Autobiografia e libro di memorie

L'autobiografia e il libro di memorie, la narrazione di un autore delle sue esperienze passate e delle sue riflessioni presenti, sono emerse come genere popolare durante i primi anni della Repubblica. Storici e critici letterari hanno lottato per definire questi testi insieme ad altri elementi fondamentali delle lettere occidentali: romanzi, poesie, diari e resoconti di "testimoni oculari". A differenza delle narrazioni di fantasia, le autobiografie sono radicate in circostanze verificabili. Eppure, questi testi, a differenza dei resoconti ufficiali o attuali, consentono all'autore di selezionare quali temi evidenziare, quale significato attribuire a persone o eventi e quale tono o interpretazione generale dare alla storia. Così storie del genere possono calpestare una linea sottile tra finzione e saggistica. Per quanto definite in termini di stile, intento e veridicità, tuttavia, le autobiografie e le memorie svolgono due funzioni che potrebbero spiegare la loro popolarità. In primo luogo, consentono agli individui spazio per l'autoinvenzione, riflettendo e rafforzando così una fede nella fluidità dell'ordine sociale americano. In secondo luogo, prestano agli stessi Stati Uniti - che mancano degli elementi in comune religiosi, razziali ed etnici di altri stati nazionali - un insieme di ricordi, storie, tradizioni e storia condivisi.

Prima dell'emergere formale dell'autobiografia, gli immigrati nordamericani usavano resoconti personali per esprimere desideri spirituali e per sfidare varie forme di oppressione. Il diario, un registro delle esperienze quotidiane, ha fornito ai protestanti il ​​mezzo per rivelare dubbi, paure e desideri che i cattolici hanno trovato nella confessione. I diari erano particolarmente comuni tra i puritani del New England, che usavano la loro alfabetizzazione per definirsi contro le terre selvagge americane e i "selvaggi" che vivevano lì. I coloni del New England leggono anche "racconti sulla prigionia", in cui l'imprigionamento degli autori da parte degli indiani e la successiva "redenzione" alla società bianca rispecchiava la ricerca della salvezza personale. L'esempio più noto, quello di Mary Rowlandson La bontà e la sovranità di Dio (1682), è uno dei primi best seller del Nord America.

Per la maggior parte degli immigrati che arrivarono nell'America coloniale come servi o schiavi a contratto, l'analfabetismo e la coercizione quotidiana rendevano impossibile l'auto-narrazione. Ma alcuni acquisirono il controllo della parola scritta e testimoniarono la loro sofferenza. Olaudah Equiano, un africano che fu spedito in America come schiavo nel 1750 prima di acquistare la sua libertà e trasferirsi in Gran Bretagna, descrisse il suo calvario in un Narrazione interessante, pubblicato per la prima volta a Londra nel 1789. I suoi ricordi del Passaggio di Mezzo - uomini, donne e bambini stipati nelle stive delle navi, il loro respiro, il loro sudore e le loro feci producono "una scena di orrore quasi inconcepibile" - aiutarono ad alimentare il movimento britannico di abolire la tratta degli schiavi nell'Atlantico. Equiano morì nel 1797, dieci anni prima che quel movimento portasse i suoi frutti. La sua storia ha contribuito a plasmare le successive narrazioni sugli schiavi del diciannovesimo secolo.

Nel periodo rivoluzionario l'identità nazionale e l'autobiografia sorsero contemporaneamente. Gli stampatori americani usavano resoconti personali delle ingiustizie britanniche per infiammare le passioni rivoluzionarie. Dopo la guerra d'indipendenza, le biografie degli eroi patrioti (in particolare George Washington) fornirono ai cittadini di nuova nascita guide al comportamento personale nella società repubblicana. Scrivere, leggere e parlare delle vite individuali hanno incoraggiato gli americani a mettere in discussione le forme tradizionali di identità. Liberati da legami con la monarchia e pieni di un desiderio di "indipendenza" straordinariamente complesso, gli americani cercarono di ritagliarsi la loro individualità dal denso granito dei precedenti familiari, degli obblighi locali e delle gerarchie di razza e genere. Contemporaneamente, negli anni 1780 e 1790, gli scrittori britannici e tedeschi identificarono "l'autobiografia" come una nuova forma di narrazione. Questo genere ha subito attirato l'attenzione. Un critico, citato da Robert Folkenflik Cultura dell'autobiografia (1993), ha liquidato le autobiografie come le sciocchezze ossessionate da sé di autoingannatori, "donne che civettano anche con i posteri" e storici (p. 3). Eppure questi testi avrebbero fornito ai primi americani un nuovo mezzo per comprendere le loro vite e stabilire le loro identità.

Diverse centinaia di americani nati dopo la Rivoluzione pubblicarono autobiografie; innumerevoli altri morirono insieme ai loro autori. La diffusione capillare di Benjamin Franklin Autobiografia nel 1810 ha contribuito a standardizzare il genere. I testi generalmente iniziano con la prima memoria dell'autore, sottolineando così l'intenzione di dare una resa completa e veritiera della sua vita. L'autore ha quindi registrato un background (modesto) e doveri (gravosi). Mentre riflette sulla liberazione da queste potenti forze, l'autore potrebbe passare dal passato al presente e dalla descrizione alla valutazione. Gli incidenti descritti dall'autobiografo, e le svolte attorno ai quali è stata costruita la storia, hanno rivelato non tanto i ricordi che erano stati "scelti" consapevolmente, quanto i ricordi che erano disponibili e comprensibili all'autore al momento della scrittura. I temi comuni nelle prime autobiografie includono la fuga dalla fattoria, la lotta contro gli handicap fisici e la ricerca di una "carriera" distintiva e soddisfacente. Queste erano, in breve, narrazioni di lotta: contro il destino, contro l'eredità, contro un'economia agraria e una società tradizionale.

Il libro di memorie come biografia scritta da un'intima conoscenza del soggetto divenne un altro mezzo per costruire vite attraverso i testi. Da appena ventisette durante il 1790, il numero di memorie salì a 270 durante il primo decennio del diciannovesimo secolo. A volte scritte da un marito sulla sua defunta moglie, queste storie rivelano le pregiate virtù della "femminilità repubblicana": pietà, fedeltà e devozione per il bene della nazione.

Durante i primi anni dell'industrializzazione, autobiografie e memorie uscirono dalle macchine da stampa per essere consumate da un pubblico sempre più istruito. In effetti, questi testi hanno catturato la portata allargata e la vasta diversità della vita americana durante gli anni 1830 e 1840. Molti hanno celebrato la mobilità sociale e geografica, contribuendo a rendere l'impegno verso l'alto qualcosa di un'etica nazionale. (Questa etica serviva anche a nascondere l'alta incidenza del fallimento finanziario in un'economia capitalista in piena regola.) Le memorie proclamavano che la virtù cresceva meglio nel terreno libero della Repubblica americana. Ma altre narrazioni hanno rivelato litigi con le istituzioni, i costumi e i valori degli Stati Uniti. Come Equiano, gli schiavi in ​​fuga - Frederick Douglass era il più importante - scrivevano storie su se stessi per illustrare la brutalità e la doppiezza inerenti alla "peculiare istituzione". Le narrazioni sugli schiavi hanno anche incriminato i nordici per la loro indifferenza e bigottismo. Qualunque fosse il loro tono o scopo, le autobiografie e le memorie personali rimasero popolari a causa dell'asse speciale che creavano tra autore e lettore, tra soggetto e nazione. Nella privacy dei loro salotti, i lettori potevano giudicare i propri desideri e le proprie intenzioni attraverso il prisma della vita di un'altra persona. Sia i lettori che gli scrittori, a loro volta, potevano usare questi testi per stabilire regole e dare un senso a una società che spesso sembrava ingovernabile.