Benessere e beneficenza

L'atteggiamento nei confronti e il trattamento dei poveri nell'America coloniale e della prima nazionalità americana avevano evidenti origini inglesi. L'assistenza su entrambe le sponde dell'Atlantico veniva fornita solo ai cosiddetti "poveri impotenti": gli anziani, i malati, i disabili e gli orfani, che non erano in grado di prendersi cura di se stessi. Tra gli adulti sani solo le vedove con bambini piccoli hanno ricevuto sostegno pubblico. Ci si aspettava che gli uomini trovassero lavoro per mantenere le loro famiglie. Come in Inghilterra, le tasse povere - le tasse imposte alla popolazione locale per finanziare gli aiuti ai poveri, dove la tassa era sulla proprietà, non sul reddito, quindi era generalmente pagata dai ricchi - furono aumentate localmente, ma solo nel sud erano anglicani le sagrestie parrocchiali l'organo amministrativo preferito. Altrove, i consigli comunali, i tribunali di contea e i tribunali per orfani hanno amministrato aiuti per poveri. La distribuzione quotidiana dei soccorsi era normalmente delegata ai Sorveglianti dei poveri, ai quali i poveri chiedevano assistenza. Questi uomini hanno giudicato la dignità dei singoli poveri di ricevere sollievo non solo sulla base del bisogno; essi anche

[Immagine non disponibile per motivi di copyright]

ha tenuto conto della reputazione e del carattere morale del ricorrente. Coloro che si pensava avessero ridotto la loro povertà su se stessi, forse per promiscuità o per ubriachezza, potevano essere rifiutati del tutto gli aiuti o ricevere una somma inferiore rispetto a coloro che si ritiene abbiano condotto una vita irreprensibile (i "poveri meritevoli").

In generale, rispetto all'Inghilterra, è stata posta meno enfasi sulle leggi sugli insediamenti in America, per cui i poveri soccorsi erano disponibili solo per i nati locali o per i residenti a lungo termine e non per i transitori o gli immigrati. In alcune ricche comunità meridionali con relativamente pochi poveri, le politiche di soccorso potrebbero persino essere descritte come generose. Al contrario, alcune comunità del New England hanno fatto di tutto per negare l'assistenza a coloro come i recenti arrivati ​​o i residenti delle città vicine che erano ritenuti responsabilità di altri. Tra quelli che più probabilmente sarebbero stati "messi in guardia" (un processo formale che indicava alla comunità che un particolare individuo non sarebbe stato eleggibile per l'assistenza) c'erano i non bianchi: i neri liberi e quelli di origine nativa americana. Questa restrizione del sollievo ai bianchi che erano residenti ben stabiliti ha quindi contribuito a promuovere un senso di identità comunitaria tra coloro che avevano diritto agli aiuti e ad emarginare coloro che non lo erano.

Con la fine del legame formale con la Gran Bretagna nel 1776, cessò il coinvolgimento delle sagrestie parrocchiali anglicane nei soccorsi poveri. Ma in generale le politiche di welfare del periodo coloniale furono portate avanti nella prima Repubblica. La stragrande maggioranza dei poveri pubblici riceveva "aiuti esterni", beni o contanti che consentivano loro di nutrirsi e vestirsi o di pagare vitto e assistenza infermieristica forniti da terzi. Al fine di contenere i costi, le autorità rurali a volte vendevano all'asta i poveri a coloro che richiedevano il minimo sussidio pubblico per mantenerli, una pratica che permetteva ad alcuni individui di guadagnarsi da vivere occupandosi dei poveri pubblici. Tuttavia, la rapida crescita delle città nel XVIII secolo portò a un aumento proporzionale del numero di poveri, molti dei quali erano immigrati, concentrati in una piccola area. Le autorità delle città più grandi hanno gradualmente stabilito che l'unico modo per far fronte a questi aumenti era aprire case per i poveri. Boston, New York e Charleston avevano tutte tali istituzioni nel 1750. Tuttavia, negli ultimi decenni del diciottesimo secolo e nei primi decenni del diciannovesimo secolo, la tendenza verso l'istituzionalizzazione accelerò e furono costruite molte altre case per i poveri, ad esempio in Baltimora (1773), Savannah (1809), Wilmington (1811) e Mobile (1824) - e per la prima volta furono aperti ospedali pubblici - ad esempio a Filadelfia (1752), New York (1790), Natchez (1805), e Boston (1821). Queste istituzioni svolgevano due funzioni: erano destinate ad essere più economiche da gestire rispetto al sistema di soccorso esterno, e quindi a risparmiare i soldi dei contribuenti locali; e avrebbero dovuto ridurre il numero visibile di poveri e mendicanti per le strade che sminuivano una visione di prosperità americana che molte autorità cittadine desideravano proiettare.

Una volta nelle case dei poveri, i poveri erano soggetti a rigidi regimi di pulizia, moralità ed educazione. I dirigenti di queste istituzioni speravano che i poveri sarebbero stati riformati da questa esperienza e, dopo un breve periodo all'interno, avrebbero potuto vivere una vita indipendente e produttiva. Nonostante le grandi speranze per l'istituzionalizzazione, in realtà era più costoso dei soccorsi fuori porta perché gli stipendi dovevano essere pagati a matrone, medici e custodi dei poveri e nuovi edifici finanziati. Inoltre, le persone povere hanno mostrato una spiccata riluttanza ad andare all'ospizio. La disponibilità dei Sorveglianti dei poveri a continuare i soccorsi fuori porta, nonostante le regole contrarie, minò l'efficacia del sistema.

Un nuovo sviluppo dopo la rivoluzione americana è stata la quantità di attenzione prestata ai bambini poveri e orfani dalle élite cittadine sempre più preoccupate che le conquiste della rivoluzione americana potessero essere perse da una generazione di giovani scarsamente istruiti. Charleston ha aperto un orfanotrofio cittadino nel 1790, ma altrove l'assistenza residenziale per i bambini era normalmente fornita da società private benevoli. Gli orfanotrofi davano lezioni di base e formazione ai bambini affidati alle loro cure, ragazze e ragazzi, per consentire loro di funzionare come futuri cittadini della nuova Repubblica: ragazzi come lavoratori ed elettori, ragazze come madri. Le autorità cittadine e statali hanno anche iniziato a rendere l'offerta di istruzione una priorità per tutti i bambini, orfani o meno. Sono stati forniti fondi per un'ampia gamma di iniziative scolastiche pubbliche e private e l'istruzione dei poveri è stata, per la prima volta, vista come qualcosa che riguardava la società nel suo insieme. Queste tendenze di istituzionalizzazione e di fornitura gratuita di istruzione continuarono a plasmare la politica del welfare in America per il resto del diciannovesimo secolo.