Battaglia di Shiloh

Shiloh, Battaglia di [Pittsburg Landing, Tennessee] (1862). Il preludio alla campagna di Shiloh avvenne mesi prima durante la Guerra Civile, nel febbraio 1862, quando il Magg. Gen. Ulysses S. Grant conquistò i forti Henry e Donelson. Il successo dell'offensiva dell'Unione lungo i fiumi Cumberland e Tennessee portò all'evacuazione di Nashville e costrinse i Confederati del generale Albert S. Johnston a cedere gran parte del Tennessee centrale e occidentale.

Grant ammassò le sue 40,000 truppe a Pittsburg Landing, sul fiume Tennessee ventidue miglia a nord di Corinto, Mississippi, un nodo ferroviario vitale e il prossimo obiettivo operativo di Grant. Il comandante del teatro dell'Unione Magg. Gen. Henry W. Halleck ordinò al Magg. Gen. Don Carlos Buell, che aveva occupato Nashville, di lasciare la capitale con 35,000 soldati e di incontrarsi con la forza di Grant di 40,000 vicino a Pittsburg Landing, nel Tennessee.

La potenziale concentrazione di Grant e Buell allarmò il generale confederato PGT Beauregard, il secondo in comando di Johnston, che coraggiosamente prese il comando in seguito alla perdita di due forti a febbraio. Beauregard ha proceduto a emettere appelli, raccogliere e organizzare truppe a Corinto e esercitare l'influenza su Johnston quando quest'ultimo è arrivato. I problemi abbondavano per l'esercito confederato. La maggior parte dei soldati era inesperta, alcuni erano scarsamente addestrati e c'era una generale mancanza di familiarità tra i vari componenti. Nonostante le difficoltà, Beauregard ha raccomandato un attacco offensivo contro Grant vicino a Pittsburg Landing prima dell'arrivo di Buell. Johnston ha acconsentito.

Il movimento è iniziato il 3 aprile, ma l'orario di Beauregard era troppo ambizioso per le truppe verdi. Il piano prevedeva un attacco il giorno successivo, ma pioggia, terreno accidentato e difficoltà logistiche hanno impedito un attacco il 4 o il 5. Convinto che l'elemento sorpresa fosse scomparso, Beauregard esortò Johnston a tornare a Corinto; ma Johnston esitò. Picchiato dalla critica negli ultimi mesi, Johnston non era psicologicamente disposto ad abbandonare l'offensiva. Di conseguenza, all'inizio del 6 aprile si aprì una massiccia battaglia di due giorni nei pressi di una casa di riunione metodista chiamata Chiesa di Shiloh.

L'ordine di battaglia eccessivamente intricato di Beauregard organizzò l'esercito di 44,000 uomini in quattro linee, comandate successivamente da William J. Hardee, Braxton Bragg, Leonidas Polk e John C. Breckinridge. Gli uomini di Hardee entrarono in collisione con gli schermagliatori federali prima dell'alba, ei Confederati presto colpirono tre divisioni dell'Unione senza lavori sul campo sotto Brig. Gen. Benjamin M. Prentiss, Brig. Gen. William Tecumseh Sherman e Magg. Gen. John A. McClernand. I Confederati ottennero una sorpresa tattica e conquistarono una posizione dell'Unione dopo l'altra. Alcune unità del Nord combatterono tenacemente, mentre altre si ritirarono e si riorganizzarono; molte delle prime reclute fuggirono in preda al panico. Dopo tre ore di duri combattimenti, i Confederati avevano costretto l'Unione a tornare indietro di quasi un miglio. Eppure il successo è arrivato a un prezzo terribile, poiché vittime e confusione hanno attenuato lo slancio del sud.

Prentiss radunò le sue truppe dell'Unione lungo una strada di carri sommersa, e questo punto nel centro dell'Unione divenne una calamita per gli assalti confederati non coordinati. Almeno undici sforzi separati sono stati fatti contro quello che i confederati insanguinati hanno soprannominato il "nido di calabroni". La preoccupazione per gli Hornets 'Nest ha bloccato l'attacco confederato per ore. Ha anche impedito ai sudisti di ammassare uno sforzo contro la sinistra di Grant, più vicino a Pittsburg Landing. Sebbene il piano di battaglia della Confederazione richiedesse che il colpo principale venisse sferrato qui, i combattimenti si erano svolti prevalentemente lungo la destra e il centro di Grant. Johnston ha guidato vicino alla linea del fronte per tutto il giorno, esortando i suoi uomini e inviando unità nella mischia. Nel primo pomeriggio iniziò a sondare la sinistra dell'Unione, per voltare quel fianco. Tuttavia, colpito da una palla vagante che recise un'arteria alla gamba, Johnston morì intorno alle 2:30 e Beauregard assunse il comando. Gli Hornets 'Nest alla fine cedettero dopo che i meridionali assemblarono sessantadue cannoni e fecero saltare la posizione. Circondati, Prentiss e gli ultimi sopravvissuti si arresero intorno alle 5:30

Nonostante la carneficina alla sua destra e al centro, la presa di Grant sul Pittsburg Landing non fu mai seriamente minacciata. I Confederati non hanno mai schierato abbastanza uomini per un pugno ad eliminazione diretta per allontanare i Federali dal fiume. Quando arrivò il crepuscolo, era troppo tardi. Il figlio di Johnston in seguito accusò Beauregard di sperperare una brillante vittoria annullando l'azione al tramonto, ma le prove suggeriscono che questo non è vero. I colpi disorganizzati sferrati contro la sinistra dell'Unione furono facilmente respinti e nel tardo pomeriggio una linea di oltre cinquanta cannoni federali incoronò le vette sopra Pittsburg Landing. Alla fine della giornata, gli aggressori meridionali hanno affrontato problemi insuperabili. Fame, stanchezza, disordine del comando e perdite elevate hanno contribuito a controllare i Confederati.

Beauregard aveva ricevuto un telegramma in cui si affermava che Buell era vicino a Decatur, nel nord dell'Alabama. Di conseguenza, evidentemente si aspettava che Grant si ritirasse dall'altra parte del fiume quella notte o che rimanesse sul posto per un nuovo assalto confederato il mattino successivo. Eppure l'avanguardia dell'esercito di Buell ha iniziato ad attraversare il fiume nel tardo pomeriggio del 6 aprile. I rinforzi di Buell e l'arrivo tardivo di una delle sue divisioni hanno più che compensato le perdite di Grant. All'alba del 7 aprile, Grant ha assunto l'offensiva. Le truppe di Beau Relay resistettero all'assalto, ma senza rinforzi potevano fare poco più che lanciare contrattacchi isolati. A metà pomeriggio Beauregard si rese conto della precarietà della sua situazione e iniziò a ritirarsi a Corinth, nel Mississippi.

Entrambe le parti hanno affermato che Shiloh fosse una vittoria, ma i federali avevano un caso molto più forte. Hanno mantenuto il possesso del campo di battaglia e, inoltre, la situazione strategica a ovest è rimasta inalterata nonostante il salasso. I Confederati non avevano inferto un colpo mortale né a Grant né a Buell. Né avevano cacciato gli invasori dal Tennessee o annullato le vittorie dell'Unione nella campagna invernale. Invece, Memphis e il resto del Tennessee occidentale caddero nelle mani dell'Unione dopo che i Confederati avevano evacuato Corinto alla fine di maggio.

La lunga lista delle vittime di Shiloh ha sbalordito sia a nord che a sud. Le perdite dell'Unione includevano 1,754 morti, 8,408 feriti e 2,885 dispersi, per un totale di 13,047 vittime; le corrispondenti cifre confederate erano 1,723, 8,012 e 959, per un totale di 10,694. Shiloh ha smentito entrambi i lati dell'idea che la guerra sarebbe stata di breve durata. L'incapacità di Grant di fortificarsi e le sue pesanti perdite danneggiarono la sua reputazione fino a quando la cattura di Vicksburg nel luglio 1863 non lo riscattò.
[Vedi anche Guerra civile: corso militare e diplomatico; Esercito dell'Unione; Vicksburg, Assedio di.]

Bibliografia

Shelby Foote, The Civil War: A Narrative, 3 voll., (1958-74), vol. 1: da Fort Sumter a Perryville.
Thomas Connelly, Army of the Heartland: The Army of Tennessee, 1861–1862, 1967.
Wiley Sword, Shiloh: Bloody April, 1974.
James Lee McDonough, Shiloh — In Hell Before Night, 1977.
Steven E. Woodworth, Jefferson Davis and His Generals: The Failure of Confederate Command in the West, 1990.
Larry J. Daniel, Shiloh: The Battle that Changed the Civil War, 1997.

Christopher Losson