Benessere: l’eredità di galeno

Antiche radici. Come nel resto della scienza, il mondo medievale ha ereditato le sue teorie sulla salute dagli antichi e ha basato i suoi tentativi di rimedio su una comprensione semplicistica e idealizzata di come funziona il corpo umano. La fonte più importante di conoscenza medica proveniva da un medico greco di nome Galeno, che era il medico personale dell'imperatore Marco Aurelio nel I secolo d.C. Galeno scrisse centinaia di opere e almeno 120 delle sue opere sulla medicina sopravvissero al Medioevo. Alcune delle sue opere erano disponibili in latino già nel V secolo e continuarono ad essere tradotte dal greco o dall'arabo dal X al XV secolo. I contributi più importanti di Galeno alla medicina medievale furono le teorie degli umori e del pneuma (spirito). L'idea degli umori apparentemente ebbe origine nel V secolo aEV con Ippocrate (il cui nome vive nel giuramento di Ippocrate che tutti i medici ancora prestano), e anche l'idea del pneuma era antica, ma il nome di Galeno è collegato a entrambi i concetti perché era il scrittore più noto sull'argomento.

I quattro umori. Nel sistema galenico il corpo è composto da quattro sostanze: sangue, catarro, bile nera (detta anche “colera”) e bile gialla (o “melanconica”). Ogni umorismo è prodotto in un diverso organo del corpo, sangue nel cuore, catarro nel cervello, bile nera nella milza e bile gialla nel fegato. Ogni umorismo occupa una posizione analoga a uno degli elementi aristotelici ed è infatti associato al suo elemento corrispondente sebbene non siano la stessa cosa. E, come gli elementi e le qualità, i quattro umori agiscono in opposizione l'uno all'altro secondo semplici principi. Quando una persona diventava malsana, le persone antiche e medievali credevano che gli umori fossero "sbilanciati" e progettavano trattamenti per ripristinare l'equilibrio naturale di quegli umori. La lingua inglese include ancora frasi che derivano da questa credenza, come dire che qualcuno è malinconico (troppa bile gialla) se triste o flemmatico (troppa flemma) se svogliato. Si credeva che una persona letargica avesse troppo sangue, ei medici hanno chiesto il salasso. Nei casi lievi, le liscivie erano attaccate alle braccia o all'addome del paziente per prelevare il sangue, ma nei casi considerati un medico acuto, il paziente poteva effettivamente essere tagliato e lasciato sanguinare liberamente fino a quando non fosse stato drenato sangue "sufficiente". La medicina moderna riconosce che la perdita di sangue stimola nuova produzione di sangue,

Gli umori e il cibo

H ildegard di Bingen, ben nota per la sua conoscenza delle piante medicinali, collegò le sue opinioni sulla dieta alla teoria degli umori:

Se una persona mangia piatti freddi in estate quando è molto caldo dentro, sviluppa facilmente la gotta [e] accumula catarro in se stesso. Per questo motivo, una persona dovrebbe mangiare piatti moderatamente caldi e freddi in estate, e questi gli daranno buon sangue e carne sana. Se una persona mangia molto in estate, quando dentro è molto caldo, il suo sangue diventerà eccessivamente caldo a causa della grande quantità di cibo; il suo umore degenererà, e la carne del suo corpo si gonfierà e si dilaterà in modo innaturale perché l'aria è calda…. [Quando] è felicissimo, dovrebbe mangiare solo moderatamente, perché allora il suo sangue viene disperso dall'ampliamento del sentiero del sangue. Altrimenti gli umori rilasciano forti attacchi di febbre nel suo sangue se mangia molto in quel momento.

Fonte: Ildegarda di Bingen. Guarigione olistica, una traduzione del Liber compositae medicinale, tradotto da Manfred Pawlik, Patrick Madigan e John Kulas; a cura di Kulas e Mary Palmquist (Collegeville, Minn .: Liturgical Press, 1994), pp. 104–105.

che può aiutare alcune malattie, ma i medici medievali sembrano aver creduto nell'adagio "ciò che non ti uccide, ti rende più forte".

Pneuma. La teoria di Galeno del pneuma, o spirito, spiega come le creature viventi differiscono dai grumi di materia inanimati, anche se sono costituiti dagli stessi quattro elementi. Il pneuma è lo spirito vitale e la forza vitale delle creature viventi e Galeno ha utilizzato questo concetto per descrivere come le persone respirano aria e mangiano il cibo. Dal suo lavoro sulla dissezione, ha differenziato correttamente il sistema cardiovascolare (sangue), il sistema respiratorio (aria) e il sistema nervoso (cervello e midollo spinale) e ha assegnato un pneuma a ciascuno. Mentre questa comprensione teorica permeava le università, un'altra tradizione, derivante dalla tradizione tardo romana, fornì le basi della salute pratica nel Medioevo.