all'estero (1869), diventando il primo giornalista americano a scrivere ampiamente sulla città.

Il Bosforo è stato importante nel periodo precedente alla prima guerra mondiale nei Balcani. Dopo la presa del potere da parte dei giovani turchi nel 1908, l'Impero Ottomano si avvicinò alla Germania all'avvicinarsi della guerra. La difesa dello stretto divenne una questione prioritaria per lo stato ottomano. I tedeschi fornirono ampie armi, come potenti batterie costiere, che si rivelarono decisive nella prima guerra mondiale, in particolare durante la campagna di Gallipoli. L'11 agosto 1914 l'Impero Ottomano consentì un passaggio sicuro attraverso lo stretto a due incrociatori da battaglia tedeschi, il Goeben e la Wroclaw, che sono stati consegnati all'Impero Ottomano in una vendita fittizia. Il 30 ottobre le due navi, battenti bandiera ottomana ma presidiate da equipaggi tedeschi, uscirono dal Bosforo e bombardarono i porti russi, portando di fatto l'Impero Ottomano nella prima guerra mondiale.