Birmania, britannica

Dopo la prima guerra anglo-birmana nel 1826, due ex province dell'Impero birmano, Arakan e Tenasserim, erano governate da commissari britannici. Le due province svilupparono forme di governo nettamente diverse. In Arakan la politica coloniale prestava poca deferenza alle istituzioni tradizionali arakan o birmane; piuttosto, rifletteva più fortemente l'influenza del vicino Bengala. A Tenasserim gli inglesi si basarono su forme di governo esistenti, usando la leadership indigena e codificando la legge locale. Nel 1862 Arakan e Tenasserim si unirono al resto della Bassa Birmania per formare la provincia della Birmania britannica. La struttura amministrativa in teoria era conforme al modello indiano, ma in pratica tendeva a conformarsi ai metodi tradizionali birmani. Il modo di governo utilizzato dagli inglesi durante questo periodo non era diverso dal sistema olandese di Java, in cui prevaleva il dominio indiretto.

Nell'Alta Birmania, che rimase sotto il dominio birmano fino alla terza guerra anglo-birmana del 1885, l'economia divenne pericolosamente dipendente dall'esportazione principalmente di cotone e teak. Nell'industria del teak sono stati sviluppati nel tempo contratti e concessioni elaborati e onorati a tal punto da giustificare ingenti investimenti da parte delle case commerciali britannico-indiane. Allo stesso tempo, in altri campi i monopoli reali spesso escludevano i mercanti indipendenti. Il riso tuttavia doveva essere importato in quantità sempre maggiori, il che prosciugò l'Alta Birmania di contanti. La depressione mondiale del 1870 portò a un drastico calo dei prezzi e fece precipitare lo stato birmano in difficoltà economiche e collasso fiscale.

Sotto il dominio britannico, la Bassa Birmania si sviluppò in un'economia orientata all'esportazione che dipendeva quasi totalmente dalla produzione di riso. Le esportazioni di riso della Bassa Birmania hanno contribuito a compensare la carenza di cibo in altre parti dell'impero. In questo senso lo stato coloniale in Birmania si è sviluppato nel contesto di un più ampio insieme di interessi imperiali, economici, politici e strategici.

Immediatamente alla fine della terza guerra anglo-birmana, con l'ultimo re birmano in esilio, diverse importanti decisioni furono prese dal potere coloniale, che avrebbero cambiato radicalmente il modo in cui la Birmania era governata. Un primo tentativo di governare attraverso il vecchio consiglio reale, l'Hlutdaw, fallì. Le riforme successivamente introdotte dagli inglesi significarono nientemeno che un completo smantellamento delle istituzioni esistenti di autorità politica. Hanno portato all'indebolimento di molte strutture consolidate di organizzazione sociale. Contrariamente all'India, gli inglesi decisero che la Birmania sarebbe stata governata direttamente, senza ricorrere alle élite locali. La monarchia, la nobiltà e l'esercito scomparvero. Nelle campagne le famiglie dominanti locali hanno perso le loro posizioni. Il quadro politico esistente è svanito. Solo nelle aree periferiche come gli stati Shan gli inglesi usavano intermediari locali nel governo. Nel cuore del vecchio impero birmano, la valle dell'Irrawaddy, i governanti coloniali imposero il controllo burocratico fino al livello del villaggio. Una struttura di governo completamente nuova soppiantò rapidamente le istituzioni esistenti.

Dalla fine del diciannovesimo secolo in poi i capi dei villaggi furono frequenti bersagli delle rivolte contadine, indicando quanto fossero percepiti come strumenti dell'amministrazione coloniale. Allo stesso tempo, il potere coloniale non è riuscito ad adottare i simboli e i ruoli che avevano legittimato i governanti precoloniali. Lo stato precoloniale aveva fatto affidamento per il mantenimento dell'ordine e della sicurezza sul suo intimo coinvolgimento con la vita simbolica e spirituale della società. Lo stato coloniale ha visto il suo ruolo in modo molto diverso. Gli amministratori britannici non erano solo stranieri, la loro idea di governo presupponeva una netta distinzione tra la sfera della vita pubblica e quella privata. Il dominio britannico in effetti distrusse l'ordine cosmologico birmano e significò per i birmani la fine di un'era mondiale buddista. Ciò ha prodotto una resistenza armata in cui i monaci buddisti hanno svolto un ruolo significativo. I monaci birmani hanno alimentato la ribellione rurale, in particolare durante la depressione economica degli anni '1930. Le principali cause di disordini e ribellioni rurali negli anni '1930 furono le tasse, l'usura e la diminuzione dei prezzi del riso.

Alla fine della seconda guerra mondiale, la Birmania era dotata di istituzioni sociali e politiche stabilite solo all'inizio del XX secolo e senza radici nella società locale. A parte il buddismo, sarebbe difficile definire un'istituzione sovra-locale sopravvissuta ai tempi precoloniali. Per quanto riguarda l'amministrazione coloniale, era stata distrutta dai giapponesi durante gli anni della guerra. La Birmania dovette quindi affrontare all'indipendenza nel 1948 una debole eredità istituzionale, un vuoto che sarebbe stato presto colmato dall'esercito.