Aviazione Reale

Aviazione Reale. La RAF fu costituita nell'aprile del 1918 quando il Royal Flying Corps e il Royal Naval Air Service furono amalgamati per migliorare il coordinamento. Il nuovo servizio ricevette un proprio ministro e proprie fila: gli altri due servizi si divertirono con gli aviatori che non volavano e con la pletora di marescialli. Dopo l'armistizio la nuova forza fu drasticamente ridotta, scendendo a meno di 50 aerei nel 1922 per la difesa domestica. Difeso da Lord Trenchard, lottò per la sua esistenza indipendente contro l'esercito e la marina. Anche così, l'RNAS fu resuscitato nel 1924 come Fleet Air Arm, amministrato congiuntamente fino al 1937 quando fu consegnato alla marina. Un college per cadetti fu aperto a Cranwell nel 1920 e un college per personale ad Andover nel 1922. Il problema fondamentale era come ottenere risorse adeguate da governi in gravi difficoltà finanziarie e spesso impegnati nella causa del disarmo. Strategicamente, si trattava di trovare un equilibrio tra attacco e difesa: bombardieri e combattenti. Trenchard credeva fermamente nella più piccola forza combattente possibile, quanto bastava per tenere i civili tranquilli. Per molti anni la dottrina che l'attentatore avrebbe sempre superato, specialmente se appoggiata dal primo ministro Baldwin, ha suggerito che la difesa era inutile. Ma l'invenzione del radar nel 1935 ei voli di successo dell'uragano (1935) e dello Spitfire (1936) riportarono l'equilibrio alla difesa.

Non è facile calcolare cifre esatte per gli aerei allo scoppio della seconda guerra mondiale nel 1939 poiché alcuni erano addestratori, altri inutilizzabili e altri obsoleti. I tedeschi avevano una superiorità numerica sostanziale ma non schiacciante con circa 4,000 aerei rispetto ai 2,000 britannici: l'aviazione francese, in cattive condizioni, ne aveva circa 1,500. Ma mentre le figure britanniche includevano i calmi Gloster Gladiators e Hawker Furies (non molto furiosi con una velocità massima di 223 mph e introdotti nel 1931), la Luftwaffe era stata completamente riattrezzata dopo l'ascesa al potere di Hitler.

Un grosso problema per la Royal Air Force fu la diffusione dei suoi impegni, soprattutto dopo che l'entrata dell'Italia (1940) e del Giappone (1941) estese la guerra al Nord Africa e al Pacifico. Ma ha ricevuto un aiuto vitale dalle forze aeree dei Dominion, che hanno fornito circa un quarto degli squadroni. Dalla caduta della Francia nel maggio 1940 il ruolo della RAF è stato essenzialmente difensivo, salvo per incursioni negli aeroporti nemici e occasionali attacchi con bombardamento per aumentare il morale. Durante la Battaglia d'Inghilterra le sue risorse furono notevolmente aumentate, anche più nell'equipaggio addestrato che nelle macchine, con l'aspettativa di vita per i piloti di caccia fino a quattro o cinque settimane. L'8 agosto 1940, Goering ha emesso un ordine di "spazzare via l'aeronautica britannica dal cielo". Ma la sua prima sorpresa fu che i bombardieri in picchiata Stuka, che avevano diffuso un tale terrore in Polonia e Francia, si dimostrarono lenti e vulnerabili agli Spitfire e agli uragani. La Luftwaffe, operando sul territorio nemico e utilizzando bombardieri, subì perdite sproporzionate nell'equipaggio. Il numero di aerei persi è oggetto di controversia, poiché entrambe le parti hanno rilasciato richieste esagerate di uccisioni, ma i tedeschi hanno perso circa il doppio del numero di macchine. Ciò che non è in discussione è che la Royal Air Force non fu distrutta, che Goering passò a obiettivi più morbidi con incursioni nelle città britanniche e che l'operazione Sealion, l'invasione della Gran Bretagna, fu annullata.

Nel frattempo il Coastal Command ha lottato contro la minaccia degli U-Boot. Solo nel mese di marzo 120 furono affondate più di 1943 navi mercantili. Ma nel maggio 1943 convogli meglio organizzati, armi d'attacco migliorate e l'introduzione di nuovi aerei a lungo raggio come Sunderland, Catalina e Liberator, che potevano colmare il "divario atlantico", diedero alla Gran Bretagna un vantaggio.

La controffensiva potrebbe ora svilupparsi. La questione strategica divenne se una massiccia campagna di bombardamenti potesse costringere la Germania alla resa senza la necessità di una sanguinosa invasione. Il grande sostenitore di questo punto di vista è stato "Bomber" Harris. Nel giugno 1942 radunò una forza zero di poco più di 1,000 aerei (incluso il personale di addestramento) per un assalto dimostrativo su Colonia, e seguì il suo successo con un promemoria contro "la disastrosa politica di intervento militare nelle campagne terrestri d'Europa". Ma le prove sono dubbie. Churchill ha sottolineato che il morale dei civili è spesso sorprendentemente resistente a sofferenze intollerabili, i bombardamenti di massa sono stati meno distruttivi dello sforzo bellico tedesco di quanto si fosse sperato e le perdite di aerei erano molto pesanti. Il Bomber Command perse 55,000 uomini durante la guerra, più, è stato detto, di tutti gli ufficiali uccisi nella prima guerra mondiale. Fino alla fine del 1944 la produzione tedesca di carri armati, cannoni e aerei da combattimento continuò ad aumentare, con fabbriche mimetizzate e disperse. La potenza aerea alleata era necessaria anche per coprire lo sbarco in Normandia nel giugno 1944, per far fronte alle bombe volanti V1 che iniziarono ad arrivare in Gran Bretagna una settimana dopo il D-Day e per attaccare i siti di lancio dei razzi V2 dal settembre 1944 in poi.

Dalla fine della seconda guerra mondiale, la Royal Air Force ha preso parte a una serie di campagne: il ponte aereo di Berlino del 1948/9, quando 147 aerei effettuarono più di 63,000 sortite; l'operazione di Suez nel 1956 quando gli aeroporti egiziani furono bombardati; la guerra delle Falkland del 1982, quando il possesso dell'isola di Ascension era fondamentale e la copertura aerea era fornita in gran parte da Harrier trasportati dalle navi; e la Guerra del Golfo del 1990, quando lo squadrone Tornado nei suoi attacchi di basso livello ebbe una prima settimana negativa. Ma i suoi compiti principali dagli anni '1950 erano di trasportare il deterrente nucleare britannico nella forza dei bombardieri V e di mantenere l'efficienza operativa di fronte alla diminuzione delle risorse.

JA Cannon

Bibliografia

Raleigh, WA, e Jones, HA, La guerra nell'aria: essere la storia della parte interpretata nella Grande Guerra dalla Royal Air Force (6 voll., Oxford, 1922–);
Terraine, J., The Right of the Line: The Royal Air Force in the European War 1939-1945 (1985).