Azienda francese dell’India orientale

Compagnia francese delle Indie orientali La Compagnie francese delle Indie orientali (La Compagnie Française des Indes Orientales) fu fondata come monopolio dall'editto reale di Luigi XIV nel 1664 su forte sollecitazione del suo ministro delle finanze Jean-Baptiste Colbert. Il re era il suo più grande investitore e la corona controllava efficacemente la società. Dopo un inizio infausto disastroso, alla fine divenne un discreto successo e redditizio, ma fu sempre sottocapitalizzato e dipendente da prestiti, spesso dal tesoro.

La creazione della Compagnia francese delle Indie orientali faceva parte dell'ambiziosa missione di Colbert di rilanciare l'economia francese. La sua fondazione implicava la rimozione del monopolio dalla Compagnie de l'Orient avviato dal cardinale Richelieu nel 1642. La compagnia di Richelieu era rimasta invischiata nella colonizzazione del Madagascar, che considerava una stazione di passaggio necessaria sulle rotte marittime verso l'India. Di conseguenza, non era in grado di soddisfare la domanda di belle sete indiane e articoli di cotone, e una quota di mercato sostanziale era stata presa da "imprese straniere". Colbert, un mercantilista, desiderava rallentare, se non impedire, la costante esportazione di ricchezza necessaria per pagare la bilancia commerciale. A quel tempo, si stima che il mercato francese stesse acquistando il 30% dei tessuti e delle spezie importati da altre società per azioni, principalmente le società inglese e olandese delle Indie orientali.

Alla compagnia di Colbert fu concesso un monopolio cinquantennale del commercio a est del Capo di Buona Speranza, incaricata della colonizzazione del Madagascar, di due isole adiacenti (Riunione e Mauritius) e dei centri commerciali in India, Sri Lanka e Indonesia. Purtroppo la reazione iniziale dei mercanti francesi fu tiepida; dei 15 milioni di lire previsti, poco più di otto milioni di lire (tre milioni dal re) furono raccolti. L'azienda di Colbert era quasi sempre sottocapitalizzata e spesso doveva prendere in prestito denaro per operare di stagione in stagione.

Il personale era un secondo problema, risolto reclutando tra gli olandesi. Gli olandesi erano robusti marinai e abili maestri d'ascia. Gli olandesi erano stati equipaggi su navi portoghesi quando quel paese aveva il monopolio del commercio delle spezie. Una volta che gli equipaggi olandesi hanno imparato a navigare verso le Molucche, si sono messi in affari da soli. Nel 1664 c'erano capitani e marinai olandesi esperti. Un terzo ostacolo era la mancanza di navi adeguate, così Colbert istituì un porto e un cantiere navale chiamati, in modo abbastanza appropriato, Lorient, sulla costa atlantica.

I primi decenni della Compagnie Française des Indes Orientales furono a scacchi. La compagnia ha dovuto affrontare la forte concorrenza della Compagnia olandese delle Indie orientali, che molestava la marina mercantile francese e occasionalmente confiscava i carichi. Il sostegno dei mercanti francesi non fu mai entusiasta perché erano soggetti a uno stretto controllo reale. Inoltre, l'amministrazione della compagnia si deteriorò dopo la morte di Colbert nel 1683 e di suo figlio, il marchese de Seignelay, nel 1690. I viaggi iniziali furono così disastrosi dal punto di vista commerciale che Colbert dovette ricorrere a menzogne ​​per nascondere l'entità delle perdite al fine di aumentare più capitale.

Tuttavia, gli affari in India erano migliori. François Martin, lasciato dopo una sconfitta francese da parte degli olandesi e del qutbshah (re) di Golconda a San Thomé, fondò Pondicherry nel 1674. Pondicherry divenne il centro dell'India francese, situata a circa 85 km a sud sulla costa di Coromandal dal centro commerciale della Compagnia inglese delle Indie Orientali a Fort St. George (Madras , ora Chennai). Anche se le strutture portuali erano scomode, la redditività commerciale di Pondicherry si basava sulla disponibilità di tessuti, calici e mussole di seta e cotone, prodotti dalle industrie del villaggio nelle vicinanze. La proficua attività commerciale attirò la gelosa attenzione della Compagnia olandese delle Indie orientali, che scacciò i francesi nel 137. La Compagnie Française des Indes Orientales, di fronte a deficit dovuti alle avventure fallite in Madagascar e Thailandia, era impotente. Dopo un soggiorno in Francia, dove è stato ricevuto cordialmente dal re e dalla compagnia, Martin è stato nominato governatore di Pondicherry per la terza volta e direttore di tutte le fabbriche francesi a Surat, Chandarnagar, Calicut, Dhaka, Patna, Qasimbazar, Balasore e Jogdia . Rimase a Pondicherry, la capitale indiana della Compagnia francese delle Indie Orientali, fino alla sua morte nel 1693.

Con il Trattato di Utrecht nel 1713, la Compagnia olandese delle Indie orientali si ritirò in Indonesia, lasciando Inghilterra e Francia gli unici rivali in India, così come la loro rivalità avrebbe dominato gli affari europei per i prossimi cento anni.

Scaduto l'anno successivo il monopolio cinquantennale della Compagnie Française des Indes Orientales, alla società ormai moribonda è stata concessa una proroga di dieci anni. Poco dopo, Luigi XIV morì e il duca d'Orleans gli succedette come reggente. Nel 1717 il reggente concesse i diritti commerciali di monopolio nei Caraibi, in Canada e in Louisiana a una compagnia francese delle Indie occidentali quotata in borsa, La Compagnie Française des Indes Occidentales, fondata da John Law, un finanziere scozzese. Due anni dopo, Law persuase il reggente a fondere le società dormienti dell'India orientale e le nascenti società dell'India occidentale, e il conglomerato fu chiamato semplicemente la Compagnie delle Indie (La Compagnie des Indes).

L'offerta pubblica di azioni della nuova società è stata un brillante successo, raddoppiando e raddoppiando brevemente il valore. Ha immediatamente acquistato il monopolio del tabacco, che era una fonte costante di entrate, permettendole di pagare i dividendi promessi anche se le azioni stavano diventando eccessivamente gonfiate. La bolla scoppiò e nell'estate del 1720 iniziò il panico. Ci fu una corsa alla Royal Bank e le azioni della società precipitarono. La società si offrì di accettare tutte le sue azioni al valore nominale in cambio di un monopolio perpetuo (la sua proroga di dieci anni sarebbe scaduta nel 1725), e fu ridisegnata la Compagnie Perpetua delle Indie (La Compagnie perpétuelle des Indes).

Tuttavia, il crollo offuscò la reputazione della Compagnia perpetua, che dovette essere ristrutturata nel 1723 in un monopolio privato regolamentato, ma in cui il re e il reggente avevano ancora notevoli investimenti. Tuttavia, la Perpetual Company ha avuto successo per diversi decenni, diventando un serio rivale della English East India Company, ed è stata responsabile del principale impatto francese sull'India. Dopo la Guerra dei Sette Anni, la Compagnia Perpetua declinò costantemente e fu completamente moribonda dalla Rivoluzione Francese.

J. Andrew Greig