Atto sul timbro e congresso sull’atto sul timbro

Dopo la Guerra dei Sette Anni (1756-1763), il governo della Gran Bretagna affrontò una crisi finanziaria. Durante la guerra, il debito nazionale della Gran Bretagna era raddoppiato, da circa £ 70 milioni a £ 140 milioni. Più significativamente, il costo di amministrazione delle colonie nordamericane della Gran Bretagna salì alle stelle con l'acquisizione del Canada dai francesi e della Florida dagli spagnoli. Il governo prevedeva di mantenere un esercito di 7,500 soldati nel suo territorio appena acquisito, una parte sostanziale da inviare in guarnigioni remote lungo le valli del Mississippi e dell'Ohio. Questa istituzione militare costerebbe circa £ 350,000 all'anno. La dogana americana, la principale fonte di entrate per il governo britannico dalle sue colonie, generava solo circa £ 2,000 all'anno.

Di fronte a queste realtà finanziarie, il primo ministro George Grenville ha proposto all'inizio del 1764 che il Parlamento promulgasse una tassa di bollo nelle colonie americane. L'imposta proposta era in realtà una serie di dazi riscossi sulle transazioni legali ed economiche. Giornali e documenti legali dovrebbero essere stampati su carta timbrata acquistata da un distributore di francobolli nominato dal re. Anche le licenze di liquori e i brevetti fondiari sarebbero soggetti a un'imposta di bollo, così come alcuni comuni articoli di consumo non essenziali, come carte da gioco e dadi. Un tale sistema di tassazione esisteva già in Gran Bretagna, dove i sudditi del re pagavano a un'aliquota superiore a quella proposta da Grenville per l'America. Gli agenti coloniali a Londra si opposero alla proposta di Grenville, ma non offrirono altra alternativa che avere i fondi per la requisizione della corona necessari dalle assemblee coloniali, un sistema che in passato non era riuscito a raccogliere entrate adeguate.

Quando il Parlamento approvò lo Stamp Act nel marzo 1765, nessuno in Gran Bretagna o in America aveva previsto il furore che avrebbe scatenato nelle colonie. I coloni si opposero allo Stamp Act principalmente per due motivi. In primo luogo, hanno affermato che violava il loro diritto in quanto soggetti britannici a nessuna tassazione senza rappresentanza perché nessun rappresentante americano sedeva in Parlamento. Patrick Henry notoriamente fece questo argomento in un discorso davanti alla Virginia House of Burgesses nel maggio 1765, innescando l'approvazione di una serie di risoluzioni contro lo Stamp Act che furono ampiamente diffuse e imitate tra le altre assemblee coloniali. In secondo luogo, i coloni si opposero a una disposizione dello Stamp Act che conferiva ai tribunali del vicesimo ammiragliato la giurisdizione sui casi derivanti dall'applicazione della tassa. I coloni consideravano questa misura un'altra violazione dei loro diritti, perché i tribunali vice-ammiragliato

in genere ha processato crimini commessi in alto mare e non si è avvalso di giurie.

Su suggerimento dell'assemblea del Massachusetts, nove delle colonie hanno inviato delegazioni a una riunione a New York nell'ottobre 1765 per formulare petizioni congiunte alla corona e al Parlamento contro lo Stamp Act. I ventisette delegati allo Stamp Act Congress, in rappresentanza del Massachusetts, Connecticut, Rhode Island, New York, New Jersey, Pennsylvania, Delaware, Maryland e South Carolina, hanno trascorso due settimane a redigere attentamente queste petizioni, che hanno riconosciuto la loro lealtà e sottomissione a il re e il Parlamento, ma dichiararono inequivocabilmente la loro rivendicazione costituzionale a nessuna tassazione senza rappresentanza.

Mentre le élite si incontravano nelle sale delle assemblee, la gente comune praticava un diverso tipo di politica all'aperto. Le prime azioni di folla avvennero a Boston nell'agosto del 1765, quando una folla demolì la casa del luogotenente governatore Thomas Hutchinson e gestì Andrew Oliver, la persona che dovrebbe essere nominata distributore di francobolli della colonia, fuori città. Rivolte simili e intimidazioni nei confronti dei distributori di francobolli si sono verificate a Rhode Island, Connecticut, New York, Pennsylvania, Maryland e South Carolina. Quando la carta timbrata necessaria per eseguire lo Stamp Act è arrivata nei porti coloniali, è stata distrutta dalla folla o rinchiusa da funzionari governativi per custodia. Quando giunse la data fissata per l'entrata in vigore dell'atto, il 1 ° novembre 1765, né un singolo foglio di carta timbrata né un unico distributore di francobolli erano a disposizione di chiunque avesse voluto conformarvisi. Commercianti, avvocati e tipografi hanno ripreso con cautela gli affari una volta che è diventato evidente che l'atto era inapplicabile.

Nel frattempo, il cambiamento dei venti politici in Gran Bretagna ha aperto la porta all'abrogazione della legge. Per motivi estranei alla sua politica americana, il ministero di Grenville cadde in disgrazia e ne subentrò uno nuovo guidato da Charles Watson-Wentworth, secondo marchese di Rockingham. I mercanti britannici che temevano l'interruzione del loro commercio americano organizzavano petizioni per l'abrogazione nei porti marittimi e nelle città manifatturiere. Nel febbraio 1766 il Parlamento discusse l'argomento. L'eroe politico della Guerra dei Sette Anni, William Pitt, tenne un famoso discorso in difesa della posizione americana, e Benjamin Franklin, lavorando a Londra come agente coloniale, si assolse brillantemente come difensore delle libertà americane. Con la marea di opinioni chiaramente contrarie all'applicazione dello Stamp Act, il ministero di Rockingham ha escogitato una soluzione alla crisi. L'atto di abrogazione è stato accompagnato dalla legge dichiarativa, che ha affermato il potere del Parlamento di legiferare per le colonie "in tutti i casi". Entrambe le misure sono diventate legge il 18 marzo 1766.

Lo Stamp Act ha portato alla luce le questioni costituzionali su cui le colonie e la Gran Bretagna si sarebbero divise. I coloni, credendo di aver ottenuto una grande vittoria per i loro diritti di sudditi britannici, non si sono mai mossi dalla loro tesi secondo cui il Parlamento non aveva il diritto di tassarli. In Gran Bretagna, misure successive intese ad alleviare l'onere finanziario del governo in America, come il Townshend Act (1767) e il Tea Act (1774), cercarono di raccogliere fondi imponendo imposte sul commercio estero dei coloni, ma come lo Stamp Act , hanno incontrato una rigida resistenza americana. Lo Stamp Act Congress aveva dimostrato l'efficacia dell'opposizione coloniale unita a tali misure e le azioni della folla rimasero la tattica più importante nella causa Patriot.

Bibliografia

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Timothy J. Shannon