Atto di Townshend

Il Townshend Act faceva parte di un ampio programma legislativo introdotto in Parlamento dal Cancelliere dello Scacchiere Charles Townshend nel 1767. Contrariamente alle speranze americane, l'abrogazione dello Stamp Act nel 1766 aveva portato pochi in Parlamento a mettere in dubbio il loro potere di tassare le colonie o la necessità di tasse future. Solo l'instabilità della politica britannica ha impedito un precedente esercizio del potere britannico ai sensi del Declaratory Act, approvato lo stesso giorno dell'abrogazione dello Stamp Act. All'inizio del 1767, ulteriori atti di resistenza americana si erano combinati con l'aumento dei costi dell'amministrazione imperiale per far sembrare necessaria un'azione parlamentare.

Townshend aveva a lungo favorito una politica coloniale più attiva, anche se l'instabilità dell'amministrazione Chatham produceva inerzia. Con il conte di Chatham assente e il duca di Grafton e altri ministri di spicco contrari a nuove tasse, Townshend trovò difficile organizzare il consenso del governo sulla politica americana. Alla fine dell'aprile 1767, tuttavia, Townshend si era assicurato un accordo sul New York Restraining Act e l'istituzione di un American Board of Customs Commissioners a Boston. Aveva anche raggiunto il consenso sulla creazione di una lista civile indipendente, trasferendo gli stipendi dei governatori e di altri funzionari chiave dalle assemblee provinciali alla corona. Nel maggio 1767 Townshend superò l'opposizione di Grafton alle nuove tasse proponendo il suo piano fiscale come membro privato della Camera dei Comuni piuttosto che nella sua posizione ufficiale. Il concetto di tassazione ha incontrato l'approvazione dei Comuni e le settimane successive sono state impiegate per ottenere un accordo sugli elementi da tassare e sulle aliquote fiscali. Il disegno di legge finale, approvato senza opposizione il 16 giugno e approvato dal re Giorgio III il 29 giugno, includeva nuove tasse su tè, vetro, carta, piombo e colori del pittore. Townshend ha stimato che queste tasse avrebbero raccolto solo quarantamila sterline all'anno, ben al di sotto delle entrate necessarie ai suoi scopi. Tuttavia ha chiarito che questo era solo l'inizio e che altri prodotti sarebbero stati tassati in futuro.

Avendo espressamente presentato le sue tasse come dazi commerciali "esterni" in risposta alle obiezioni americane allo Stamp Act come una tassa "interna", Townshend si aspettava solo un'opposizione limitata dall'America. Inizialmente, aveva ragione, poiché la resistenza era lenta a svilupparsi. Anche se John Dickinson ha contestato la costituzionalità delle tasse a quattordici anni Lettere da un contadino in Pennsylvania, pubblicato alla fine del 1767 e all'inizio del 1768, le legislature coloniali si mossero lentamente. Anche l'assemblea del Massachusetts, che di solito dovrebbe procedere rapidamente a misure radicali, esitò prima, l'11 febbraio 1768, concordando una lettera circolare alle altre assemblee. Con toni moderati, ha messo in dubbio sia i doveri che l'assunzione di salari coloniali da parte della corona prima di concludere con un'offerta di consultarsi su un piano d'azione unitario.

Questa chiamata ha avuto risultati contrastanti e avrebbe potuto rivelarsi deludente se non fosse stato per l'intervento del nuovo segretario di stato per le colonie, Wills Hill, conte di Hillsborough. Il 22 aprile 1768, Hillsborough ordinò al governatore Francis Bernard di chiedere all'assemblea del Massachusetts di annullare la sua lettera, ordinando a Bernard di sciogliere l'assemblea se avesse rifiutato. Hillsborough sbagliò ulteriormente ordinando agli altri governatori coloniali di ignorare la lettera del Massachusetts, insistendo ancora sulla dissoluzione o sulla proroga come prezzo del rifiuto.

La mossa avventata di Hillsborough fece associare la tiepida opposizione ai doveri di Townshend alla questione molto più dinamica dei diritti di riunione. Quando la maggior parte delle assemblee furono sciolte, gli americani offesi si irrigidirono in opposizione alle nuove tasse e convocarono riunioni popolari extralegali per protestare contro la politica britannica. Questi incontri hanno adottato associazioni di non importazione, accordi che tutti i cittadini sono stati costretti a firmare, promettendo il boicottaggio di tutte le merci britanniche non essenziali. Sebbene l'applicazione avesse un'efficacia diversa, le associazioni segnarono un momento critico nel movimento rivoluzionario, poiché l'autorità fu trasferita dalle legislature legalmente autorizzate a organismi popolari extralegali che non erano né riconosciuti né responsabili nei confronti delle autorità britanniche.