Atto fallimentare del 1841

David A. Skeel, Jr.

Estratto dal Bankruptcy Act del 1841

Tutte le persone, di qualunque tipo, residenti in qualsiasi Stato, Distretto o Territorio degli Stati Uniti, dovute a debiti, che non saranno stati creati in conseguenza di una defalcatura come pubblico ufficiale ... che, mediante petizione, procederà al meglio la sua conoscenza e convinzione, un elenco dei suoi creditori, i rispettivi luoghi di residenza e l'importo dovuto a ciascuno, insieme a un inventario accurato della sua proprietà, dei diritti e dei crediti ... verificato mediante giuramento, o, se coscienziosamente scrupolosi di prestare giuramento, per affermazione solenne, rivolgersi al tribunale competente ... a beneficio di questo atto, e in questo dichiararsi incapaci di far fronte ai propri debiti e impegni, saranno considerati bancarottieri nell'ambito di questo atto.

Approvato dal Congresso come risultato di un sgradevole round di logrolling (scambio di voti per promesse di sostegno a progetti per animali domestici), il Bankruptcy Act del 1841 (5 Stat.440) fu abrogato solo due anni dopo. Tuttavia, l'atto ha introdotto diverse innovazioni che sono servite come pietre angolari per ogni legge federale sui fallimenti che è seguita. Queste innovazioni hanno reso l'atto del 1841 la prima legge sui fallimenti americana moderna.

La legge del 1841 fu la seconda di quattro leggi federali sul fallimento emanate dal Congresso durante il diciannovesimo secolo (le altre furono emanate nel 1800, 1867 e 1898), e seguì lo stesso schema generale. Le due principali forze che portarono alla legislazione federale sul fallimento furono l'inizio di una grande depressione economica e il controllo politico da parte del partito conservatore (i repubblicani oi loro predecessori, i whigs e i federalisti). Il più forte sostegno alla legislazione federale sui fallimenti proveniva dai conservatori del Nordest, che consideravano tale legislazione essenziale per la creazione di una società commerciale. Gli oppositori più accaniti erano i legislatori liberali del Sud e del Midwest. Temevano che la legislazione federale sui fallimenti avrebbe minacciato la stabilità degli interessi agricoli, tra le altre cose, consentendo ai creditori del Nord (coloro ai quali è dovuto un debito) di precludere le aziende agricole durante una recessione temporanea.

Il parafulmine per l'atto del 1841 fu il panico del 1837, che devastò l'economia americana. Molti hanno chiesto una legge federale sui fallimenti per affrontare gli effetti della crisi. I Whigs hanno reso la legislazione sul fallimento una questione centrale nella campagna presidenziale del 1840, che ha messo il candidato Whig William Henry Harrison alla Casa Bianca e ha dato ai Whigs il controllo del Congresso. Ma questo da solo non è stato sufficiente a garantire il passaggio dell'atto. Quasi tutti i Democratici si sono opposti alla proposta di legge, così come un piccolo ma potenzialmente decisivo gruppo di Whig. La leadership Whig finalmente assicurò l'approvazione della legge accettando di sostenere una legge sulla distribuzione della terra in cambio dei voti per la legge del 1841. Non appena si è riunita, la coalizione che ha votato per la legge del 1841 ha iniziato a sgretolarsi. Quando un piccolo gruppo di Whig del sud e del Midwest disertò, il Bankruptcy Act del 1841 fu condannato. John Tyler, che divenne presidente quando Harrison morì poco dopo il suo insediamento, era molto meno entusiasta della legislazione rispetto al suo predecessore. L'opinione popolare si era rivoltata contro la legge e Tyler firmò la legislazione di abrogazione nel 1843.

Oltre ad estinguere (eliminare) i debiti di migliaia di debitori durante la sua breve vita, il Bankruptcy Act del 1841 introdusse due innovazioni cruciali alla legge fallimentare americana. La legge del 1800 aveva previsto solo il fallimento involontario - vale a dire che i creditori ma non i debitori (coloro che hanno un debito) potevano presentare una domanda di fallimento - e riguardava solo commercianti e commercianti. La legge del 1841 è stata la prima legge a prevedere il fallimento volontario e involontario, e ha riguardato tutti i singoli debitori, non solo commercianti e commercianti.

I dibattiti sulla legge fallimentare federale continuarono e fu solo nel 1898 che il Congresso adottò finalmente una legge fallimentare che durò. Al centro di questa legge, come con il Bankruptcy Act del 1978 che alla fine l'ha sostituita, c'erano i temi del fallimento volontario e della portata universale - dove la legge si applicava a tutti, non solo ai commercianti e ai commercianti - che il Congresso ha introdotto per la prima volta nel 1841.