Azienda Dupont

EI du Pont de Nemours & Company, meglio conosciuta come DuPont, si è sviluppata da un'azienda familiare, che produceva polvere da sparo ed esplosivi, a una multinazionale che produce petrolio, gas naturale, prodotti chimici, fibre sintetiche, polimeri e vari altri prodotti. I marchi DuPont, come nylon, Teflon, Lycra e Mylar, fanno parte del vocabolario quotidiano delle persone in tutto il mondo. Alla fine del 1998 DuPont impiegava circa 84,000 persone in 70 paesi ed era la sedicesima più grande società di servizi industriali degli Stati Uniti.

Il fondatore dell'azienda era il nobile francese con il nome impressionante di Éleuthère Irénée du Pont de Nemours, che aveva studiato con il famoso chimico Antoine-Laurent Lavoisier. Du Pont arrivò negli Stati Uniti nel 1797 e costruì una fabbrica di polvere da sparo sul fiume Brandywine nel Delaware. I suoi figli hanno continuato a produrre polvere da sparo superiore dopo la sua morte e hanno anche prodotto polvere senza fumo, dinamite e nitroglicerina.

Quando la concorrenza all'inizio del XX secolo divenne feroce, gli azionisti della società votarono per vendere la società al miglior offerente. Alfred I. du Pont e due dei suoi cugini, Pierre S. du Pont e Thomas Coleman, hanno acquisito la società con una leva finanziaria per mantenerla in famiglia. Pierre du Pont e Coleman, con Alfred in un ruolo minore come vicepresidente, guidarono DuPont verso un successo senza precedenti, acquisendo altre 54 società entro tre anni. Nel 1905 DuPont deteneva una quota del 75 percento del mercato statunitense della polvere da sparo ed era diventata un importante produttore di esplosivi e una delle più grandi società della nazione. Con laboratori nel New Jersey e Wilmington, Delaware, è stata una delle prime aziende americane a dedicarsi molto alla ricerca. DuPont era diventata anche la linfa vitale economica dello stato del Delaware.

Gran parte del successo dell'azienda è stato dovuto alla sua struttura efficiente, che ha designato diversi livelli di gestione. In questo senso, DuPont ha profondamente influenzato il modo in cui venivano gestite le società statunitensi. Troppo successo, tuttavia, alla fine ha funzionato contro l'azienda. DuPont controllava così tanto del mercato degli esplosivi che nel 1912 il governo degli Stati Uniti le ordinò di cedere una serie di suoi beni. Ad aggravare i problemi della compagnia c'era una continua faida tra Alfred du Pont ei suoi cugini, che alla fine tolse tutte le vere responsabilità di Alfred all'interno dell'organizzazione.

DuPont ha continuato a diversificarsi all'inizio del 1900. Pierre Samuel du Pont iniziò ad acquistare azioni della General Motors (GM) nel 1914, e presto fu coinvolto in una lotta per il potere all'interno di quella compagnia. William C. Durant (1861-1947), fondatore di GM, lottò per mantenere il controllo dell'azienda, che in seguito perse. Pierre du Pont alla fine acquisì azioni sufficienti per essere una forza dominante all'interno dell'azienda durante gli anni '1920. Ciò ha facilitato un rapporto economico tra General Motors e DuPont, e DuPont ha iniziato a vendere a GM la sua vernice Duco, l'antigelo e l'additivo al piombo per la benzina.

DuPont si espanse anche nel settore tessile, producendo fibre artificiali da utilizzare durante la prima guerra mondiale (1914-1918). Quando la società acquisì i diritti dai francesi per la produzione di cellophane negli anni '1920, iniziò a produrre rayon e sviluppò una versione più forte del cavo utilizzato nei pneumatici per automobili. Di gran lunga la più importante delle creazioni di DuPont era il nylon, sviluppato nel 1930 da un gruppo di ricerca guidato da Wallace H. Carothers. La divisione termoplastici di DuPont ha scorporato tutti i tipi di prodotti, comprese tende da doccia, quadranti radio, montature per occhiali e manici per cacciaviti.

In molti modi, DuPont ha contribuito allo sforzo americano di vincere la seconda guerra mondiale (1939-1945). Attraverso una partnership con il governo degli Stati Uniti, DuPont ha istituito un centro di ricerca sulla bomba atomica a Hanford, Washington. Dopo la guerra le donne si misero in fila per acquistare calze di nylon prodotte da DuPont, che non erano state disponibili durante la guerra. Alcune delle altre innovazioni di prodotto di DuPont includevano neoprene, Lucite, Orlon e Dacron, prodotti che hanno rivoluzionato l'industria globale dei consumatori.

La serie di successi di DuPont si interruppe a metà degli anni '1970, quando la domanda di fibre artificiali iniziò a diminuire e i costi delle materie prime aumentarono. La concentrazione di DuPont sulla ricostruzione della sua vecchia attività invece di espandersi in nuove aree è costata cara; inoltre, una recessione nel 1980 ha danneggiato l'azienda. In quello stesso anno, tuttavia, lo sviluppo di un prodotto chiamato Kevlar portò un rinnovato successo. Il kevlar era un polimero leggero e resistente con una resistenza alla trazione cinque volte superiore a quella dell'acciaio. Potrebbe essere utilizzato per tali prodotti su indumenti resistenti al fuoco, rinforzi per pneumatici e giubbotti antiproiettile. Il suo costo, tuttavia, era elevato poiché derivava dal petrolio.

Fusioni e acquisizioni negli anni '1980 hanno contribuito a far uscire DuPont dalla recessione. La più importante di queste è stata l'acquisizione di Conoco, che ha fornito a DuPont petrolio a prezzi competitivi. DuPont si è anche impegnata in joint venture con società come PD Magnetics, Sankyo Company (prodotti farmaceutici), Mitsubishi Rayon Company e British Telecom (componenti optoelettronici). L'azienda, inoltre, iniziò ad espandersi da prodotti chimici di scorta e fibre a base petrolchimica alle scienze della vita, occupandosi di campi come l'ingegneria genetica e la produzione di farmaci per il cuore e il farmaco antitumorale interferone. Inoltre, DuPont ha preso parte allo sviluppo di pesticidi e forniture di componenti elettronici. A metà degli anni '1980, DuPont possedeva circa 90 aziende che vendevano un'ampia gamma di prodotti.

Alla fine degli anni '1980, tuttavia, la direzione di Du-Pont decise che la società avrebbe dovuto iniziare a concentrarsi sulle sue aree più redditizie: petrolio, sanità, elettronica e prodotti chimici speciali. Mentre divisioni come quella farmaceutica ed elettronica stavano perdendo denaro, il tessile ha continuato a essere la sua linea di prodotti di maggior successo e la società ha iniziato a pubblicare un catalogo di prodotti di consumo con articoli realizzati con le sue famose fibre, come Lycra, Zytel e Supplex. Il polimero elasticizzato Lucre, preferito da molti stilisti, è diventato un grande venditore.

Durante la fine degli anni '1980 e l'inizio degli anni '1990 DuPont ha prestato particolare attenzione al controllo dell'inquinamento e alla pulizia, sostituendo gradualmente i suoi clorofluorocarburi dannosi per l'ambiente con sostanze chimiche più sicure, al costo di 1 miliardo di dollari. L'azienda ha anche iniziato a commercializzare pesticidi più sicuri ed è entrata nel mercato in crescita del riciclaggio.

Ad eccezione di un aumento temporaneo dei profitti per Conoco a seguito della guerra del Golfo Persico (1991), la maggior parte delle operazioni di DuPont ha perso terreno all'inizio degli anni '1990. L'azienda ha iniziato la ristrutturazione, disinvestendosi di componenti non redditizie e riducendo il personale. DuPont si è anche concentrata maggiormente sulle sue divisioni chimiche e fibre, acquisendo la tecnologia del poliestere da ICI; nel frattempo, ICI ha rilevato l'attività di acrilici di Du-Pont.

Negli anni '1990 DuPont ha iniziato a riprendersi dalla recessione degli anni '1980. L'azienda ha registrato profitti record nel 1994 e nel 1996 e le quotazioni azionarie sono aumentate. Le nuove joint venture nei settori delle fibre sintetiche, dei prodotti chimici e dei prodotti agricoli hanno continuato a generare profitti. Nel 1997 DuPont ha acquistato una divisione di Ralston Purina che produceva prodotti a base di soia e ha anche rilevato la quota di Merck nella DuPont Merck Pharmaceutical Company. Nel tentativo di concentrarsi sulle sue attività principali, DuPont ha ceduto la Conoco nel 1998. In quell'anno DuPont aveva un reddito netto di $ 4.7 miliardi. Verso la fine del ventesimo secolo, l'azienda poteva tranquillamente vantarsi che i prodotti DuPont erano diventati inseparabili dalla vita quotidiana della maggior parte delle società del mondo.