Atto di Sheppard-Towner

Lo Sheppard-Towner Act, ufficialmente il National Maternity and Infancy Protection Act, fu approvato dal Congresso nell'aprile 1921. Forniva fondi adeguati agli stati per i centri sanitari prenatali e infantili. La legislazione fu introdotta alla Camera dei rappresentanti nel 1919 dalla rappresentante del Montana Jeannette Rankin (1880–1973), la prima donna eletta al Congresso degli Stati Uniti. Nel dicembre dello stesso anno, due progetti di legge simili furono presentati al Senato, uno da Morris Sheppard e l'altro da Horace Mann Towner. I gruppi di difesa delle donne si sono uniti al Children's Bureau (un'agenzia statutaria federale fondata nel 1912 e una forza trainante nel movimento per il benessere dei bambini) per sostenere vigorosamente l'approvazione della legislazione. Sulla scia della vittoria del suffragio, le donne americane si sono dimostrate una formidabile forza di lobbismo. Inoltre, le statistiche hanno fornito un valido motivo per il sostegno del governo a un programma sanitario dedicato ai bisogni di donne e bambini. A quel tempo, il parto era la seconda causa di morte per le donne; un bambino su cinque è morto durante il primo anno di vita; e uno su tre è morto prima dei cinque anni. Lo Sheppard-Towner Act è diventato legge sedici mesi dopo la sua introduzione.

In base alla legislazione, utilizzando fondi federali corrispondenti, gli stati istituirono centri sanitari in cui infermieri e medici si prendevano cura di donne incinte, neonati e bambini e insegnavano alle donne la cura prenatale, parto, postnatale e infantile. L'obiettivo del programma era ridurre i tassi di mortalità materna e infantile, che, negli studi condotti dal Children's Bureau, si sono rivelati più elevati tra i gruppi a basso reddito. La ricerca ha dimostrato che con il raddoppio del reddito familiare, il tasso di mortalità infantile è sceso del 50%. Gli attivisti hanno concluso che era necessario un programma di sensibilizzazione per istruire tutte le donne, indipendentemente dalle loro circostanze, sulla corretta assistenza sanitaria per se stesse e per i loro figli. Il programma sanitario istituito dallo Sheppard-Towner Act è stato formulato nel 1917 nel rapporto annuale del Children's Bureau, redatto dalla riformatrice Julia Lathrop (1858-1932), capo dell'agenzia. Lathrop ha proposto uno sforzo a livello nazionale modellato su un programma di New York City, gestito dalla pediatra Sarah Josephine Baker (1873-1945), che ha fornito alle madri del centro città l'accesso all'assistenza sanitaria e ha fornito esami fisici di routine per i bambini. Baker ha diretto un programma di assistenza sanitaria a New York City che ha ridotto il tasso di mortalità infantile della città al più basso di tutte le principali città del mondo. Quando la legislazione Sheppard-Towner fu approvata, Lathrop ne divenne l'amministratore.

Lo Sheppard-Towner Act rimase in vigore fino al 1929, quando il Congresso non riuscì a rinnovare i fondi per il programma. I critici hanno accusato che i legislatori fossero caduti preda dell'influenza dell'American Medical Association (AMA) e di altri, che consideravano il programma di assistenza sanitaria sostenuto dal governo federale come un passo in avanti verso la medicina socializzata. Questa paura è stata condivisa da eminenti medici che sono usciti dalla Sezione di Pediatria dell'AMA per fondare l'American Academy of Pediatrics (AAP).

Sebbene il programma fosse relativamente di breve durata, la sua influenza è stata duratura. Il finanziamento fornito dallo Sheppard-Towner Act ha aiutato innumerevoli donne e bambini. Le cliniche hanno anche accresciuto la consapevolezza dell'importanza dell'assistenza sanitaria preventiva per ridurre i tassi di mortalità delle donne e dei bambini in attesa. Un altro miglioramento è stata l'introduzione dell'idea che le agenzie statali e locali potrebbero svolgere un ruolo importante nella salute personale.