Atto per le pari opportunità

All'ombra della Grande Depressione (1929-1939), i programmi del New Deal del presidente Franklin D. Roosevelt (1933-1945) esprimevano una nuova e più ampia visione del contratto sociale tra il popolo e il governo: d'ora in poi, il i governi nazionali delle società industriali erano responsabili di assicurare il benessere dei cittadini incapaci di provvedere a se stessi. Questa definizione di stato sociale è stata ampiamente messa in pratica nell'Europa occidentale dopo la guerra. Ma già alla fine degli anni '1930, questa visione fiduciosa dello stato sociale aveva cominciato a arenarsi su un Congresso e una Corte Suprema politicamente conservatori intenti a smantellare la rete di sicurezza del New Deal. Data la priorità nazionale di combattere la seconda guerra mondiale (1939-1945), l'attivismo sociale perse lo slancio irresistibile che aveva mostrato negli anni '1930. Ma la riforma non era morta. Anche se il consenso patriottico della seconda guerra mondiale fu seguito dal consenso repressivo anticomunista dell'inizio della guerra fredda, la coalizione dei democratici del New Deal, il lavoro organizzato, le minoranze etniche e razziali forgiate negli anni '1930 rimasero in contatto e aspettarono l'opportunità di mettere trasmettere la sua agenda.

L'ascesa del movimento per i diritti civili a metà degli anni Cinquanta sembrava segnalare questa opportunità. Sebbene non fosse il liberale dalla gola piena che era il suo vicepresidente, Lyndon Johnson, il neoeletto presidente John F. Kennedy (1950-1961) abbracciò gli ideali della giustizia sociale mentre proponeva riforme in materia di istruzione, salute e diritti civili. Nella tradizione del New Deal, Kennedy ha cercato di delineare questo programma, che ha chiamato la "Nuova Frontiera". Tuttavia, data la sua vittoria sottile come un rasoio su Richard Nixon nelle elezioni del 1963 e la mancata collaborazione del Congresso, Kennedy era cauto in ciò che proponeva. Nel 1960 Kennedy iniziò a concentrarsi sulla povertà, chiedendo al suo Council on Economic Advisors di elaborare proposte di legislazione per il 1963. L'assassinio del presidente nel novembre 1964 interruppe la sua leadership nella riforma sociale, ma riuscì a sensibilizzare l'opinione pubblica sulle questioni sociali urgenti e stimolato un maggiore attivismo politico.

Il successore e vicepresidente di Kennedy, Lyndon B. Johnson (1963–1969), è cresciuto sulle colline del Texas centrale. La sua famiglia non era colpita dalla povertà, ma aveva visto molta povertà quando, da giovane, andava in giro e lavorava come personale autostradale e come insegnante in una scuola in gran parte messicano-americana.

A differenza di Kennedy, Johnson sapeva come ottenere ciò che voleva dal Congresso. Poteva intimidire oltre che adulare. Era stato un leader in entrambe le Camere del Congresso. Johnson iniziò definendo il testamento politico di Kennedy in modo tale da aiutare a far passare la legislazione al Congresso. Approfittando delle simpatie nazionali per la morte improvvisa di Kennedy e per l'ascesa della leadership non violenta nel Movimento per i diritti civili, Johnson ha guidato una serie di misure di riforma sociale attraverso il Congresso, tra cui lo storico Civil Rights Act del 1964. Continuando lo studio del problema della povertà iniziato da Kennedy, nel suo discorso sullo stato dell'Unione alla nazione nel gennaio del 1964, Johnson dichiarò guerra alla povertà. Ha proposto un'agenda nazionale completa.

Pochi mesi dopo Johnson iniziò a riferirsi alla necessità di costruire la "Great Society" americana. Sembrava il momento giusto per perseguire politiche interne. Nonostante l'ampliamento della guerra in Vietnam, l'opinione pubblica continuava a sostenere Johnson, forse perché l'economia era in forte espansione.

Nell'agosto 1964 Johnson firmò la legge sulle pari opportunità (EOA), il veicolo legislativo per la sua guerra alla povertà. Piuttosto che fornire direttamente denaro e posti di lavoro perpetuando la dipendenza dal welfare, l'obiettivo era aiutare le persone a sviluppare abilità attraverso l'istruzione, la formazione professionale e lo sviluppo della comunità, per uscire definitivamente dal ciclo della povertà. L'atto ha istituito l'Ufficio per le opportunità economiche (OEO) per amministrare una serie di programmi contro la povertà. I programmi includevano Head Start per bambini in età prescolare, Job Corps che fornisce formazione professionale agli abbandoni delle scuole superiori, Upward Bound che aiuta gli studenti delle scuole superiori poveri che entrano all'università, programmi di studio-lavoro per studenti universitari, formazione professionale per adulti, programmi di sovvenzioni e prestiti agli agricoltori e le imprese disposte ad assumere i disoccupati in precedenza, e un programma di volontariato domestico modellato sul Peace Corps chiamato Volunteers in Service to America (VISTA). Una caratteristica centrale dell'EOA era la creazione di programmi di azione comunitaria (PAC) che consentivano politicamente ai residenti dei quartieri poveri di creare e attuare programmi specifici adattati alle esigenze della loro comunità. Ma le PAC si sono dimostrate di efficacia limitata. Sono sorti conflitti imprevisti con regimi politici locali consolidati e organizzazioni di servizi sociali tradizionali che vedevano l'empowerment di base come una minaccia per il loro territorio.

Altre leggi correlate approvate nel 1964 includevano il programma dei buoni alimentari, un programma che fornisce consulenza legale gratuita per gli indigenti e programmi per il rinnovamento urbano e il transito di massa per rivitalizzare i centri urbani. Nell'autunno del 1964, Johnson vinse le elezioni presidenziali con oltre il 60 per cento dei voti popolari. La vittoria schiacciante ha cambiato significativamente l'aspetto politico del Congresso che ha stabilito il controllo democratico in entrambe le Camere. Con i Democratici al controllo, il Congresso procedette all'approvazione di quasi cento progetti di legge nel 1965 e nel 1966, costruendo un vasto programma di riforme sociali. Sono state aggiunte l'assicurazione sanitaria per gli anziani, l'assistenza sanitaria per i poveri, il diritto di voto per le minoranze, i finanziamenti per i programmi di istruzione e la protezione ambientale. Il governo federale era diventato un attore chiave nella promozione della qualità della vita negli Stati Uniti.

Questo programma socialmente progressista si è concluso rapidamente, tuttavia, con l'escalation della guerra del Vietnam. Le richieste di finanziamento della guerra e la disillusione pubblica con le rivolte urbane tra il 1965 e il 1967 portarono a cali di finanziamento per l'OEO e altri programmi sociali. Il budget dell'OEO è sceso da 4 miliardi di dollari nel 1966 a meno di 2 miliardi di dollari nel 1967. La guerra alla povertà ha prodotto solo guadagni modesti.

I principali cambiamenti politici seguirono la presidenza di Johnson con il controllo conservatore repubblicano della Casa Bianca o del Congresso per la maggior parte del resto del ventesimo secolo. Le misure di lotta al crimine acquisirono la priorità poiché l'opposizione della classe media e alta bianca a costosi programmi di welfare, un'ampia regolamentazione federale e un'azione affermativa cominciarono a minacciare coloro che consideravano i programmi alterando i termini di un "gioco a somma zero". Tuttavia, l'agenda nazionale di Johnson, guidata dall'attivismo sociale al suo apice nel 20 ° secolo, ha lasciato un segno duraturo nella società statunitense poiché molti dei programmi individuali dell'OEO sono continuati, sebbene spesso ridimensionati dalle forme originali.