Battaglia di Trafalgar

Combattuta il 21 ottobre 1805, la battaglia di Trafalgar, in cui una flotta britannica al comando dell'ammiraglio Horatio Nelson sconfisse una flotta franco-spagnola combinata, fu il culmine di una campagna di inganni e manovre durata un anno a sostegno del progetto di invasione dell'imperatore Napoleone I dell'Inghilterra. Con i principali elementi delle sue marine francesi e spagnole bloccate nei porti continentali, Napoleone inizialmente propose di far scivolare la sua flottiglia d'invasione di piccole imbarcazioni oltre le forze della Royal Navy di guardia nel Canale della Manica. Quando la follia di questa idea divenne ovvia, Napoleone propose invece di unire la principale flotta spagnola con gli squadroni francesi di Tolone e Brest, ottenendo il controllo del Canale abbastanza a lungo da consentire l'attraversamento delle sue forze d'invasione.

Il suo piano ha tenuto conto sofisticato della relativa dispersione delle forze britanniche. Lo squadrone di Tolone, sotto il suo nuovo comandante, il vice ammiraglio Pierre-Charles de Villeneuve, eviterebbe i suoi bloccanti, raccolse uno squadrone spagnolo a Cadice e salperà per la Martinica nelle Indie occidentali. Là si sarebbe unito a un altro squadrone francese in sortita da Rochefort. La forza combinata sarebbe tornata in Francia, mentre lo squadrone di Brest ruppe il blocco e si unì alle navi dalla Martinica in una spazzata della Manica che avrebbe aperto la strada alla conquista dell'Inghilterra.

Napoleone si aspettava che gli inglesi lanciassero vani inseguimenti in tutte le direzioni mentre gli squadroni franco-spagnoli si univano e si ricombinavano. Infatti, a parte le prevedibili incertezze del tempo e del vento, la qualità delle marine francese e spagnola era di gran lunga inferiore a quella richiesta dalla proposta esibizione di virtuosismo marittimo. Entrambi avevano trascorso troppo tempo in porto sotto i cannoni britannici per aver sviluppato la capacità di navigazione e la fiducia in se stessi per eseguire senza problemi il grande progetto di Napoleone. La flotta francese in particolare non si era mai ripresa dalle perdite di ufficiali e sottufficiali esperti causate dalla Rivoluzione.

Lo squadrone di Brest non è mai uscito dal porto di fronte a un ostinato blocco ravvicinato. Villeneuve aveva una fortuna migliore e un nemico temporaneamente cortese nella persona di Nelson. Al comando nel Mediterraneo, Nelson aveva mantenuto un blocco a lungo raggio di Tolone nella speranza di attirare i francesi in battaglia. Quando Villeneuve fuggì da Tolone alla fine di marzo 1805, Nelson pensava di essere diretto in Egitto. Invece l'ammiraglio francese, dopo una breve sosta a Cadice, si è diretto nelle Indie Occidentali, ottenendo un vantaggio di tre settimane prima che Nelson si voltasse all'inseguimento.

Villeneuve arrivò in Martinica senza trovarvi nessun altro; le navi da Rochefort erano andate e venute. Dopo aver appreso dell'arrivo di Nelson nei Caraibi, Villeneuve ha anche preso le vele per l'Europa. I suoi ordini riveduti erano di rompere i blocchi di El Ferrol e Brest, raccogliere lì le navi spagnole e francesi e portare l'intera flotta nella Manica. Ma aveva poca fiducia nella propria flotta, la cui efficienza era migliorata poco durante la sua permanenza in mare. Dopo un impegno inconcludente con uno squadrone britannico sotto il vice ammiraglio Robert Calder, Villeneuve fece per Cadice. Almeno temporaneamente, era al sicuro fuori dalla portata delle principali forze britanniche. Aveva anche sacrificato ogni possibilità che poteva avere di eseguire il grande disegno di Napoleone.

Nelson, frustrato dal suo fallimento nel recuperare il ritardo con Villeneuve, tornò in Inghilterra e un breve permesso a terra. Il 14 settembre è di nuovo in mare, assegnato come comandante della forza di blocco a Cadice. Aveva trascorso tre settimane a lavorare sul

problema di mettere a segno una volta per tutte Villeneuve. La sua intenzione era quella di lasciare la flotta alleata sortire, quindi attaccarla non in una linea di formazione ortodossa ma in due colonne, dividendo il suo nemico e provocando una mischia senza esclusione di colpi. La saggezza convenzionale sosteneva che un'azione del genere non poteva essere controllata. Nelson era fiducioso nella qualità dei suoi equipaggi e capitani, e non ultimo in un sistema di segnali migliorato che facilitava la trasmissione degli ordini anche in azione ravvicinata.

Su ordine di Napoleone di ingaggiare, Villeneuve salpò il 19 ottobre. Temendo di spaventare il suo avversario di nuovo in porto, Nelson lo ha inseguito fino alla mattina del ventunesimo. La successiva corsa per la posizione ha evidenziato solo le carenze della navigazione franco-spagnola. Non c'era niente di sbagliato nel loro coraggio, ma quando gli inglesi si avvicinarono a distanza ravvicinata, l'artiglieria e la gestione delle navi della Royal Navy crearono una debacle. Ventidue navi alleate su trentatré furono perse quando fu preso il conteggio finale. Nessuna nave britannica fu affondata, anche se la maggior parte fu gravemente danneggiata. Nelson cadde per un colpo di moschetto, il suo posto tra i grandi ammiragli assicurato per sempre.

Trafalgar è stato il più importante scontro navale delle guerre napoleoniche. Mise fine alle speranze di Napoleone di invadere l'Inghilterra e decise anche una lotta anglo-francese per la maestria navale risalente alla metà del XVII secolo. La vittoria di Nelson assicurò una maestria britannica in alto mare che durò per più di un secolo.