Beneš, Edward (1884-1948)

Secondo (1935-1938) e quarto (1945-1948) presidente della Cecoslovacchia.

Nato nel villaggio di Kožlany in una famiglia di dieci figli, Eduard Beneš si mantenne durante i suoi studi a Praga e all'estero (Parigi, Berlino, Londra), ricevendo un dottorato in legge nel 1908. Beneš divenne famoso durante la prima guerra mondiale come uno di tre fondatori della Cecoslovacchia, insieme a Tomáš Garrigue Masaryk e al leader slovacco Milan R. Štefánik. Sebbene inizialmente sperava che la multietnica monarchia austriaca potesse essere trasformata in una moderna federazione, sotto l'influenza di Masaryk iniziò a lavorare per rompere l'Impero Asburgico. Alla Conferenza di pace di Parigi, Beneš eccelleva come diplomatico guadagnando territori considerevoli per la nuova repubblica, specialmente nella sua metà orientale contro le rivendicazioni dell'Ungheria. Tuttavia, oltre ad assorbire troppe minoranze etniche, i nuovi confini della Cecoslovacchia si sono rivelati troppo estenuati per essere difesi efficacemente.

Per tutto il periodo tra le due guerre Beneš controllò la politica estera della Cecoslovacchia. Ciò era vero anche dopo la sua elezione a secondo presidente del paese, in sostituzione dell'anziano Masaryk nel 1935. Contro la doppia minaccia del revisionismo ungherese e della restaurazione asburgica convinse la Romania e la Jugoslavia ad unirsi alla Cecoslovacchia per formare nel 1919 la Piccola Intesa. Oltre a mantenere il sistema di Versailles e promuovere molto attivamente la Società delle Nazioni, Beneš divenne uno dei principali sostenitori della sicurezza collettiva, che ricevette un sostanziale impulso attraverso il patto di assistenza militare franco-sovietica del 1935 e cui la Cecoslovacchia aderì. Tuttavia, altri paesi rifiutarono di partecipare ei francesi, sotto l'influenza britannica, decisero di placare le potenze fasciste invece di frenarle. L'annessione tedesca dell'Austria nel marzo 1938 segnò lo scoppio della crisi dei Sudeti, risolta alla famigerata conferenza di Monaco alla fine di settembre.

Di fronte alla minaccia di un attacco militare da parte di Adolf Hitler, che si era impegnato a salvare la popolazione di lingua tedesca della Cecoslovacchia, Beneš e il suo governo cedettero alla pressione congiunta anglo-francese e accettarono l'occupazione tedesca dei Sudeti. Dopo Monaco, Beneš si dimise dalla presidenza e andò in esilio a Londra con sua moglie. All'inizio del 1939 i Benešes partirono per gli Stati Uniti. Annunciato come "il democratico più illustre d'Europa", Beneš ha insegnato all'Università di Chicago. Qui ha vissuto lo shock dell'invasione di Praga da parte di Hitler il 15 marzo 1939 e la disintegrazione della Cecoslovacchia. Quella che seguì fu probabilmente la migliore performance di Beneš poiché, ancora un privato, condannò l'occupazione tedesca come un atto di barbarie e violazione dell'accordo di Monaco. Il 28 maggio 1939 Beneš incontrò segretamente Franklin D. Roosevelt e se ne andò con l'impressione che il presidente degli Stati Uniti volesse ripristinare la Cecoslovacchia se gli Stati Uniti fossero entrati in guerra. Tornò a Londra poche settimane prima dell'assalto tedesco alla Polonia. Le attività di Beneš si concentrarono sul difficile compito di mantenere l'unità tra gli esiliati della Cecoslovacchia, rilanciare attraverso le trasmissioni radiofoniche il morale di coloro che soffrivano sotto l'occupazione e ottenere il pieno riconoscimento del suo governo in esilio dalle forze alleate. Dopo l'invasione dell'Unione Sovietica da parte di Hitler nel giugno 1941, i sovietici iniziarono a sostenere la restaurazione della Cecoslovacchia entro i suoi confini precedenti al 1938. Beneš lo vedeva erroneamente come una conferma della sua teoria della convergenza, per cui l'Unione Sovietica di Joseph Stalin era obbligata ad adottare alcune riforme democratiche a causa della stretta alleanza in tempo di guerra con la Gran Bretagna e gli Stati Uniti. Contro gli avvertimenti britannici ma ansioso di assicurarsi le migliori condizioni, Beneš andò a Mosca nel dicembre 1943 per firmare con Stalin il trattato di assistenza e cooperazione postbellica. Ciò che seguì fu una costante ritirata da parte di Beneš sotto la pressione esercitata da Mosca e dai comunisti cecoslovacchi.

Ancora profondamente traumatizzato dal tradimento delle potenze occidentali nel 1938, Beneš sostenne di aver bisogno di un confine comune con l'Unione Sovietica per ricevere assistenza militare per contrastare una futura invasione tedesca. Per quanto riguarda i cambiamenti interni, Beneš ha emanato una serie di decreti che ordinano l'espulsione di tedeschi e ungheresi, la confisca dei loro beni e di quelli dei collaboratori nazisti, la nazionalizzazione delle banche e dell'industria pesante. Si è opposto, come in passato, alle aspirazioni di autonomia slovacche. Il suo peggioramento della salute è stato sfruttato senza scrupoli da Mosca e dai comunisti interni. Quindi non aveva la forza di resistere quando Stalin pose il veto alla partecipazione cecoslovacca al Piano Marshall. Quando arrivò alla resa dei conti tra comunisti e non comunisti nel febbraio 1948, Beneš non riuscì a sostenere quest'ultimo e, rimanendo in carica, legalizzò l'acquisizione comunista. Nel maggio 1948, tuttavia, Beneš alla fine rifiutò di firmare una costituzione sponsorizzata dai comunisti e si dimise da presidente. Dopo l'abdicazione, il malato Beneš tentò invano di finire le sue memorie in tempo di guerra. Morì di ictus il 3 settembre 1948.