Azienda della Virginia

La Virginia Company fu costituita nel 1606 per riavviare le ambizioni coloniali inglesi in Nord America dopo il fallimento della colonia di Roanoke negli anni '1580. I suoi obiettivi erano sostanzialmente simili a quelli che avevano motivato i primi tentativi di insediamento a Roanoke una generazione prima. Tra questi obiettivi c'erano la scoperta di una breve rotta verso l'Asia (il Passaggio a Nord-Ovest); alleviare la dipendenza inglese dalle merci importate dall'Europa coltivando e spedendo prodotti dall'America; fornire materie prime come legname o metalli preziosi che erano valutati in Inghilterra; fornire uno sbocco per una popolazione in eccedenza in Inghilterra; ristabilire la rivendicazione inglese sul Nord America di fronte all'interesse francese e olandese nell'insediamento; e per dimostrare che le Americhe non erano un monopolio spagnolo o cattolico.

La Virginia Company era una società per azioni, con investitori che condividevano i rischi e i potenziali profitti della colonizzazione, ed era strettamente modellata sulla East India Company che era stata fondata solo sei anni prima. Sebbene molti di coloro che investivano nella Virginia Company fossero commercianti con una forte spinta commerciale al profitto, erano anche azionisti importanti politici e nobili desiderosi di promuovere le ambizioni imperiali inglesi. Lo statuto iniziale concesso alla Virginia Company nel 1606 in realtà distingueva tra due gruppi di investitori, uno con sede a Londra e l'altro a Plymouth. A ciascuna fu assegnata un'area geografica distinta in cui stabilirsi: alla Compagnia di Londra fu assegnata la terra tra i 34 ei 41 gradi nord, mentre alla compagnia di Plymouth fu assegnata la terra tra 38 e 45 gradi nord. Sebbene la Plymouth Company abbia tentato di colonizzare in quello che più tardi divenne il New England nel 1607-1908, il principale sforzo di colonizzazione compiuto dalla Virginia Company fu quello della London Company a Chesapeake Bay.

La Virginia Company of London era guidata da uomini come Sir George Somers (1554–1610), che aveva esperienza nella lotta contro gli spagnoli nei Caraibi; Richard Hakluyt (1552-1616), di cui Principali navigazioni, viaggi e scoperte della nazione inglese aveva innalzato il profilo della colonizzazione tra l'élite inglese; Sir Thomas Smith (1558–1625), anche lui coinvolto nella Compagnia delle Indie Orientali; e il capitano Edward Maria Wingfield (1560–1613), un soldato con esperienza nella lotta contro gli spagnoli nei Paesi Bassi. Questi uomini avevano forti legami con mercanti e politici a Londra, il che garantiva che denaro e rifornimenti fossero molto più disponibili di quanto non fosse avvenuto con la colonia di Roanoke.

In quanto società per azioni, la Virginia Company non riceveva finanziamenti reali, ma ciò non significava che la monarchia fosse completamente esclusa dal progetto. Il controllo congiunto della Virginia Company fu affidato a due consigli di tredici individui, uno con sede a Londra e nominato dal re Giacomo I (1566–1625), l'altro residente in Virginia e nominato dalla compagnia. A quest'ultimo fu anche permesso di eleggere il governatore della colonia.

Fu in queste condizioni che la compagnia reclutò con successo 144 uomini per recarsi in Virginia nella primavera del 1607, ma i primi anni della colonia furono afflitti dalla scarsa leadership in Virginia e da alti tassi di mortalità tra i coloni. La seconda carta emessa nel 1609 ha modificato in modo significativo le strutture politiche della Virginia Company. James cedette il suo ruolo negli affari della compagnia, in parte per permettergli di rinnegare la Compagnia della Virginia se avessero troppo antagonizzato la Spagna, e il Governatore divenne un incaricato della compagnia a Londra. I cambiamenti portarono a un'emissione di azioni di successo tra i mercanti e le corporazioni commerciali di Londra e la compagnia dotò rapidamente una nuova flotta guidata da Sir Thomas Gates (1585–1621), con un'altra che seguì guidata da Lord Delaware (1577–1618) nel 1610.

Le terribili condizioni del "Tempo di fame" durante l'inverno del 1609-1610 portarono quasi all'abbandono della colonia, ea Londra furono sollevati seri dubbi sulla redditività a lungo termine e sulla redditività della colonia nonostante la pubblicazione di una serie di promozioni tratti progettati per incoraggiare la migrazione. Lord Delaware dovette tornare in Inghilterra a causa della sua salute cagionevole, che portò a un minimo finanziario per la Virginia Company nel 1613. La terza e ultima carta della Virginia Company, emessa nel 1612, permise l'istituzione di una lotteria che alla fine divenne la principale fonte di reddito della società, dal momento che erano disponibili pochi nuovi investitori date le fosche prospettive della Virginia.

Gli esperimenti con il tabacco fornirono i primi indizi che la colonia avrebbe potuto avere un futuro redditizio, e nel 1614 le prime spedizioni di tabacco dalla Virginia arrivarono a Londra. Il raccolto sarebbe stato il salvataggio della colonia, dal momento che i favolosi profitti da realizzare attiravano nuovi migranti. Pur riconoscendo i vantaggi di un raccolto in contanti per la vitalità della colonia, la Virginia Company ha anche cercato di prevenire la sovrapproduzione e di promuovere la diversità economica. Sfortunatamente, l'eccesso di offerta alla fine portò a un crollo del prezzo del tabacco all'inizio degli anni 1620 e all'instabilità economica in tutta la colonia.

Nel 1616 la società pagò un dividendo ai suoi azionisti di 50 acri di terreno in Virginia per azione. Un anno dopo la compagnia estese il suo uso di terra libera nel tentativo di riavviare la colonizzazione istituendo il diritto di testa di 50 acri per andare a chi sosteneva le spese di passaggio nel Nuovo Mondo. Questa politica ha incoraggiato la crescita del sistema del lavoro a contratto, con i ricchi che pagavano il passaggio dei lavoratori in cambio di sette anni di lavoro gratuito. Inoltre, in risposta alla pubblicità negativa generata da coloro che tornavano dalla Virginia, la compagnia permise l'elezione di una House of Burgesses nel 1619, dando ai coloni una voce diretta nel loro governo.

Con questi cambiamenti e un nuovo uomo a capo della Virginia Company, Sir Edwin Sandys (1561-1629), 3,500 persone lasciarono l'Inghilterra per la Virginia tra il 1619 e il 1622. Tuttavia, le divisioni interne tra i funzionari dell'azienda e una risposta inadeguata al massacro del 1622 di coloni dai nativi americani locali, ha mostrato quanto fosse debole la Virginia Company. Nel 1623 il Privy Council ordinò un'inchiesta sugli affari della compagnia e il 24 maggio 1624 lo statuto fu ritirato e la Virginia Company fu ufficialmente sciolta.